Авторы о себе

Ай, браво!

Последние новости

Наши встречи. Сахалин, Городец, С.- Петербург 14.06.18

Автор:Татьяна Шипошина. * Главный литературный редактор МТО ДА
от 14 Июнь 2018
Наши встречи. Сахалин, Городец, С.- Петербург 14.06.18

№102 Удивительные приключения в городе кошек

Автор  Опубликовано в Новая сказка-2017 Вторник, 29 Август 2017 15:48
Оцените материал
(0 голосов)

Удивительные приключения в городе кошек

Часть первая. Черёмушка и волшебная палочка

Таинственный подарок

В день рождения всегда ждёшь чего-то необычного, особенно в детстве. Мечтала о чуде и Черёмушка, рыженькая пушистая первоклассница. Она была старшей дочерью в уважаемой кошачьей семье и старалась вести себя солидно, как положено старшей.

Но когда в разгар праздника бабушка Рыжуля тихонько поманила её в другую комнату, Черёмушка, растеряв всю свою солидность, помчалась за бабушкой, как самый обычный маленький котёнок.

Бабушка была серьёзна, как никогда, и держала в лапах небольшую, неприметную палочку.

– Черёмушка! – торжественно, но негромко сказала бабушка. – Это волшебная палочка! Она передаётся в нашей семье из поколения в поколение! Ты серьёзная кошечка и …

Бабушка говорила что-то об осторожности, об ответственности, ещё о чём-то, но Черёмушка её почти не слышала, заворожённо глядя на палочку. Конечно, она читала о волшебных палочках, но была уверена, что это всего лишь сказки. И вдруг – её собственная волшебная палочка! Теперь она сможет всё, что пожелает!

Дальше кошечка недодумала, потому что бабушка сказала:

– Ну, давай загадывай, что ты хочешь, – и вложила ей палочку в лапы.

– Хочу мороженое! Эскимо! – выпалила Черёмушка.

Бабушка засмеялась:

– Почему-то все, кто впервые берёт в лапы волшебную палочку, начинают с мороженого!

Она ещё раз напомнила, что с палочкой надо обращаться осторожно, что она может сработать, даже если коснуться её нечаянно, а в случае ошибок исправлять ситуацию надо как можно быстрее. Но Черёмушка с восторгом рассматривала мороженое и бабушку не очень-то слушала.

Так у Черёмушки появилась волшебная палочка. Ей ужасно хотелось похвастаться необычным подарком. Но бабушка взяла с неё слово, что это – ТАЙНА, никто из посторонних не должен даже догадываться о её существовании, а в первую очередь неразумная малышня – Рыжуля, Рыжуня и Непоседа, которые запросто могут, балуясь с палочкой, навредить себе и другим. Поэтому вскоре кошечка поняла, что пользы от палочки не так уж много. Не будешь же без конца просить мороженое или газировку. А попросить, к примеру, велосипед нельзя: сестрички сразу же заинтересуются, откуда он взялся и почему только у Черёмушки.

Чудесное прибавление в семье

Вскоре после своего дня рождения Черёмушка поехала в деревню к другой бабушке, чтобы помочь ей по хозяйству. Волшебную палочку она спрятала под подушкой. Но случилось так, что мама затеяла большую стирку и, меняя постельное бельё, обнаружила палочку. Палочка показалась ей самой обычной, она даже рассердилась на дочку и кинула палочку в мусорное ведро. Ведро было уже полное, и мама велела Рыжуле вынести мусор на помойку.

Идёт Рыжуля с ведром по двору и думает:

– Ну почему Рыжуне так повезло: ухитрилась на пару минут раньше улизнуть во двор, и теперь они с Непоседой прыгают через верёвочку, а я мусор таскаю.

Рыжуля в своих горестных размышлениях, конечно же, не обратила внимания, что её лапка случайно касается палочки, торчащей из ведра. Каково же было её удивление, когда она вдруг ощутила себя в воздухе и поняла, что прыгает вместе с Непоседой! Но где же её сестра?

 Рыжуня была ещё более изумлена, обнаружив себя шагающей к помойке с мусорным ведром. Через минуту скакалки и ведро с мусором были забыты, а сестрички бурно обсуждали происшедшее. Рыжуля рассказала, что, когда она выходила с ведром из квартиры и крикнула маме: «Закрой дверь!», задвижка щёлкнула как будто сама по себе, мама так быстро не могла из кухни добежать. Ей показалось это странным, а теперь ещё этот чудесный обмен с Рыжуней. Нет, точно, без волшебства здесь не обошлось! Рыжуля задумалась: похоже, чудеса зависели от неё, а не от сестры. Может, это как–то связано с мусорным ведром?

Дети затащили ведро в кусты и вытряхнули из него весь мусор. И первое, что им бросилось в глаза, – это волшебная палочка. В отличие от мамы, они сразу почувствовали её необычность … и испугались. Первой решилась Непоседа. Она ведь была собачкой. Когда–то совсем крошкой её нашли на улице, и она стала равноправным членом семьи Кисиных. И хотя она была ровесницей Рыжули и Рыжуни, считала себя старше, смелее и решительнее.

Быстро дотронувшись до палочки, она сказала:

– Хочу мороженого! Стаканчик!

Котята ахнули: в лапах у Непоседы появилось мороженое в вафельном стаканчике. Радости детей не было границ!

От ужина они отказались, к большому удивлению мамы. До поздней ночи из их комнаты доносились смех и шушуканье.

– Жаль, что нет Черёмушки, – огорчённо думала мама, – мы с отцом на работе, а за ними ещё надо присматривать. Малы ещё, мало ли что могут вытворить.

И они вытворили! Ни одной нормальной кошке и в голову бы не пришло то, что они придумали.

Утром Рыжуля сказала:

– Знаете, девочки, мне кажется, что волшебная палочка принадлежит Черёмушке. Её сейчас нет, и поэтому никто палочку не ищет. Но когда она вернётся, палочку придётся отдать. Поэтому я предлагаю, пока нет Черёмушки, вместо всякой ерунды наколдовать что-нибудь настоящее, взрослое. И я даже придумала ЧТО!

Рыжуля замолчала, все с нетерпением ждали продолжения. Гордясь своей выдумкой, кошечка выждала паузу и выпалила:

– Мы сделаем себе братика – Рыжика! Мама придёт с работы, а братик – вот он! И уже большой: не надо кормить с ложечки, штанишки менять. Представляете, как мама с папой обрадуются!

Затея всем понравилась, и сестрички тут же приступили к её воплощению в жизнь.

Рыжуля взяла палочку в лапку и сказала:

– Хочу, чтобы у нас появился братик – такого же возраста, как мы, такой же рыженький ...

Она не успела договорить, как Рыжуня и Непоседа подскочили к палочке, ухватились за неё и хором закричали:

– Такой, как я! Такой, как я!

Рыжуля растерялась: она сразу поняла, что просьба невыполнима, ведь Непоседа была собачкой. Что же теперь будет?

Минуту ничего не происходило, видно, волшебная палочка пыталась понять задание, а потом посреди комнаты появилось странное существо: рыжий пушистый котик... с собачьей мордочкой.

Рыжуля схватила палочку:

– Не такой, не такой! Голова должна быть кошачьей!

Опять минуту ничего не менялось, а потом... существо изменилось: теперь это был щенок с кошачьей мордочкой! Дети ахнули.

Рыжуля испугалась:

– Что теперь делать? Хоть бы Черёмушка скорее вернулась, может, она что-то придумает.

К счастью, она это говорила, не выпуская палочку из лап. И перед ними тут же появилась Черёмушка. В лапах у неё была банка с колорадскими жуками: она помогала бабушке на картофельном поле.

Первой мыслью Черёмушки было уничтожить это странное создание. Бабушка предупреждала её, что всякие превращения одних живых существ в другие для палочки очень сложная задача: может получиться не совсем то, что ты хочешь. Но котик-щенок так жалобно и доверчиво на неё смотрел, выглядел таким милым и беззащитным, что сердце у неё дрогнуло. Она рискнула: попросила волшебную палочку превратить зверька в обычного котика.

Через минуту Черёмушка с опаской оглядывала нового члена их семьи. Внешне он был очень похож на Рыжулю и Рыжуню, казался ровесником изобретательных сестричек, но что-то в нём было не так… Котик ходил на четырёх лапах, молоко лакал из блюдечка на полу и ... не разговаривал, словом, вёл себя как совсем маленький котёнок.

Прыгая от радости, малыши повели Рыжика к себе в комнату, принялись показывать свои игрушки, а расстроенная Черёмушка сидела одна и размышляла, что же теперь делать, но ничего не могла придумать.

Вернувшись с работы, мама обнаружила детей на кухне. Но как-то многовато их оказалось! Мама с удивлением увидела Черёмушку, которая пару дней назад уехала к бабушке, и какого-то чужого рыженького котика, одетого почему-то в шорты Рыжули. Котик неуклюже сидел за столом и пытался слизнуть кашу с тарелки, а девочки, зажав ложку в его лапке, учили его кушать, как положено.

Увидев маму, сестрички наперебой закричали:

– Не сердись, мамочка! У нас теперь есть братик Рыжик!

Мама ошеломлённо уставилась на новоявленного сына. Рыжик испуганно взглянул на неё и спрятался под столом. Но затем произошло неожиданное. Он выглянул из-под стола и неуверенно проговорил:

 – Не селдись, маматька!

Это были первые его слова!

На следующий день мама и Черёмушка повели Рыжика к врачу. Про волшебную палочку они, конечно, молчали, а сказали, что Рыжика нашли в лесу. Осмотрев котика, врач сказал, что он здоров, а отставание в развитии можно преодолеть, побольше с ним занимаясь.

– Зная вашу дружную семью, я уверен, что ваш найдёныш скоро выправится, не расстраивайтесь, – сказал доктор.

Черёмушка воспряла духом. Целое лето она посвятила Рыжику, сёстры ей помогали. С Рыжиком играли, разговаривали, читали книжки, учили одеваться, чистить зубы, в общем, всему, что положено уметь в этом возрасте. Котик оказался понятливым и любознательным. Ещё не научившись толком завязывать шнурки, он стал самым болтливым в семье, а иной раз такие вопросы Черёмушке задавал, что только папа и мог ответить.

Кстати, папа заметил прибавление в семье далеко не сразу: у него в то время было много работы, дома он только ночевал. Когда он вдруг обнаружил, что у него появился сын, Рыжик уже многому научился, и папа быстро подружился со смышлёным котиком.

Как же все были рады, когда доктор, обследовав Рыжика в конце лета, разрешил ему пойти в школу! И первого сентября мама с папой провожали в первый класс сразу четверых детей – Рыжулю, Рыжуню, Непоседу и Рыжика.

Так что закончилась эта история вполне благополучно, но волшебную палочку Черёмушке теперь приходилось прятать получше, тем более что с появлением Рыжика желающих поиграть с палочкой стало ещё больше.

Папа и молочный кисель

После того как шалости с волшебной палочкой привели к появлению в семье котёнка Рыжика, Черёмушка старалась прятать палочку подальше от младших сестёр. Но Непоседа подглядела, где она лежит. А надо сказать, что Непоседа немножко недолюбливала Рыжика, ей казалось, что ему в семье незаслуженно много внимания уделяют. И однажды она воспользовалась волшебной палочкой: на глазах у всех заколдованный ею Рыжик вдруг схватил ножницы и принялся резать штору.

 Непоседа надеялась показать этим, что Рыжик не так уж хорош, что другие гораздо лучше, к примеру, она – Непоседа. Но все быстро догадались, чьих лап дело. От мамы досталось и Непоседе за её затею, и Черёмушке – за то, что плохо следит за своей волшебной палочкой.

Тогда Черёмушка решила всегда держать палочку при себе. Сидя в школе на уроке, она время от времени дотрагивалась до неё лапкой, чтобы убедиться, что палочка на месте. Но волшебная палочка, видно, совсем запуталась, пытаясь разгадать, чего от неё хочет хозяйка, и невольно подшутила над ней. Однажды весь класс писал контрольную по математике. Черёмушка, задумавшись над задачей, непроизвольно взглянула в окно и подумала:

– Скоро Новый год, а снега нет. Хоть бы снег пошёл!

При этом она машинально дотронулась до волшебной палочки, и в классе… пошёл снег! Контрольная, конечно, была сорвана, а маму Черёмушки вызвали к директору школы.

Мама была очень огорчена поведением своей самой разумной и толковой дочери.

– Серьёзные и ответственные кошки никогда себе не позволяют таких поступков. Как это можно: потерять контроль над собой? – строго выговаривала она Черёмушке.

На семейном совете было решено вернуть волшебную палочку бабушке, ведь Черёмушка не оправдала её доверия. Приехав в гости, бабушка вдоволь повеселилась, слушая истории, связанные с палочкой. А то, что у неё появился новый внук Рыжик, её даже обрадовало. Но мама упорно твердила, что дети ещё не доросли до волшебной палочки, и бабушка согласилась временно забрать свой подарок.

Перед уходом бабушки каждый захотел на прощание что-нибудь попросить у палочки. Черёмушка заказала лыжи, Рыжуля – мороженое, Рыжуня – красивые бантики, Непоседа и Рыжик – новые кроссовки. Мама тоже не осталась в стороне. Настроение у неё улучшилось: наконец-то этой палочки не будет в доме. Мама взяла палочку в лапы и… тут-то всё и началось! Но вернёмся на несколько минут назад.

 Когда папа вернулся с работы, то услышал голоса в гостиной, но сначала прошёл на кухню: он был очень голоден. А на кухне его ждал сюрприз – любимый молочный кисель! Папа лакал прямо из кастрюли, урча от восторга, пока не насытился, и не заметил, что капли киселя плюхнулись на его рубашку. Сытый и довольный, он вошёл в гостиную в тот самый момент, когда палочка оказалась у мамы в лапах.

– Да что же это такое! – воскликнула мама. – Новая рубашка! Ты посмотри на себя! Ты разве кот, ты настоящий поросёнок!

И мама случайно взмахнула волшебной палочкой. В то же мгновение перед ними появился… настоящий поросёнок – в папиной рубашке с пятнами от киселя. Все растерялись, мама выронила палочку. Поросёнок уставился на грязное пятно и жалобно хрюкнул.

Первой опомнилась Черёмушка. Она схватила палочку и крикнула:

– Пусть поросёнок снова станет папой!

Перед ними вновь оказался папа, он говорил:

– Ну виноват я, виноват, испачкал рубашку. Что вы так на меня смотрите? У нас же есть волшебная палочка. Ну-ка дайте её сюда, я запросто уберу это пятно.

Он протянул лапу, но все хором закричали:

– Нет!

– Да что с вами со всеми?! – удивился папа. Оказывается, он даже не заметил своего превращения.

Сильнее всех была потрясена мама:

– Как я могла? Собственного мужа – в поросёнка! Прости меня, Черёмушка, я ничем не лучше тебя. Надо немедленно избавиться от этой опасной палки! Давайте её сожжём!

Но тут вмешалась бабушка:

– Что вы такое говорите! Волшебная палочка – бесценна. Может так случиться, что она спасёт чью-нибудь жизнь! Но она не любит, чтобы к ней легкомысленно относились. Особенно опасно с её помощью превращать одно живое существо в другое, это для палочки слишком сложно. Если бы не быстрая реакция Черёмушки, с папой могла бы случиться беда.

Тут только до папы начало доходить, какой опасности он подвергался, сам того не заметив. Он с опаской взглянул в зеркало, но там была только рыжая кошачья морда без малейших признаков чего-то поросячьего. Потом он незаметно коснулся собственного хвоста и только после этого начал успокаиваться.

– Палочкой лучше не пользоваться в одиночку, – продолжала бабушка. – Чтобы в случае какой-то оплошности прийти на помощь друг другу, вот как сегодня. Поэтому я думаю, что правильнее будет палочку оставить у вас.

Так и решили. Палочку положили в сейф, ключ папа спрятал. Со временем эта история стала казаться весёлым приключением. Но папа ещё долго не мог избавиться от привычки несколько раз в день украдкой поглядывать на себя в зеркало.

Рыжик и волшебная палочка

Рыжик долго не знал, что его создали с помощью волшебной палочки, но однажды вредная Непоседа проболталась. Рыжик не поверил ей, побежал к Черёмушке, к маме с папой. А убедившись в том, что это правда, очень расстроился. И хотя на самом деле это был самый настоящий котёнок – умный, красивый, ловкий, у него было много друзей, временами ему стало казаться, что он не такой, как все.

Так, однажды Рыжику взбрело в голову, что он слишком маленького роста. Черёмушка подводила его к зеркалу, пыталась переубедить, но куда там! Он рыдал и умолял с помощью волшебной палочки сделать его больше. Черёмушка говорила:

– Если ты потерпишь пару месяцев, я обещаю, ты перерастёшь всех нас, твоих сестёр. Ведь коты всегда крупнее кошек, и ты не исключение.

– Исключение, исключение! – рыдал Рыжик.

– Рыжик, волшебная палочка – это очень опасно! Ты помнишь, как папа чуть не превратился в поросёнка?!

Но Рыжик не слушал никаких доводов.

Волшебная палочка с некоторых пор лежала в сейфе, а ключ был у папы. Но однажды папа слёг в постель с высокой температурой, а все остальные разошлись по своим делам. И он решил осуществить свою мечту. Он вытащил у папы ключ и достал из сейфа волшебную палочку. Конечно, сомнения у него были, но он их быстренько отбросил:

– Скоро все вернутся домой, а я – больше их всех! Вот обзавидуются!

Он взмахнул палочкой и воскликнул:

– Хочу стать большим!

В то же мгновение все вещи в комнате стали уменьшаться, Рыжик врезался головой в потолок и выронил палочку.

– Ой, я же не объяснил палочке, что значит «большой», – испугался Рыжик и хотел схватить палочку, чтобы уточнить команду, но испугался ещё больше: он теперь занимал всю комнату, пол был далеко внизу, дотянуться до палочки он не сумел.

– Мама! – закричал Рыжик и почувствовал, что ему не хватает воздуха в комнате. Собрав все силы, он протиснулся к окну и распахнул его мордой. При этом он свалил в комнате всё, что встретилось на пути: стол, стулья, вазу с цветами, цветочные горшки. Грохот разбудил отца, но выйти из спальни он не смог: Рыжик придавил дверь своим телом.

– Что такое, Рыжик? Что случилось?

Папа бросился к окну и увидел ужасную картину: из соседнего окна торчала голова кота, чем-то напоминавшего его сына Рыжика, но больше, наверное, в тысячу раз!

– О боже! – прошептал папа и упал в обморок.

Огромная голова открыла рот и завыла так громко и отчаянно, что через несколько минут под окнами собралось полгорода.

– Рыжик, Рыжик! Что ж ты наделал! – причитала Черёмушка, с трудом пробираясь сквозь толпу. Она сразу догадалась, что произошло, но понятия не имела, как помочь брату. Увидев сестру, Рыжик ненадолго умолк, с надеждой глядя на неё.

– Где палочка? – спросила Черёмушка.

– Не знаю... Где-то подо мной, – ответил исполин и снова завыл на всю округу. Приехали пожарные, полиция, скорая помощь, все были в растерянности, никто не знал, что делать. Черёмушка понимала, что исправить ситуацию можно только с помощью волшебной палочки. Но как до неё добраться? А сделать это надо было как можно быстрее, потому что кот продолжал увеличиваться в размерах: разлетелась оконная рама, слышался треск раздавленных шкафов и книжных полок.

В этот момент Черёмушка заметила бездомную кошечку Прищепку, с которой дружила, и тут её осенило!

– Прищепочка, милая! Ты рассказывала, что у тебя есть подруга, которая живёт в подвале, где много мышей.

Она быстро изложила Прищепке свою идею, и они помчались за помощью к мышам. Но, увы, мыши ни в какую не соглашались помогать кошкам.

– Мы не едим мышей! – убеждала их Черёмушка.

– Вы, домашние кошки, может, и не едите, вы предпочитаете еду из супермаркетов, а вот от уличных кошек большой урон нашему племени. Если на одного кота станет меньше, это только к лучшему! – заявили мыши.

 Черёмушка вышла из подвала и заплакала: она не знала другого способа помочь Рыжику. И тут она услышала тоненький голосок:

– Это я, Пикки. Я помогу вам! А вы мне поможете вернуться домой?

 Черёмушка с удивлением узнала мышонка Пикки, который жил у её подруг Папайи и Маракуйи и однажды потерялся во время прогулки в парке.

Мышонок взобрался к ней на спину, вцепился в шерсть, и они помчались что было духу к дому Черёмушки, где бедный Рыжик уже еле дышал.

По пожарной лестнице кошка с мышонком на спине взлетела на окно. Вблизи огромная морда Рыжика казалась ещё ужаснее. Пикки закрыл глаза, а Черёмушка пыталась преодолеть страх, внушая себе, что это просто несчастный Рыжик, хотя и очень большой.

Она нашла крошечную щель между исполинской мордой и оконной рамой и протиснула туда Пикки. Она понимала, что с Пикки ей очень повезло: обычные мыши из подвала далеко не такие сообразительные, как домашний мышонок, даже потерявшийся.

Потянулись долгие минуты ожидания. Народ под окнами смолк, никто не понимал, что делает Черёмушка на окне, но все видели, что Рыжику совсем плохо. Наконец послышался голосок Пикки:

– Я не вижу палочку. Он, наверное, лежит на ней.

Этого Черёмушка ожидала и больше всего боялась.

Она сказала дрожащим голосом:

– Рыжичек, солнышко, послушай меня!

Кот с трудом открыл один глаз.

– Рыжик, постарайся почувствовать, где палочка, и чуть-чуть приподняться над ней. Другого выхода нет.

Кот понял, собрал последние силы и чуть шевельнулся. Пикки мгновенно сориентировался, скользнул под него, нащупал палочку и воскликнул:

– Пусть Рыжик станет таким, как всегда!

Через мгновение на полу комнаты сидели обычный Рыжик, Черёмушка и немного помятый, но весёлый Пикки. В комнате царила полная разруха: раздавленная мебель, стёкла, земля, обломки цветочных горшков.

– Ну что, ты ещё хочешь быть большим с помощью волшебства? Скажи спасибо Пикки! – сказала Черёмушка и обняла спасённого брата.

Из соседней комнаты пришёл отец. От таких переживаний у него даже простуда куда-то делась. Прибежали с улицы родные, друзья. Пикки был героем дня. Папайя с Маракуйей чуть не раздавили его на радостях, что он нашёлся. В суматохе Черёмушка незаметно подняла волшебную палочку и унесла её в сейф. Рыжик проводил её взглядом и облегчённо вздохнул.

Ошибка маленькой мамы

Прошёл год, как бабушка Рыжуля подарила Черёмушке волшебную палочку. Она сказала тогда, что палочка передаётся в семье от матери к старшей дочери. Но почему же в таком случае Черёмушка получила её не от мамы, а от бабушки? И почему мама, найдя палочку у дочери под подушкой, не узнала её? Эти вопросы мучили кошечку, она пыталась задать их, но бабушка уводила разговор в сторону, а мама заметно смущалась и отмалчивалась.

 Но однажды мама всё-таки решилась на разговор:

– Да, дочка, ты права, была и у меня эта палочка. Так и быть, расскажу тебе свою историю, может, вспоминая её, ты будешь осторожнее обходиться с волшебной палочкой. Всё-таки лучше учиться на чужих ошибках, чем на своих.

В детстве маленькая мама Мариша очень любила молочный кисель. И вот однажды она сидела в своей комнате, играла с волшебной палочкой: то мороженое у неё попросит, то газировку. А бабушка Рыжуля, её мама, в это время сварила молочный кисель и вышла ненадолго в магазин. Мариша об этом не знала, но вскоре через прикрытую дверь до её носа дополз слабый запах ванили, которую бабушка добавляла в молочный кисель, и навеял ей мысли о любимом лакомстве.

Маленькая мама в детстве была великой фантазёркой. Она тут же представила, как было бы здорово, если бы бабушка кормила её только киселём, да чтобы его было много, очень много, не то что противных котлет, в которых попадаются жилки. А ещё она подумала, что сосиски – это тоже неплохо, в них жилок не бывает, и они восхитительно пахнут, только уж очень маленькие. И ещё много о чём Мариша думала, а палочку непроизвольно то вертела в лапках, то клала куда-нибудь, то опять брала.

Она не обратила внимания, когда скрипнула дверь, и отвлеклась от своих «вкусных» мыслей только когда почувствовала, что лапы прилипают к полу. Весь пол в детской был залит какой-то белой клейкой жидкостью.

– Ой, что это? – испугалась Мариша. – Мама, ты где? Что случилось?

Она выскочила из своей комнаты и по колено провалилась в странную жидкость. В доме стоял непонятный сильный запах, похожий одновременно на запах ванили, сосисок и котлет. С трудом продвигаясь в густой массе, скользя и падая, она добралась до кухни и от неожиданности выронила палочку, которую всё это время не выпускала из лапок.

Кухня выглядела фантастически: среди густого белого киселя (а маленькая мама уже поняла, что это кисель: нахлебалась, когда падала) плавали брёвна розового цвета, в которых Мариша узнала огромные сосиски, и множество коричневых лепёшек, похожих на крохотные котлетки. Но больше всего Маришу испугало отсутствие бабушки Рыжули. Она вдруг с ужасом поняла, что весь этот кошмар на кухне – результат её легкомысленных действий с волшебной палочкой.

– Но где же мама? Неужели она исчезла… из-за меня?! – в полной панике думала маленькая мама, лихорадочно припоминая, о чём же она размышляла несколько минут назад с палочкой в лапах.

Сосиски и котлеты с угрожающим, как показалось Марише, видом поплыли в её сторону.

– Ой, а где же палочка? – спохватилась она и начала шарить по полу. Слой киселя становился всё толще, и что–либо нащупать под ним не удавалось. Наконец Марише показалось, что она дотронулась до палочки. Она попыталась схватить её, но тут же отлетела в сторону от удара сосиски-великана. Сосиски окружили её и что-то бормотали. Кошечка с ужасом разобрала: «Съешь меня, съешь меня». Сосискам поддакивали полчища котлет, которые к тому же были обжигающе горячими.

Марише показалось, что она сходит с ума.

– Мама, мама! Помогите! – закричала она.

К счастью, в этот момент из магазина вернулась бабушка Рыжуля. Увидев, во что превратилась её кухня, бабушка ахнула и вместе с Маришей бросилась искать волшебную палочку, разгребая многочисленные котлеты и уворачиваясь от сосисок.

Вскоре уровень киселя так поднялся, что Марише приходилось нырять с головой: длины лапок не хватало. Бабушка помогла ей забраться повыше, на стол. Сосиски с котлетами окружили стол, продолжая бормотать, но дотянуться до кошечки не могли. Воспользовавшись тем, что эти неугомонные и разговорчивые мясные изделия отвлеклись, бабушка быстро нашла палочку и попыталась отменить дочкино волшебство. Но не тут-то было! Палочка, измазанная киселём, да в таких же грязных лапах, норовила выскользнуть и никак не могла понять, что от неё требуется: то превращала кисель в вишнёвый, то в клубничный, то опять в молочный.

Пришлось бабушке выбираться на улицу, к колодцу. Только отмыв палочку и лапы от киселя, ей удалось уничтожить все последствия Маришиных упражнений. Правда, лёгкий запах ванили ещё долго держался в доме, и любовь Мариши к молочному лакомству вернулась нескоро. Ну а волшебная палочка, конечно, осталась у бабушки.

Заканчивала свой рассказ мама уже на бегу: она опаздывала на работу. Черёмушка живо представила маленькую маму среди киселя, воюющую с агрессивными сосисками и котлетами, посмеялась и успокоилась. И только позже ей пришло в голову, что это не вся правда: не могла бабушка за такую безобидную шалость забрать у мамы палочку насовсем. К тому же мама проговорилась, что раньше палочка выглядела по–другому… Что же всё-таки ещё произошло? Об этом Черёмушка узнала значительно позже…

Комариное нашествие

После того как бедный Рыжик чуть не погиб, увеличившись с помощью волшебства, палочку долго не доставали из сейфа. Был жаркий летний день, когда в очередной раз понадобилась её помощь. Черёмушка с утра уговаривала родителей устроить пикник в парке, на берегу реки Котофейки. Уже неделю стояла жара: ни капли дождя, ни дуновения ветерка. Асфальт и стены домов, раскалившись днём, отдавали жар ночью. В городе было невыносимо. А как соблазнительно в такую жару посидеть на берегу речки, окунуться в её свежую прохладу, поваляться в густой траве!

Мама с папой были не против отдыха на природе, но с ужасом представляли себе дорогу до парка. Тут Черёмушка и сообразила воспользоваться волшебной палочкой. Через несколько минут кошачья семья в полном составе располагалась в тени большого дуба, на берегу реки. Народу было видимо-невидимо, будто весь город переселился сюда. Котята встретили своих друзей и прекрасно проводили время: купались, играли в мяч, лазили по деревьям.

Непоседа и Рыжик захотели покататься на катамаране, мама разрешила, но под присмотром Черёмушки. На всякий случай она предложила дочери захватить волшебную палочку, ведь котёнок и щенок ещё не умели плавать.

Речка Котофейка была не очень широкая. Противоположный низкий берег зарос камышом и водорослями. Обычно оттуда раздавался лягушачий хор, но в такую жаркую погоду лягушки молчали. Туда, к зарослям, Непоседа с Рыжиком и направились: им непременно хотелось сорвать стебель камыша, чтобы похвастаться перед друзьями.

Камыши были совсем близко, когда катамаран за что-то зацепился и остановился. Дальше всё произошло мгновенно. Непоседа с Рыжиком вскочили, катамаран покачнулся, и Рыжик свалился в воду. Черёмушка втащила его наверх, но сама потеряла равновесие и оказалась в воде. Барахтаясь, она успела только дать команду отцепить катамаран, как палочка выскользнула из её лапки и… исчезла. Черёмушка забралась на катамаран и огляделась: палочки нигде не было видно.

– Что у вас там случилось? Почему вы мокрые? – спросила мама, когда они вернулись на свой берег.

– С нами всё хорошо, – сказала Черёмушка, – но волшебной палочки у нас больше нет…

Домой возвращались на автобусе, в страшной духоте. Но на следующий день жара ослабла, появился лёгкий ветерок, и жить стало легче.

Черёмушка часто думала о пропавшей палочке: то сожалела о ней, то, наоборот, радовалась её пропаже, вспоминая неприятности, связанные с волшебством. Она догадывалась, что волшебная палочка не может исчезнуть просто так, и пыталась представить, кто же сейчас её хозяин.

С палочкой действительно ничего плохого не случилось. А хозяев у неё теперь было – не сосчитать! При этом они даже не догадывались, что владеют волшебной палочкой. И всё потому, что это были… лягушки! Течение прибило палочку к маленькому островку, где обитало множество лягушек. Это было шумное и вечно голодное сообщество. Они прыгали, ныряли и громко квакали:

– Как хочется кушать! Почему так мало комаров? Какая хорошая погода! Как хочется кушать! Где комары? – и далее в том же духе.

Непрерывно двигаясь, они то и дело задевали палочку. Бедная палочка сначала не могла понять, чего же хотят её новые хозяева. Но чаще всего звучало слово «комары». И палочка с энтузиазмом принялась создавать полчища комаров. Что тут началось! Комаров было столько, что лягушкам даже не надо было их ловить, достаточно было открыть рот. Объевшись, они погружались в сладкий сон, а когда пробуждались, пиршество начиналось сначала.

Вскоре лягушки начали толстеть и обленились. Некоторые, особо хитрые, научились спать с открытым ртом, чтобы поедать комаров не просыпаясь. Очень по вкусу пришлась лягушкам такая жизнь! Только один юный лягушонок по имени Кваки пытался растормошить сородичей:

– Лягушки, очнитесь! Нельзя столько есть и спать! Нельзя расслабляться! Враги не дремлют!

– Какие враги? – лениво, в полудрёме отвечала самая толстая лягушка. – Это боги наконец оценили нас по достоинству и устроили нам райскую жизнь.

А лягушонок-то был прав: по крайней мере, один враг уж точно не дремал. У него подрастали двое прожорливых птенцов, и он регулярно облетал округу в поисках пищи. Это был аист, свивший гнездо на крыше заброшенного дома на краю города.

Ещё издалека, подлетая к речке, аист заметил лягушек и удивился их толщине и их поведению. Обычно лягушки моментально прыгают в воду, едва завидят его. А эти даже не пошевелились.

– Может, больные? – подумал аист, но всё-таки прихватил одну, самую толстую. Потом он прилетал ещё и ещё… Так на речке и шли день за днём: лягушки ели комаров, аист регулярно устраивал набеги на их поселение. А вот в городе...

В городе творилось что-то невообразимое. Ведь комары недолго ютились около реки. Они, по-видимому, не считали своим предназначением быть кормом для лягушек. Тучи голодных, обозлённых насекомых заполонили весь город. Городские власти заволновались. В город завезли и бесплатно раздали самые современные средства от комаров. Жители ходили в повязках, закрывающих рот и нос. Но пострадавших от укусов становилось всё больше и больше. Особенно страдали короткошёрстные животные: в городе обитало несколько семей кошек породы рекс. К счастью, в семье Кисиных у всех был длинный мех.

Сначала были закрыты кинотеатр, бассейн и другие общественные места, которые трудно было защитить от насекомых. Но далее стало ещё хуже: некоторые магазины начали закрываться из-за нехватки продуктов. Водители не хотели подвергать себя опасности и везти товары в такой странный город. Поезда и машины проезжали мимо города с наглухо закрытыми окнами, без остановок.

Тяжело приходилось бездомным, уличным животным. Черёмушка с согласия родителей позвала к себе жить Прищепку и её подружку Мусорщицу. Город затих, на улицах почти никого не было видно. Хозяевами города стали комары.

Однажды папа, как всегда, привёз из соседнего города кое-какие продукты для большой семьи и свежие газеты. За ужином опять зашёл разговор о событиях последних дней.

– Учёные пишут, что объяснения нашествию комаров у них нет. Мало того, такого вида комары науке вообще неизвестны, – сказал папа, просмотрев газеты.

После этих слов Черёмушка надолго задумалась. Во время нашествия насекомых она часто вспоминала волшебную палочку. Если бы она не потерялась, то помогла бы уничтожить мерзких комаров.

Но сейчас, после папиных слов, ей вдруг пришло в голову, а не палочка ли сама виновата в появлении этих тварей.

 – Но кто же ею управляет? – размышляла Черёмушка. – Почему вдруг комары? Неужели… лягушки? – предположила она.

На следующее утро она отправилась на речку. Комаров там было ещё больше, чем в городе. Хорошо, что кошечка захватила с собой специальные очки, закрывающие доступ к глазам, и надела плотный комбинезон с капюшоном.

Парк не работал, лодки и катамараны сиротливо стояли у берега. Черёмушка села в лодку и, осторожно работая вёслами, принялась осматривать противоположный берег, особенно обращая внимание на места скопления лягушек. Лягушки вели себя странно. Даже неожиданное появление аиста не заставило их пошевелиться. Аист опустился в воду недалеко от лодки и покосился на Черёмушку.

– Уважаемый аист! Не могли бы Вы помочь мне? – вежливо спросила кошечка. Она знала, что аисты – гордые птицы, и старалась обращаться к нему почтительно. Но аист даже разговаривать с ней не стал. Он пробормотал:

– Кошек не терплю! – схватил лягушку и скрылся с ней за деревьями.

Черёмушка огорчилась, но потом подумала, что просить аиста поискать волшебную палочку было бы рискованно. Он запросто мог забрать её себе. Кошечка попробовала обратиться за помощью к лягушкам.

– Какая же ты шумная! Ты мешаешь нам спать! – сказала ближняя лягушка и снова погрузилась в сон.

Обращаться к рыбам было бесполезно: они глуповаты, да и кошек тоже не любят. Черёмушка сама продолжила поиски, но лодка с трудом проходила среди зарослей, а спрыгнуть в воду и пуститься вплавь кошка не решалась.

Она уже несколько раз слышала вблизи звук, похожий на «плюх», и видела расходящиеся по воде круги. Она решила, что это какая-то любопытная рыбина выпрыгивает из воды, но неожиданно услышала:

– Уважаемая кошка! Я был бы счастлив помочь Вам. Но я такой маленький…

Это был тот самый юный лягушонок, который не хотел поддаваться всеобщей лени и обжорству. Он уже давно наблюдал за Черёмушкой и наконец набрался смелости заговорить. Черёмушка обрадовалась: лягушонок показался ей смышлёным.

Когда кошечка рассказала Кваки о волшебной палочке, он запрыгал:

– Наконец-то я всё понял! Я видел эту палочку и знаю, где она.

Он показал дорогу к кочке, где, запутавшись в водорослях, лежала палочка.

Осторожно взяв палочку в лапы, Черёмушка помедлила. Момент был очень ответственный. Надо было так продумать задание, чтобы не совершить какую-нибудь ошибку. Она мысленно вернулась в тот день, когда плавали на катамаране, и сказала:

 – Пусть всё будет, как тогда, но палочка останется у меня в лапах!

Тут же Черёмушка ощутила, что находится в воде, пытается схватить выскользнувшую из лапки палочку и… ей это удаётся! Она слышит крики Непоседы и Рыжика с катамарана, крепко сжимая палочку, оглядывается по сторонам: ярко светит солнце, на берегу полно народа – и никаких комаров!

– Что у вас там случилось? Почему вы мокрые? – спросила мама, когда они вернулись на свой берег.

– С нами всё хорошо, – сказала Черёмушка. – Мы просто искупались.

И не удержала радостного возгласа:

– Как хорошо, что нет комаров!

– Какие же комары днём, в такую жару? – удивился папа. – Да в наших краях вообще мало комаров, – добавил он.

– Всё получилось! Всё получилось! – ликовала Черёмушка.

В самом городе и в памяти жителей не осталось ни малейшего следа от событий последних дней. Зато лягушки всё помнили и громко возмущались:

– Чем мы прогневали богов? За что они нас изгнали из рая?

– За лень и обжорство! – мог бы ответить им маленький лягушонок, но молчал, ведь детям не положено поучать взрослых.

Приключения лягушонка Кваки

Лето стояло жаркое. Черёмушка часто ездила на речку. У неё там появился необычный друг – лягушонок по имени Кваки. Часами они разговаривали обо всём на свете. Кваки с большим любопытством расспрашивал Черёмушку о жизни в городе, о школе, о зоопарке. Сам же он многое знал о животных и растениях, которые окружали его с рождения, но названий правильных не знал. Однажды Черёмушка принесла ему атлас речной флоры и фауны. Он очень радовался, когда на картинке видел знакомого жучка или знакомое растение, а Черёмушка читала ему подписи под рисунками. Впрочем, Кваки оказался понятливым и вскоре потихоньку начал читать сам.

Он очень берёг атлас, заворачивал в непромокаемый пакет и прятал от других лягушек. Но однажды случилась беда: его сородичи нашли книгу и разорвали на мелкие кусочки.

_ Позор! Позор! – хором квакали лягушки. – Настоящий лягушонок не должен читать книжки и болтать с кошками! Убирайся отсюда! Мы не хотим с тобой жить.

Печальный Кваки пожаловался Черёмушке:

– Я, наверное, и вправду ненормальный лягушонок. Мне совсем не интересно без конца прыгать и болтать о комарах. Что же мне делать?.. Черёмушка! Возьми меня в город!

Черёмушка растерялась:

– Кваки, я живу в городе кошек. Лягушка у нас может жить только в аквариуме.

– Я знаю. Я бы очень хотел остаться на своей речке. Но здесь мне не будет житья. Уж лучше в аквариуме …

Они долго решали, как быть. В конце концов Черёмушка посадила его в пакет на мокрое полотенце, чтобы не было жарко, и они направились к дому.

В автобусе кошка продолжала размышлять о будущем лягушонка и вспомнила, что родители кота Чёртика из её класса работают в зоопарке:

– Хорошо бы удалось устроить туда Кваки, ведь через зоопарк тоже протекает его родная речка Котофейка.

На улице уже начало смеркаться, когда автобус подъехал к дому Черёмушки, но жара не спадала. Кошка чувствовала, что лягушонок возится в пакете: видно, ему было очень душно. Выходя из автобуса, Черёмушка тихо сказала:

– Потерпи ещё чуть-чуть. Уже приехали.

И вдруг… Черёмушка даже не поняла, что произошло. Что-то сильно толкнуло её, она упала и увидела в сумерках силуэт крупного зверя, убегающего от неё по улице. Кошка вскочила – вроде все кости целы – и бросилась к упавшему пакету с лягушонком: как он там, не пострадал ли при нападении зверя. И тут же в ужасе остановилась: пакет был разорван, рядом валялось полотенце и… волшебная палочка.

Черёмушка пришла в отчаяние:

– Как я могла забыть о ней! Бедный Кваки! Он нечаянно дотронулся до неё, превратился в кого-то и в страхе убежал.

Черёмушка даже не поняла, в кого превратился лягушонок. Как теперь помочь ему? Как его найти?

Она долго сидела на остановке в надежде, что Кваки вернётся. Но она понимала, что он очень испуган и совсем не знает город. Конечно, её ожидание было напрасно.

Дома Черёмушку ждали обеспокоенные родители.

 – Я погубила своего друга! Опять эта палочка… – сбивчиво рассказывала кошечка сквозь слёзы.

Разобравшись в конце концов в происшедшем, папа сказал:

– Всё не так страшно, дочка. Поскольку твой Кваки не знает никаких животных, кроме кошек, то он мог превратиться только в кота. Огромным он тебе показался потому, что ты смотрела на него снизу, лёжа на земле. А так как быть котом ему непривычно, он будет выделяться своей необычностью, и скоро мы о нём услышим. Ведь город у нас небольшой. Не горюй, Черёмушка, найдётся твой друг.

Слова его звучали убедительно, да и выхода другого не было, как просто ждать. Мысль о том, чтобы воспользоваться волшебной палочкой в поисках Кваки, ей, конечно, приходила в голову, но показалась отвратительной после того, что эта палочка сделала с несчастным лягушонком.

Шли дни, но про Кваки слышно не было. Черёмушка сильно переживала. Сначала она целыми днями бродила по городу в поисках лягушонка, потом поняла, что при встрече даже не узнает его, и перестала выходить из дому. Папа попросил знакомого полицейского сразу же сообщить им, если в городе появится какой-либо необычный чужой кот, и Черёмушка весь день печально сидела у телефона. Оживлялась она только, когда приносили свежую газету: вдруг там есть что-то о Кваки...

Так прошло лето, началась осень. Быстро похолодало. Уже по утрам лужицы покрывались тонким льдом, в воздухе изредка кружились снежинки. По ночам завывал ветер, и Черёмушка не могла заснуть, представляя себе страдания Кваки от голода и холода.

Однажды папа, придя с работы, нерешительно сказал:

– Даже не знаю, имеет ли отношение к твоему лягушонку то, что мне сегодня сообщили из полиции.  В городе было два случая нападения на котят. На выходе из магазина какой-то кот-хулиган выхватывал у них сумку с продуктами. Оба раза это было вечером, в темноте. А самое странное то, что, отбирая сумку, кот говорил:

– Извините, пожалуйста. Спасибо!

– Папа, это Кваки! Точно! Он всегда был очень вежливый, – обрадовалась Черёмушка и добавила грустно:

– Бедняжка, голод заставляет его разбойничать. И это всё из–за меня… Но как его найти?

– Не беспокойся. Теперь уж его быстро поймают!

– Папа, что ты такое говоришь?! – воскликнула Черёмушка. – Если его поймают, то посадят в тюрьму – как преступника. А он не виноват! Это я во всём виновата!

В городской газете напечатали обращение полиции к родителям с просьбой не посылать детей вечером в магазины. Нападения прекратились, следы Кваки опять исчезли. Да и был ли этот кот действительно Кваки?

А теперь оставим на некоторое время Черёмушку и посмотрим, что же произошло с бедным Кваки после его внезапного превращения.

Кваки никогда не мечтал стать котом. У него не было ни малейшего сомнения, что лягушка – самое совершенное создание на свете. Он даже временами сожалел, что Черёмушка – не лягушка. А как замечательно ему жилось на родной речке! Огромное небо над головой – днём голубое, бездонное, с плывущими по нему пушистыми облачками, ночью – почти чёрное, с бесконечной россыпью звёзд, упругая прохлада речной воды, приятно освежающая мускулистое зелёное тельце с крепкими лапками. Что может быть прекраснее ощущения полёта, когда ты отталкиваешься от кочки, взмываешь вверх и погружаешься в воду, распугивая мелких рыбёшек. А ещё он любил пение цикад по вечерам, правда, ему казалось, что он-то поёт не хуже. Хотя он и презирал некоторых своих сородичей за излишнюю болтовню, но порой и сам с наслаждением выдавал трели в лягушачьем хоре. Как было бы здорово плавать с Черёмушкой-лягушкой наперегонки, вместе качаться на листьях и стеблях кувшинок… Но Кваки был разумным лягушонком, понимал, что это всего лишь мечты. И хотя он знал о существовании волшебной палочки, ему даже не приходило в голову просить подругу стать лягушкой.

Мысль о том, что было бы гораздо меньше проблем, если бы он был котом, мелькнула у него всего один раз, случайно, когда он сидел в сумке Черёмушки. И эта невольная мысль перевернула всю его жизнь, потому что при этом он нечаянно коснулся волшебной палочки.

В этот ужасный момент Кваки вдруг решил: Черёмушка нарочно превратила его в кота! Острое чувство обиды на подругу охватило его, и больше ни о чём он не мог думать. Он помчался прочь, чтобы больше никогда её не видеть, и остановился только тогда, когда кончились силы.

Он огляделся по сторонам и завыл от страха, от обиды, от осознания непоправимой беды, случившейся с ним. Вокруг стояли огромные каменные сооружения с множеством светящихся прямоугольников. Кваки догадался, что это дома, в которых живут кошки – хозяева города. Он теперь был такой же, как они, но его это не радовало.

Нестерпимо болели лапы, нос ощущал множество неприятных и даже опасных запахов. Первым порывом было как-то вернуться домой, на речку. Но ведь он теперь не лягушка! Он – кот! Как жить? Отчаяние Кваки было неизмеримо, но одна полезная мысль всё-таки появилась: надо найти укромное место, чтобы поспать, ведь, как известно, утро вечера мудренее.

Он устроился в кустах между забором и какими-то большими ящиками, от которых шёл странный запах. Пробуждение было неожиданным и неприятным. Около него сидели два здоровенных уличных кота.

– Это ещё что за явление возле нашей помойки? – поинтересовался один из них.

– Да ты посмотри, Бесхвостый, он же зелёного цвета! Дай ему в ухо! – предложил второй.

Они набросились на бывшего лягушонка, и ему пришлось бы совсем плохо, если бы не вмешательство ещё одного кота. Ударами сильных лап он отогнал обидчиков: его возмутило, что они вдвоём напали на одного, к тому же почти ребёнка. Спаситель, его звали Серый, пожалел Кваки, отвёл к себе в подвал и накормил сосиской. Услышав его историю, кот воскликнул:

– Я всегда говорил, что домашние кошки – отвратительные, лживые создания. Но ничего, Кваки, прорвёмся! Поверь пока на слово: кошкой быть лучше, чем лягушкой. Вот только твой цвет слишком заметный.

Он притащил флакон чёрной краски и старательно вымазал всего Кваки, но, увы, при первом же дожде краска сошла, и Кваки опять позеленел.

Обосновались они в детском лагере, на берегу речки. Дети часто не доедали свои порции за обедом, и еды котам хватало. После сытного обеда Серый любил порассуждать о том, что настоящие коты только так и должны жить. Свобода, изобилие еды – что ещё нужно для счастья?

Домашних кошек он презирал:

– Разве хоть одно из этих изнеженных существ может поймать мышь или рыбину? Да они даже вылизываться не умеют, а пользуются всякими вонючими шампунями!

Вылизываться Кваки, конечно, научился, но гораздо приятнее ему было окунуться в речку; видно, что-то от лягушки в нём всё-таки осталось. Научился он и мышей ловить, а иногда ему даже удавалось голыми лапами поймать рыбину в речке. Он настолько освоился в роли кота, что его лягушачье прошлое стало казаться сном. Но кое-что его мучило, и он как-то поделился с Серым своей мечтой – выучиться и работать в зоопарке.

Серый никогда не был в зоопарке, но слышал, что там все животные сидят в клетках.

– Не говори глупостей, – удивился он. – Ты мечтаешь потерять свободу?!

Больше Кваки об этом не заговаривал.

Их безоблачная жизнь продолжалась до конца лета. Уехал детский лагерь, и однажды Серый сказал странные слова:

– Пора и нам собираться. Каждую зиму я перебираюсь в город собак. Собаки, правда, не очень нас любят, но вынуждены терпеть: без нас они не могут справиться с дикими мышами и крысами.

Кваки никогда не слышал про зиму, не поверил Серому и решительно отказался куда-то переезжать. Никакие уговоры на него не действовали. И однажды Серый уехал, а Кваки остался один…

Впоследствии долгими голодными и холодными ночами он тысячи раз жалел, что не послушался опытного приятеля. Он перебрался жить в центр города, где было больше помоек, но в каждом дворе были свои бездомные коты и кошки, которые беспощадно лупили чужака. А драться он так и не научился. Днём он отлёживался в своём подвале, зализывая раны, а в сумерках, когда зелёный цвет его меха не был заметен, выходил на поиски пищи. Ему было противно кормиться на помойках, часто болел живот, но он не мог придумать никакого выхода.

– Зато я свободен, – грустно думал Кваки, вспоминая слова Серого.

Однажды вечером, после безрезультатного хождения по дворам, лапы сами привели его к продуктовому магазину. От аромата колбасы он чуть не потерял сознание. И когда из магазина вышел котёнок с купленными продуктами, измученный голодом Кваки не выдержал… Ему было ужасно стыдно, когда он ел украденные у ребёнка продукты, он обещал себе никогда больше такого не делать. Но был и второй раз. А на третий раз произошло вот что.

Когда Кваки дёрнул сумку у малыша, то вдруг услышал:

 – Это что же ты делаешь? А ну-ка, верни сумку!

Кваки выпустил сумку и пробормотал:

– Простите, пожалуйста, я очень хочу кушать.

Солидный, хорошо одетый кот взял его за лапу и подвёл к освещённой витрине. При свете витрины он разглядел странного измождённого подростка с шерстью зелёного цвета. Кот этот, его звали Маркиз, был школьным учителем и считал, что детям не место на улице. Он строго спросил:

– А где твои родители?

– Мы, лягушки, не знаем своих родителей, – ответил Кваки и тут же спохватился, что сказал что-то не то.

Впрочем, Маркиз его уже не слушал. Он крепко взял Кваки за лапу и повёл к себе домой.

Соблазнительный запах еды чувствовался даже на лестнице. Жена Маркиза, Мураша, приготовила мужу роскошный ужин. Она не удивилась, увидев Кваки: муж неоднократно подбирал на улице маленьких бродяжек, а потом пристраивал в знакомые семьи или в детский дом.

Перед ужином Маркиз отвёл Кваки в ванную, объяснил, как пользоваться кранами, показал полотенце и, уходя, посоветовал:

– Из тюбика с шампунем много не выжимай. Он концентрированный. Потом трудно будет смыть.

Кваки держал в лапах тюбик с шампунем, вспоминал слова Серого и думал:

– Не буду им пользоваться. От меня и так плохо пахнет после подвала и помоек, зачем ещё добавлять. Просто поныряю в чистой тёплой воде.

Но любопытство пересилило, он приоткрыл крышечку и… оторопел от дивного, волшебного запаха. Через пару минут он уже весело плескался среди густой ароматной пены.

Добрые хозяева надеялись, что в ванне зелёная краска с Кваки сойдёт, но после мытья она стала ещё ярче. «Какой странный кот», – подумал Маркиз, но расспросить Кваки не успел: измученный котик заснул, сидя за столом. Его перенесли на кровать, и он спал до следующего вечера.

Назавтра Маркиз пригласил к себе друга – кота Черныша, который работал в зоопарке. Услышав звонок в дверь, в прихожую выскочил Кваки с горящими глазами, в обнимку с толстой книгой. Трудно было узнать в нём едва живое существо, каким он был накануне.

– Атлас! Мой любимый! Речная флора и фауна! – повторял он.

Взрослые учёные коты ничего не понимали: откуда уличный бродяжка может знать книгу, которая предназначена для специалистов-биологов.

– Ну-ка, давай садись и всё нам рассказывай по порядку, – сказал Маркиз, – а мы будем думать, как с тобой поступить.

После рассказа Кваки они надолго замолчали. Было над чем подумать! Волшебная палочка в городе! Да ещё в лапах у ребёнка! Черныш знал Черёмушку, она училась в одном классе с его сыном Чёртиком. Добрая и ответственная кошечка не могла сознательно кому-то навредить, в этом он был уверен. Так что же всё-таки произошло?

Черныш позвонил отцу Черёмушки и напрямую спросил:

– У вас в семье есть волшебная палочка?

Папа не стал скрывать:

– Да, есть. Но от неё одни неприятности. Мы ею не пользуемся с тех пор, как приятель Черёмушки нечаянно в кого-то превратился. Мы уже полгода не знаем, что с ним, жив ли. Черёмушка вся извелась от неизвестности.

– Вы говорите о Кваки?

– Да! Да! Вы знаете, что с ним?!

– С ним всё в порядке. Он сидит сейчас рядом со мной …

Вот так и закончилась эта история. Кваки и Черёмушка встретились, помирились и ещё крепче подружились. Кваки работает в зоопарке, живёт в семье у Черныша и ходит в школу. Дирекция зоопарка открыла специальную школу для своих сотрудников, чтобы за животными ухаживали грамотные работники.

Волшебная палочка лежит в сейфе, никому не нужная. Хотели было с её помощью перекрасить Кваки, но он отказался:

– Пусть хоть что-то напоминает, что в детстве я был лягушонком. Я этого не стыжусь!

Кот Серый, вернувшись из города собак, очень удивился, что Кваки работает в зоопарке, но свободно гуляет по городу, а не сидит в клетке.

– Такая работа, пожалуй, и мне бы подошла, – размышляет Серый, – ведь главное для кота – свобода. Ну и конечно, сытная еда.

– Скажи мне, Черёмушка, а зачем ты вообще в тот день взяла с собой на речку волшебную палочку? – как-то спросил Кваки.

– Всё очень просто, Кваки, – объяснила кошечка. – Я хотела подольше побыть с тобой, а вечером автобусы ходят редко. Я собиралась вернуться с помощью палочки. А когда мы с тобой подошли к остановке, автобус уже ждал нас, и про палочку я даже не вспомнила.

– Да, действительно всё очень просто, – сказал Кваки. – А сколько всего в результате произошло: хорошего и плохого. Но всё-таки больше – хорошего!

Рыбьи танцы

Черёмушка часто бывала в зоопарке. Особенно ей нравилось заходить туда к вечеру, когда посетителей мало, животные сыто дремлют и сотрудники тоже могут позволить себе отдохнуть. Обычно в это время главный ветеринар зоопарка кот Черныш, отец её одноклассника Чёртика, покончив с бесконечными делами, усаживал Черёмушку, Кваки и Чёртика на берегу живописного пруда и рассказывал котятам захватывающие истории из жизни животных.

Но сегодня, подходя к пруду, Черёмушка почувствовала что-то неладное. Обычно спокойная гладь пруда ходила ходуном: рыбы безостановочно носились из стороны в сторону, выпрыгивали из воды, плюхались обратно, поднимая сильные брызги. Присмотревшись, Черёмушка заметила, что и вода в пруду, и рыбы имеют странный красноватый оттенок.

Чёртик и Кваки сидели на их обычном месте, но Черёмушку даже не заметили. Оба уставились в аквариум с большой рыбиной, которая, казалось, исполняла сумасшедший танец, причём с видимым удовольствием, изображённым на её морде. Если бы Черёмушка не видела собственными глазами, она бы ни за что не поверила, что рыбы умеют радостно ухмыляться. Но у Чёртика и Кваки безумное веселье рыбины отклика не находило.

Оба были мокрые и выглядели уставшими. До Черёмушки донеслись слова Чёртика:

– Да пойми ты наконец, глупая рыбина, сколько тебе повторять: ты умрёшь, если не съешь хоть один листик!

В аквариуме плавала какая-то водоросль с большими листьями, но рыба не обращала на неё никакого внимания, как и на слова котёнка.

– Что случилось, ребята? – спросила Черёмушка, приблизившись к друзьям.

– Ой, Черёмушка, беда у нас, – отозвался Кваки.

Чёртик продолжал уговаривать рыбину, а Кваки быстренько рассказал подруге, что произошло.

Одноклассница Чёртика и Черёмушки Сластёна ни разу в жизни не была в зоопарке: когда весь класс приходил на экскурсию, она болела. Чёртику, для которого зоопарк был родным домом, стало жалко Сластёну, он предложил провести экскурсию для неё одной. Но за Сластёной увязались подружки – Скакалка и Попрыгунья. Эти кошечки, как известно, и в школе-то с трудом досиживают до конца урока, а уж здесь, на природе, совсем расхулиганились. Они бегали, прыгали, дразнили животных, а когда Чёртик привёл их к прудам, они, балуясь на мостике, столкнули Сластёну в воду.

 Всё бы ничего: Чёртик тут же прыгнул в пруд и помог кошечке выбраться. Но случилось непредвиденное: из её карманов посыпались конфеты, которые Сластёна всегда носила с собой. Конфеты начали быстро растворяться, окрашивая воду в розовый цвет и привлекая любопытных рыб. Рыбы, оказавшись в розовой воде, как будто сходили с ума: начинали метаться, выпрыгивать из воды. Обеспокоенный Чёртик нырнул в пруд и принялся вылавливать остатки конфет.

Прибежав к пруду, Черныш и Кваки застали забавную картину: Чёртик пытается выдернуть конфету из зубов большой рыбины, при этом рыбина тянет его под воду, а он изо всех сил старается удержаться на поверхности. Случайные посетители активно обсуждают, кто победит, но… никто не победил: конфета растаяла. Черныш подхватил рыбину сачком, посадил в аквариум и набрал розовой воды на анализ. Кваки, который прекрасно нырял и мог долго находиться под водой, ещё раз осмотрел дно, чтобы даже кусочка конфет там не осталось, и с трудом выбрался на поверхность: казалось, возле мостика собрались рыбы со всего пруда.

Пришлось даже часть рыб пересадить в расположенный рядом маленький карантинный прудик: там удобнее было исследовать различные варианты лечения. Но никакие имеющиеся лекарства не помогали.

Тем временем Черныш получил результаты анализа воды и был весьма озадачен. Его сотрудники бросились листать учебники и справочники по лечению рыб, но тщетно. Узнав о несчастье с рыбами, пришёл старый кот Прохор. Раньше он работал в зоопарке, давно уже был на пенсии, но иногда, когда позволяло здоровье, с удовольствием помогал бывшим коллегам – советом и делом.

– Черныш! – обратился он к главному ветеринару. – Вспомнилась мне одна давняя история. Сам я не видел, но прибежали как-то рыбаки с нашей речки и рассказали о подобных рыбьих танцах. Потом мы узнали, что выше по течению городская фабрика спустила в воду какие-то вредные вещества. Когда я добрался до реки, то всё уже кончилось. Очевидцы рассказали, что рыбы сами нашли какие-то водоросли, начали их есть и успокоились. По-видимому, у речной рыбы инстинкт самосохранения лучше развит, чем у нашей: им не на кого рассчитывать. Давайте попробуем дать рыбам эти водоросли, я помню какие.

Лечебные водоросли опробовали на рыбах в маленьком прудике. Результат оказался потрясающим! Но возникла проблема: больные не хотели лечиться! Рыбин вылавливали по одной и насильно засовывали листья в рот. Но что делать с большим прудом? По его берегам выложили кучи лечебных водорослей, но рыбы веселились и не желали ничего есть.

 Как раз в этот момент и пришла Черёмушка. Около пруда собрались озабоченные сотрудники во главе с Чернышом. Здесь же была растерянная Сластёна. Сначала она вместе с другими зеваками развлекалась, наблюдая рыбьи танцы, но потом заразилась общим беспокойством. Скакалка и Попрыгунья уже умчались, а Сластёна не могла уйти, считая себя главной виновницей происшедшего.

– Глянь на аквариум, – негромко сказал Кваки, но Черёмушка и сама увидела: рыбина уже не выглядела весёлой, она замедлила движение и начала биться головой о стекло.

– Давайте попробуем затолкнуть ей в рот лекарство, – предложил Черныш. Это удалось, но рыбина опустилась на дно и перестала шевелиться.

– Она умерла?! – испугалась Сластёна.

– Нет, нет! Она заснула, – объяснил Черныш. – Но что делать с теми, в большом пруду, не представляю. Они покалечат друг друга, если их не удастся быстро успокоить.

Кваки отвёл Черёмушку в сторонку и тихо шепнул:

– Вот если бы у тебя была твоя волшебная палочка!

– Палочка у меня с собой! Но ты же знаешь, дядя Черныш против всякого волшебства!

– А мы ему ничего не скажем. Он и не узнает.

– Как бы не навредить, Кваки! Думаешь, палочка сообразит, как вылечить рыб?

– А я придумал! Давай дадим палочке простое задание: чтобы каждая рыбина съела по кусочку лечебных водорослей.

Черёмушке понравилось предложение Кваки, но она не могла решиться. В это время одна рыбина, высоко подпрыгнув, ударилась о металлические части мостика и сильно поранилась. Черёмушка перестала сомневаться. Она спряталась в кустах, достала палочку и дала ей команду.

В первый момент в пруду ничего не изменилось: рыбы по-прежнему исполняли свой сумасшедший танец. Но через минуту всё переменилось. Рыбы, не прекращая прыжков, начали перемещаться от мостика к тем местам, где в пруд были брошены лечебные водоросли. Удивительно было то, что, попробовав водоросль, рыбы отплывали, но тут же возвращались обратно и продолжали есть. И буквально за несколько минут рыбное сообщество успокоилось!

Черёмушка поймала на себе взгляд кота Черныша.

– Кваки, он наверняка догадался. Пойдём признаваться!

Но на этот раз Черныш не стал их ругать.

– Я против бесполезного, глупого и опасного волшебства. А сегодня твоя палочка, Черёмушка, сделала полезное дело. Спасибо вам, ребята!

 На следующий день уже ничто не напоминало, какая беда чуть не случилась с рыбами в пруду. Только рыбина в аквариуме, которая съела самый большой кусок конфеты, ещё несколько дней была не вполне здорова. Теперь ей было не до веселья: пришлось съесть много лекарства, и у неё болел живот. Сластёна и Черёмушка каждый день навещали её. Однажды Сластёна призналась, что после такого приключения больше не может есть конфеты.

– Не было бы счастья, да несчастье помогло, – засмеялась Черёмушка. – Зато зубы целее будут!

Похищение волшебной палочки

– Кваки, ты где?! – Черёмушка мчалась по дорожкам зоопарка, сжимая в лапках стаканчик со сливочным пломбиром – любимым лакомством Кваки. Мороженое уже начало подтаивать, когда она обнаружила грустного приятеля, сидевшего на берегу речки. Здесь, в дальней части зоопарка, Котофейка делала поворот. Кваки часто приходил в эту излучину, заросшую камышом и водорослями: здесь всё напоминало его родные места

– Ну что ты опять грустишь? – расстроилась Черёмушка. – У тебя сегодня день рождения: ровно год назад ты превратился в кота. Это же здорово! Разве ты не рад?

– Я, конечно, рад, Черёмушка, но мне как-то не по себе. Давай съездим в парк, навестим моих сородичей.

Подъезжая к парку, Кваки заметно волновался: год назад он покинул свою родину маленьким лягушонком в сумке Черёмушки, а возвращается котом – полноправным жителем города кошек.

Взяв напрокат лодку, они направились к зарослям камышей на противоположном берегу. Жаркий летний день клонился к вечеру, лягушки, сидя по горло в воде, хором выводили свои рулады. Кваки вглядывался, но никого из них не узнавал.

– Смотри, Кваки, ещё вон там, на кочках, много лягушек! – сказала Черёмушка, как вдруг, они даже вздрогнули от неожиданности, к ним в лодку запрыгнула здоровенная лягушка и требовательно заявила:

– Объясни-ка мне, кошка, почему ты назвала этого кота именем моего пропавшего друга Кваки?

– Потому что я и есть Кваки! – встрепенулся кот. – А ты кто? Извини, я что-то тебя не узнаю. Мы были знакомы?

– Я – Прыгун. А ты вправду Кваки?! Как же так? – удивилась лягушка.

– Прыгун?.. Я знал Попрыгунчика! Это ты?! – в свою очередь удивился Кваки. – Но ты был такой маленький!

– Да и ты, помнится, шубы раньше не носил! – поддел его Прыгун.

Друзья детства очень обрадовались встрече. Они принялись увлечённо болтать. Черёмушка почувствовала себя лишней и достала из рюкзака книжку. Но вскоре стемнело, она закрыла книгу и услышала слова Прыгуна:

– Сколько, оказывается, интересного на свете есть. Хоть бы одним глазочком глянуть! Кваки, можно к тебе в гости, всего на пару деньков?

Черёмушка засмеялась:

– История повторяется! Только на этот раз у меня волшебной палочки с собой нет.

Счастливый Кваки повёз приятеля к себе домой. Несколько дней Черёмушка их не видела и даже немножко обиделась, но однажды они заглянули к ней в гости.

– Прыгун хотел попрощаться с тобой, он возвращается домой. И я обещал, что ты ему покажешь волшебную палочку, – сказал Кваки.

Кошечка достала палочку из сейфа.

– Ой, да это самая обычная палка, – разочарованно произнёс Прыгун. – А можно до неё дотронуться?

– Конечно, – засмеялся Кваки.

Прыгун погладил палочку и как-то странно посмотрел на Черёмушку. Она насторожилась, но не успела ничего ни сказать, ни сделать, как Прыгун крепко сжал палочку, что-то пробормотал и… исчез вместе с палочкой. Кваки закричал:

– Осторожней, приятель! Ты что, решил поиграть в прятки? С палочкой лучше не шутить!

Но Черёмушка уже поняла, что произошло:

– Кваки, это не шутки! Твой приятель украл волшебную палочку! Он нас обманул.

– Ну что ты, Черёмушка! Это же мой друг! – возмутился Кваки, но вскоре с горечью признал её правоту: похоже, что за прошедший год Попрыгунчик стал совсем другим.

Что же теперь делать? Как вернуть волшебную палочку, пока она не натворила беды? Задача стояла непростая. Неизвестно было всё: где Прыгун находится, как он выглядит, для чего украл палочку.

– Мне кажется, что он остался лягушкой и вернулся в родные места, – предположила Черёмушка. – Наш мир для него чужой, а среди своих сородичей с помощью волшебной палочки он может устроить себе беззаботную жизнь.

– Похоже на правду, но как это проверить, – задумался Кваки.

И он придумал. С первого дня, как только начал работать в зоопарке, он подружился с местными лягушками. Один из них – толковый и любознательный лягушонок Бакси – очень напоминал ему самого себя в детстве.

Выслушав план Кваки, Бакси сразу же согласился помочь.

На следующий день бывшие соплеменники Кваки увидели необычную картину: к их камышам по течению скользит небольшая дощечка с незнакомым спящим лягушонком. Ударившись о кочку, дощечка остановилась, и гость проснулся. В ужасе оглядевшись, он закричал:

– Кто вы? Где я?

Сердобольные лягушки окружили его, принялись утешать, принесли ему вкусных мошек. Оказалось, что их юный гость задремал на дощечке среди родных камышей, а она почему-то отцепилась и пустилась в плавание вниз по течению. Сколько он плыл, пока не проснулся от удара о преграду, он не знал. Лягушонок был в отчаянии и хотел немедленно отправиться вверх по реке, к своим родным местам. Но стояла страшная жара, и лягушки уговорили его остаться:

– Завтра по утренней прохладе тебе легче будет передвигаться!

Полуденный зной загнал всех лягушек в воду. Вдруг за доли секунды стемнело, над рекой нависла огромная туча, и хлынул дождь. Лягушки, оживившись, хором заквакали:

– Это сделал Прыгун! Он спас нас от жары! Слава Прыгуну! Ура!

Лягушонок (а вы, наверное, уже догадались, что это был Бакси – маленький приятель Кваки) с удивлением увидел, что все его новые знакомые столпились возле высокой кочки, непрерывно кланяются и кричат:

– Да здравствует наш повелитель! Ура Прыгуну!

А на кочке важно восседает большая лягушка с палочкой во рту.

Прыгун неодобрительно глянул на Бакси. Бакси спохватился и принялся вместе со всеми бить поклоны и восхвалять Прыгуна. Прыгун смягчился:

– Я тебя не знаю, лягушонок, но вижу, что ты хорошо воспитан. Ты откуда?

Не переставая почтительно кланяться, Бакси рассказал свою историю.

– Можешь остаться у нас. Мне нужны верные подданные, – милостиво разрешил повелитель лягушек.

 Он дотронулся до палочки, все лягушки быстро открыли рты и проглотили по небольшому комариному облачку. От неожиданного зрелища у Бакси сам собой открылся рот, и он тоже получил порцию комаров.

– Со мной не пропадёте! – хвастливо заявил Прыгун.

На следующее утро Бакси, тепло попрощавшись с «подданными» Прыгуна, отправился вверх по берегу реки. За поворотом его с нетерпением ждали друзья – Черёмушка, Кваки и Чёртик. Кваки волновался больше всех: ведь из-за того, что он доверился бывшему другу, волшебная палочка могла наделать много бед.

Выслушав рассказ Бакси, котята немного успокоились: палочка помогла воришке стать главным в лягушачьем сообществе, а о большем он вроде бы не мечтает. Но оставлять у него палочку нельзя. Кто знает, какие опасные затеи могут прийти ему в голову со временем.

К сожалению, Прыгун оказался предусмотрительным. Не доверяя, видимо, своим соплеменникам, он заколдовал палочку: теперь никто не сможет отобрать её у него.

– Значит, завладеть волшебной палочкой мы можем только хитростью, но я ничего не могу придумать, – грустно сказала Черёмушка. – Одно ясно: Прыгуна выпускать из виду нельзя, и тебе, Бакси, придётся туда вернуться. Будь осторожен, старайся, чтобы тебя ни в чём не заподозрили.

Не нашедшего своих родных и вернувшегося обратно Бакси лягушки встретили по-дружески, он тут же получил свою порцию комаров от Прыгуна.

Шли дни, ничего нового в жизни лягушачьего поселения не происходило. Но могло произойти в любой момент! Поэтому Черёмушка и её друзья напряжённо размышляли, как забрать палочку, но ничего надёжного и безопасного придумать не могли.

Помощь появилась неожиданно – со стороны бабушки Рыжули, той самой, которая подарила Черёмушке волшебную палочку. Она открыла котятам один секрет палочки: оказавшись в лапах другого животного, она не может нанести серьёзный вред настоящей кошке.

– Тебе, внучка, и тебе, Чёртик, можно не бояться Прыгуна, а вот ты, Кваки, родился лягушкой и тебе надо опасаться палочки, пока она у твоего приятеля. Если ему вдруг покажется, что ты чем-то опасен, он запросто может превратить тебя в комара и проглотить.

Услышав такие слова, Кваки очень расстроился. Получается, что его ошибки придётся исправлять Черёмушке и Чёртику. Зато его друзья облегчённо вздохнули и начали обсуждать план действий.

На следующий день, выбрав момент, когда около Прыгуна не было других лягушек, Бакси – будто бы невзначай – спросил:

– А у тебя давно эта волшебная палочка? Ты умеешь её заряжать?

Прыгун с подозрением на него покосился:

– С чего ты взял, что её надо заряжать? Откуда вообще ты знаешь о волшебных палочках?

Бакси почувствовал его недоверие и постарался принять глуповатый вид:

– Там, где я раньше жил, был мостик через речку, а рядом кошачье кафе. В жару я часто прятался под мостиком и много чего наслушался от кошек.

– И ты слышал, как заряжают волшебные палочки?

– Нет, говорят, это очень трудно, и не всякая кошка это умеет, – сказал Бакси.

Прыгун почти не размышлял. Через мгновение перед ним появилась... Черёмушка. Он не учёл, правда, что кошка крупнее лягушки, и она оказалась на маленькой кочке, на которой с трудом разместила три лапки и еле удерживала равновесие.

– Привет, Прыгун, как-то не очень гостеприимно ты меня встречаешь, – успела сказать кошечка и свалилась в воду.

Прыгун, надо отдать ему должное, тут же перенёс её на большую кочку и высушил её мех и одежду. Сам он устроился на соседней кочке и приступил к допросу:

– Это правда, кошка, что волшебную палочку нужно заряжать?

– Сущая правда, – ответила Черёмушка. – Эта палочка, к примеру, совсем скоро потеряет свою силу.

– Ну да?! – недоверчиво произнёс Прыгун. – А как же я тебя сюда притащил?

– Притащить-то сумел, а вот превратить меня в кого-то уже не сможешь! Попробуй! Преврати меня в лягушку!

Черёмушка старалась говорить спокойно и даже весело, но внутри у неё всё сжималось от страха. Вдруг бабушка ошиблась насчёт возможностей палочки!

Прыгун помедлил и, не сводя глаз с кошки, дал команду палочке. Но… ничего не произошло!

– Вот видишь! – сказала Черёмушка, незаметно переводя дух.

Прыгун растерялся. Он понимал, что для зарядки нужно отдать палочку хозяевам, и тогда он останется ни с чем. У него был такой огорчённый вид, что лягушонку Бакси, который в камышах напряжённо прислушивался к их разговору, стало жалко воришку.

– Повелитель! Прости меня, и выслушай, что я придумал! – закричал Бакси.

Оба уставились на лягушонка.

– Пока эта палочка в силе, надо с её помощью сделать другую – для тебя, повелитель, а эту отдать кошке на зарядку! – выпалил Бакси.

– А это можно сделать? – с надеждой спросил Прыгун.

– Запросто! – ответила кошка. – Но новая палочка не будет всесильной, она сможет выполнять только три вида желаний. Давай быстрее загадывай, пока эта палочка ещё работает.

Бакси подыскал маленькую ровную палочку на роль волшебной, Прыгун в это время лихорадочно размышлял. Он взял в каждую лапку по палочке и торжественно произнёс:

– Я хочу, чтобы с помощью новой волшебной палочки я и все мои подданные были сыты и здоровы, чтобы я мог влиять на погоду в нашей части речки и… чтобы после зарядки настоящая волшебная палочка вернулась ко мне! – быстро добавил он.

Черёмушка отнеслась к последнему пожеланию спокойно: она знала, что, вернувшись к ней, палочка будет слушаться только её.

Прежде чем отдать волшебную палочку хозяйке, осторожный Прыгун проверил новую палочку. Как раз наступало время обеда, вокруг собралось множество лягушек, и Прыгун накормил подданных комарами.

Бакси на прощание тоже получил положенную порцию. И с помощью волшебной палочки они с Черёмушкой перенеслись в зоопарк, где переживали и мучились от неизвестности Кваки и Чёртик. Увидев, что затея закончилась успешно, они от радости пустились в пляс, а потом потребовали подробного рассказа.

Узнав, что у Прыгуна осталась новая волшебная палочка, Кваки облегчённо вздохнул: хоть его приятель и оказался воришкой, но ведь он использовал палочку для добрых дел, и Кваки было его жалко.

Так закончилась эта история. Волшебная палочка вернулась в родной сейф. Лягушки на речке, по обыкновению, радуются жизни и славят своего повелителя. А маленький лягушонок Бакси, вернувшись в зоопарк, сначала немного похудел, потому что отвык сам ловить комаров: но голод не тётка, пришлось научиться вновь.

Семейная тайна

Кот Тимофей, дедушка Черёмушки, работал и постоянно жил в лесном санатории: ему был вреден городской воздух. Черёмушка любила ездить к нему в гости – одна или с бабушкой. Ей казалось, что дедушка знает всё на свете. А какой он был замечательный рассказчик!

 В хорошую погоду они бродили по лесу, Тимофей учил внучку распознавать следы лесных жителей, слушать и узнавать голоса птиц. А в плохую погоду гостить у дедушки, в его необычном доме с высоченными потолками, заполненном стеллажами с книгами, было ещё интереснее. Каких только книг не было у дедушки – и научных, и развлекательных! Возможно, именно здесь, в библиотеке дедушки, и проснулся серьёзный интерес Черёмушки к биологии.

 А ещё кошечка с упоением читала книги, герои которых разгадывают какие-то тайны. И дедушка, зная увлечения внучки, придумал для неё игру.  Он начинал рассказывать какую-либо таинственную историю, вдруг останавливался и просил Черёмушку найти разгадку. А иногда он и сам разгадку не знал, тогда они оба, споря и фантазируя, дружно докапывались до истины и очень радовались своей победе. В такие минуты Черёмушка даже предположить не могла, какую жуткую тайну скрывает её любимый дедушка.

Однажды Черёмушка осталась у него ночевать. Обычно такого не случалось, но в этот раз они с дедушкой договорились с утра пойти на рыбалку. Ночью кошечка захотела пить и пошла на кухню.

 Дед стоял у плиты, спиной к входной двери, как обычно, в своём старом, рваном халате и что-то помешивал. Сколько раз Черёмушка предлагала выбросить этот халат! Но дедушка каждый раз отшучивался: дескать, в жару в дырявом прохладнее.

– Де…, – начала Черёмушка и замолкла в ужасе: дедушка повернулся к ней, но… это был не дедушка! Из дедушкиного халата выглядывала страшная голова с большими выпуклыми глазами, огромной ужасной пастью, торчали многочисленные тоненькие мохнатые лапки. Существо что-то вскрикнуло, поднялось в воздух и полетело с громким жужжанием к Черёмушке. Кошечка потеряла сознание...

Очнулась она в постели, в окно заглядывало солнышко, а рядом сидела бабушка Рыжуля.

– Где дедушка? Что с ним? – обеспокоено спросила Черёмушка, сразу же вспомнив виденное ночью.

– Дедушка ушёл на работу, – спокойно ответила бабушка. – А я приехала за тобой. Ему показалось, что ты заболела, потому что кричала во сне.

– Бабушка, я уже не маленькая, – решительно сказала Черёмушка. – Я знаю, что это был не сон. Что с дедушкой?

Бабушка Рыжуля помолчала какое-то время, потом вздохнула и начала свой рассказ.

– Ты, внучка, случайно оказалась свидетелем нашей семейной тайны. Твой дедушка каждую ночь превращается в огромную муху. Поэтому он живёт в удалении от других кошек, поэтому у него в доме очень высокие потолки: ему же надо летать.

– Ой, бабушка, – воскликнула Черёмушка, – теперь я поняла, зачем ему дырявый халат: чтобы крылья просовывать и летать. Но разве ничего нельзя исправить с помощью волшебной палочки?

Бабушка грустно покачала головой:

– Нет, внучка, это лучшее, что мне удалось. Слишком сильное колдовство.

– Но кто же его заколдовал?

– Увы, Черёмушка, твоя мама Мариша, когда была маленькая. Вскоре после «кисельных» событий я ей снова вручила волшебную палочку, напомнила об осторожности. «Мариша», – сказала я ей, – если ты нечаянно ошибёшься, и палочка сделает что-то не то, важно в ту же секунду это исправить, иначе может быть беда».

– И беда случилась, – вздохнула бабушка. – Да такая, что больше я уже никогда не доверила волшебную палочку твоей маме, стёрла её воспоминания и даже изменила внешний вид палочки.

– Как же это произошло, бабушка?

– Однажды меня не было дома, – продолжила бабушка свой печальный рассказ. – Мариша играла с волшебной палочкой и ни в какую не хотела садиться за уроки. Дедушка несколько раз напоминал ей о домашних заданиях. Ей это надоело, и она воскликнула:

– Ну сейчас! Что ты всё зудишь, как муха! Муха приставучая!

Она даже не заметила, как дедушка исчез. А когда заметила, то испугалась, бросила палочку и выбежала из дома. А мне сказала, когда я вернулась, что его вызвали на работу.

Драгоценное время уходило, а я ничего не подозревала. Я готовила ужин, а над ухом всё время жужжала большая муха. Я её отгоняла, даже мухобойкой вооружилась, чуть не убила: она чудом нашла дырочку в сетке и вылетела в окно.

– Совсем заработался, – сердилась я на твоего дедушку. – Ужин остывает, а его всё нет.

Мариша была необычно тихая, сделала без напоминаний все уроки и только к вечеру призналась, что дедушка исчез после её колдовства. Я заставила её повторить подробно их разговор с дедушкой, вспомнила, как охотилась за назойливой мухой, и всё поняла. Сколько времени потеряно! Я выскочила из дома и закричала: «Тимоша, Тимоша!» Муха опустилась мне на плечо. Но что делать дальше? Я вооружилась волшебной палочкой.

 Я сделала всё, что могла, а результат ты знаешь: днём он обычный кот, а по ночам становится мухой – большой, страшной, правда неопасной.

Черёмушке до слёз стало жалко дедушку.

– Неужели ничего нельзя сделать? – с отчаянием спросила она вечером, когда он вернулся с работы.

– Прости меня, Черёмушка, что напугал тебя ночью. Совсем забыл, старый дурак, что ты у меня в гостях... И не думай больше об этой истории, всё равно исправить ничего нельзя. Да я уж привык так жить, главное, ночью не смотреться в зеркало, чтобы самому не испугаться.

Дедушка пытался развеселить внучку, но Черёмушка не могла успокоиться, смириться с дедушкиной бедой.

Она вернулась домой, ходила в школу, встречалась с друзьями, но ни на минуту не переставала думать, как помочь дедушке. И однажды ей пришло в голову, а не спросить ли об этом волшебную палочку. До этого она только с просьбами к палочке обращалась. Но может, она и на вопросы умеет отвечать? Кошечка задала палочке задачу из учебника по математике. Палочка написала правильный ответ. И тогда Черёмушка решилась, она спросила: «Что нужно сделать, чтобы дедушка перестал превращаться по ночам в муху и стал обычным котом?»

Она с волнением вглядывалась в лист бумаги на столе, но он был пуст. Прошло несколько секунд, которые показались ей часами, и на бумаге появились слова. Черёмушка несколько раз перечитала их, пока не запомнила на всю жизнь. Там было написано: «Нужно, чтобы какой-нибудь кот сам захотел превратиться в муху, хотя бы ненадолго».

Черёмушка долго сидела, уставившись в лист бумаги, и размышляла. Как это сделать?

Вечером она встретилась со своими друзьями – Кваки и Чёртиком. Она была задумчива и рассеянна, друзья заметили это и пристали с расспросами. Черёмушка призналась:

– Я всё время думаю, при каких обстоятельствах кот может добровольно захотеть стать мухой.

Коты расхохотались.

– Ничего себе, какие глупости тебя беспокоят! Никогда никакой кот не захочет стать мухой! – самоуверенно заявил Чёртик.

– Тем более такой, как я, – бывший лягушонок, – добавил Кваки. – Ведь мухи – наша еда! Кто захочет стать своей едой! А зачем тебе это надо?

Черёмушка не могла открыть друзьям семейную тайну, она могла посоветоваться только с бабушкой Рыжулей.

Бабушка вздохнула:

– Я уже давно знаю об этом способе излечения дедушки. Но за все прошедшие годы я не смогла придумать, как это осуществить. Смирись, внучка, как смирились мы с дедушкой.

Шли дни. Закончился учебный год, начались летние каникулы. В конце концов Черёмушка была вынуждена признать, что дедушке помочь невозможно.

Однажды Черёмушка и Кваки решили навестить кота Серого – того самого, который когда-то помог Кваки выжить после превращения из лягушки в кота. Серый, как всегда летом, жил на территории детского лагеря, на берегу реки. Дети оставляли много недоеденного, объедки были свежие, и Серый был очень доволен жизнью: выше всего он ценил свободу.

Друзья нашли Серого на хозяйственном дворе, он радостно бросился им навстречу:

– Смотрите, ребята, сколько мух налетело: банку с мёдом тут разбили. Вот радость для отдыхающих! Хоть один день их не будут пичкать мёдом. Такой противный, липкий, сладкий, как он может кому-то нравиться?! Хотя вот мухам нравится. Интересно, если бы я был мухой, у меня бы тоже вкусы изменились?

– Так давай проверим! – засмеялся Кваки. – У Черёмушки волшебная палочка с собой!

– Да запросто! – подхватила Черёмушка, стараясь говорить спокойно, хотя сердце у неё колотилось от волнения. – Давай я тебя на две минуты превращу в муху, расскажешь потом о своих впечатлениях!

– Решайся, Серый! – продолжил Кваки. – Только не увлекайся, а то вернёшься в шкуру кота посреди медовой лужи.

Так и случилось. Став мухой, Серый пришёл в такой восторг от мёда, что забыл о времени. Он ел, ел и не заметил, как прошло две минуты. Неожиданно превратившись обратно в кота, он поскользнулся, свалился в мёд, весь извозился, пытаясь подняться. Мухи облепили его, лезли в глаза, в уши.

– К речке, к речке беги! – смеялись Кваки и Черёмушка.

Черёмушку била дрожь: получилось или нет, поможет ли это дедушке? Она с трудом удерживалась, чтобы не помчаться к нему. «Нет, нет, – уговаривала она себя, – лучше никому ничего не рассказывать, вдруг не получится, только зря расстраивать».

Через несколько дней у дедушки Тимофея был день рождения. Вся семья с кучей подарков отправилась к нему в гости. Дедушка смеялся и шутил, как всегда, и Черёмушка не могла понять, произошли ли изменения в его жизни. Но когда все уселись за праздничный стол, он встал, поблагодарил за внимание и подарки и торжественно добавил:

– Но самый дорогой для меня подарок я получил от Черёмушки: она вылечила меня, и теперь я могу жить в городе, а в этом доме будем жить летом.

Все обрадовались и закричали «Ура!». А Черёмушка тихо шепнула деду:

– Теперь ты мне разрешишь выбросить твой старый халат?

– Обязательно! – засмеялся дедушка.

Мечта Рыжика

– Что ты за сестра, если не можешь единственному брату сделать доброе дело? Ну пожалуйста, Черёмушка! Тебе же это ничего не стоит! А для меня – мечта всей моей жизни!

Такие речи Черёмушка слышала от Рыжика все последние дни. А «мечта всей его жизни» – это уметь летать! Разумеется, Черёмушка была против. Что за глупости! Кошка должна ходить по земле.

Но Рыжик не унимался. Черёмушка уже сто раз раскаялась, что однажды уступила брату и воспользовалась волшебной палочкой, чтобы он смог ненадолго взлететь в воздух. Они тогда ушли вдоль реки подальше в лес, чтобы никто не увидел, Рыжик взмахнул лапками и взмыл вверх. Он поднялся высоко-высоко над лесом и рекой, Черёмушка даже испугалась, что не докричится до него, когда надо будет спускаться. Но он успел почти вовремя: хотя и свалился в воду, но близко от берега и с малой высоты. Черёмушка надеялась, что после того полёта он успокоится, но Рыжик только укрепился в своей мечте.

Однажды в выходной день семья Кисиных отправилась в городской парк. Дети любили тенистый парк на берегу реки – с аттракционами, мороженым и газировкой. Но на этот раз там появилось новое развлечение. В парке продавали воздушные шарики, которые – если их связать по два – могли чуть-чуть приподнять котёнка над землёй.

Аллеи парка были переполнены котятами, которые, держась за верёвочку и отталкиваясь от земли, взлетали, поджав задние лапки, через несколько метров опускались и опять взлетали. Папа тоже купил два шарика, даже Черёмушка попробовала «полетать» на них, а уж Рыжик был на седьмом небе от счастья.

 А на следующий день Рыжик исчез! Утром сказал, что пошёл во двор погулять, и пропал. Когда он не пришёл обедать, все забеспокоились: Рыжик никогда не пропускал обед. Забежав в соседний двор в поисках брата, Черёмушка встретила свою подругу – уличную кошку Прищепку. Прищепка славилась тем, что у неё было огромное количество друзей и знакомых в городе, и если надо было кого-то отыскать, она была незаменима. Но на этот раз всё оказалось даже проще: Прищепка сама видела Рыжика утром. Он садился в автобус в сторону парка.

Когда Черёмушка с папой вбежали в парк, они увидели толпу на берегу реки.

– Шары… летящий кот… аист… упал в воду… утонул! – слышалось из толпы. И вдруг общий крик:

– Смотрите, смотрите, он жив!

Пробившись сквозь толпу, папа и Черёмушка увидели необычную картину: от зарослей камыша к берегу плывёт дощечка, на ней мокрый, но весёлый Рыжик, а доску толкают лягушки!

– Привет тебе от Прыгуна! – сказал котик, когда доска уткнулась в берег и он увидел сестру.

Папа схватил его за шиворот и поинтересовался:

– Как ты думаешь, чего мне сейчас больше всего хочется? Выдрать тебя! Беда только, что ремень на других брюках остался. Но ты ведь до дома потерпишь?

Правда, пока доехали до города, папа немножко успокоился и захотел сначала послушать в подробностях, что же произошло в парке.

Приехав в парк, Рыжик купил два шарика и привязал их к дереву на краю леса: глубоко заходить он боялся. Потом он подобрал на аллейке лоскутки чужого лопнувшего шарика, притворился, что плачет, и, показывая их продавцу, уговорил продать ему ещё два шарика: дескать, хулиганы прокололи.

Четыре воздушных шарика подняли его выше леса! Он заранее обдумал, как спуститься: захватил с собой булавку и собирался по одному прокалывать шарики. Больше всего он боялся, что ветер унесёт его куда-нибудь далеко. Но ветра почти не было, и он блаженствовал в потоках воздуха, ощущая себя вольной птицей, пока не почувствовал, что верёвка режет лапки.

– Пора приземляться, – решил воздухоплаватель, но в это время ветер понёс его над рекой в сторону пляжа. Его увидели гуляющие в парке кошки. Однако его увидел и ещё кое-кто!

Эти места регулярно навещал аист. Выглядывая самую упитанную лягушку, он не сразу заметил Рыжика, но, увидев, пришёл в ужасное негодование. Кошек он не любил, но одно дело – на земле, это он ещё мог вытерпеть, но в воздухе! Полный справедливого гнева, забыв о лягушках, он ринулся к Рыжику. Рыжик успел проколоть один шарик, второй, резко пошёл вниз, но аист догнал его и принялся бить крыльями и клювом. Остальные шары лопнули, и котёнок свалился в воду. Рассерженный аист улетел, а лягушки собрались вокруг котика и помогли ему взобраться на кочку. Он здорово ушибся, но понимал, что могло быть гораздо хуже. Вот только как теперь до берега добраться? Плавать-то он не умел.

Не каждый день по небу летают кошки, а потом оказываются в гостях у лягушек. Конечно, Прыгун не мог этого пропустить и явился познакомиться с гостем.

– Мы не очень любим кошек, но ты пострадал от нашего общего врага, – сказал Прыгун, – поэтому мы тебе поможем добраться до берега.

Прыгун распорядился, чтобы лягушки отвезли Рыжика на дощечке. Но когда Рыжик начал перебираться с кочки на доску, Прыгун вдруг засмеялся:

– Представляешь, всего одна кошка до тебя здесь побывала и сидела на той же кочке! Черёмушкой её звали, имя какое-то смешное!

– Черёмушка? Здесь побывала? Это же моя сестра! – удивился Рыжик.

– Ну да?! – поразился Прыгун. – Надо же, какие совпадения бывают! Привет Черёмушке и Кваки! Тебя-то как зовут?

– Рыжик! – крикнул котик, который уже был на полпути к берегу.

На следующее утро Рыжик проснулся самым знаменитым котёнком в городе. В парке случайно оказался фотограф из городской газеты, который сделал множество снимков, начиная с того, как Рыжик на шарах подлетел к пляжу, и заканчивая тем, как лягушки доставили его на берег.

Папе очень хотелось наказать Рыжика. Но после выхода газеты с фотографиями было так много звонков от знакомых и незнакомых кошек, которые восхищались смелостью и сообразительностью его сына, что папа совсем запутался и решил обойтись без наказания. Он только попросил Рыжика быть поосторожнее, когда его ещё на что-нибудь сумасшедшее потянет.

Рыжик часто потом вспоминал упоительные минуты полёта на шарах, но одновременно ощущал и ужас, который он пережил во время нападения аиста. Но… Рыжик был бы не Рыжик, если бы долго помнил неприятные моменты своих приключений. Очень скоро у него появилась новая «мечта всей его жизни», он снова был готов на подвиги!

Ох, уж этот Рыжик!

Был тёплый летний вечер. Черёмушка блаженствовала одна дома. Она сидела у открытого окна и читала любимые волшебные сказки. И никто к ней не приставал, никто не хихикал: дескать, такая большая, а читает детские книжки!

В этот вечер родители отправились в гости, а младших оставили под присмотром Черёмушки. Черёмушка накормила их ужином и отпустила во двор, а сама изредка поглядывала за ними в окошко. Впрочем, это было даже не обязательно: кошечка по голосам понимала, кто в какой части двора находится и чем занимается.

Во дворе собралась большая компания. К Рыжуле, Рыжуне, Непоседе и Рыжику прибежали их друзья из соседних домов. Всё было как всегда: прятки, догонялки, игра в мяч, прыгалки… Черёмушка наслаждалась чтением, как вдруг почувствовала непонятное беспокойство. Она насторожилась и сразу поняла: не слышно голоса Рыжика. Такое могло быть, только если Рыжик ушёл со двора, а ему это было категорически запрещено после истории с полётами на воздушных шарах.

Черёмушка кубарем скатилась во двор и увидела толпу ребятишек на дальнем краю двора. Но Рыжика среди них не было. Подбежав, кошечка увидела Непоседу: «Где Рыжик?!» Испуганная Непоседа указала куда-то вверх. Черёмушка подняла голову и ахнула: высоко на дереве, среди зелёной листвы, виднелись шорты Рыжика. Она даже не сразу поняла, за что он там держится. Потом вгляделась – зонт!

– Он хотел показать, как прыгать с парашютом, – вразнобой заговорили перепуганные котята, – и зацепился за ветки!

Черёмушка бросилась к дереву и быстро полезла по стволу. Она видела, что котик из последних сил сжимает ручку зонта, и она единственная знала его тайну: он не умел падать с высоты. Это умение котята впитывают с молоком матери, а Рыжик ведь был необычным котёнком. Он был создан уже большим, сёстры и мама много сил вложили в его развитие, но научить его управлять своим телом при падении не смогли.

– Вот глупый! Мало ему было рискованных полётов на воздушных шарах! Спасибо, жив остался, когда аист напал! – ругалась Черёмушка. Вот уж когда бы пригодилась волшебная палочка, но, увы, она спокойно лежала дома, в сейфе.

Черёмушка лезла вверх, стараясь не думать, как поползёт к Рыжику по горизонтальным веткам. Это действительно оказалось самым трудным: кошечка распласталась на тонких веточках и осторожно, но, как могла, быстро двинулась в сторону брата. Вот уже совсем близко: «Держись, Рыжик!» Он не ответил, но по его отчаянно-жалобному взгляду она поняла, что не успевает. Из последних сил котик попробовал схватиться за протянутую лапу сестры, но не удержался. Черёмушка ухватила его за одежду, но вдруг потеряла равновесие и вместе с ним полетела вниз.

– Всё, конец! – мелькнуло в голове: под ними был старый, разбитый асфальт, из которого торчали камни. Резким движением кошечка дёрнула Рыжика на себя, чтобы оказаться под ним и ослабить ему удар, и…

Черёмушка медленно поднялась на ноги, помогла встать Рыжику, обняла дрожащего брата. Вокруг них собралась толпа, вызвали скорую помощь. Все радовались и удивлялись, что они так удачно упали. А Черёмушка молчала и напряжённо размышляла. Произошло нечто странное: в момент удара об асфальт она почувствовала, что какая-то непонятная сила приподняла их с Рыжиком и смягчила удар. Что это было?

Никто, кроме Черёмушки, ничего не заметил, в том числе и Рыжик. Двор бурлил. Очевидцы пересказывали события вновь подошедшим, приукрашая их, как водится. Рыжика и Черёмушку объявили героями. Рыжик быстро пришёл в себя и обещал повторить прыжок с парашютом. Прибежали испуганные родители и увели детей домой. А Черёмушка всё молчала, мама даже заподозрила, что это последствия удара.

Поделилась своими переживаниями Черёмушка только с бабушкой Рыжулей. Бабушка разволновалась:

– Я могу объяснить это чудо только магическими способностями Рыжика. Я слышала, что такое бывает: существо, созданное с помощью волшебной палочки, может получить от неё какие-то необычные способности. Но сама с этим никогда в жизни не сталкивалась. Хорошо, что он ничего не заметил, – добавила она озабоченно, – ведь он ещё глупенький. Если узнает, начнёт исследовать свои возможности, как бы не привело это к беде. Уж больно неугомонный у него характер!

Черёмушка шла домой и думала:

– Ну вот, с волшебной палочкой справиться не можем, иной раз попадаем в какую-то историю, а тут ещё таинственные способности Рыжика. Ох уж этот Рыжик!

Черёмушка невольно улыбнулась, вспомнив его милую плутоватую мордочку, и ей вдруг стало так радостно, так хорошо на душе!

– Да что я, в самом деле, думаю только о плохом! – одёрнула она сама себя. – Ведь жить так интересно!

И Черёмушка весело помчалась по дороге навстречу новым приключениям!


Часть вторая. Рикки и сыр «Сто дыр»

Волшебная палочка и дежурство по классу

Это утро для мышонка Рикки началось как обычно. Он вылез из кучи спящих вповалку братишек и сестрёнок и понял, что ужасно хочет есть.

– Ага, учебный год ещё не закончился, значит, с голода я не умру, – сообразил он и помчался по давно проторённому маршруту.

Семья Рикки обитала в подвале школы, где учились Черёмушка, Рыжик, Рыжуля, Рыжуня и Непоседа Кисины, а также множество других юных жителей города кошек. Каждый из них брал в школу что-нибудь вкусненькое, обычно это были бутерброды с колбасой или сыром. Аккуратностью школьники не отличались, болтали во время еды, крошки летели во все стороны, и Рикки частенько наедался в классе от пуза. Главное было – успеть до уборки.

Но в этот раз он опоздал. Поднимаясь по «лестнице», которую он сам смастерил, к заветной дырке в потолке, он услышал, что в класс уже пришли дежурные. Это были Рыжуля и Непоседа. Для них утро началось ещё раньше, и всё потому, что им удалось утащить из дома волшебную палочку Черёмушки.

 Совсем недавно их брат Рыжик чуть не погиб, пытаясь вырасти с помощью волшебной палочки. Если бы не мышонок Пикки… Но – увы! – давно известно, что на чужом опыте редко кто учится. Так и на Непоседу нисколько не повлиял горький опыт Рыжика: собачка продолжала поглядывать, не оставила ли Черёмушка волшебную палочку без присмотра.

– Уж я-то не такая глупая, как этот Рыжик, знаю, как надо задание палочке давать, – самоуверенно думала она.

А Черёмушка, наоборот, успокоилась и забыла об осторожности: ну кто после происшедшего с Рыжиком захочет пользоваться волшебной палочкой?!

В это утро, когда все ещё спали, Непоседа растолкала Рыжулю и зашептала ей на ухо:

– Вставай скорее! Черёмушка уехала к бабушке, а я видела, куда она положила палочку. До вечера она не хватится.

Рыжуля спросонья ничего не поняла:

– Зачем нам волшебная палочка? Дай поспать. Мы же сегодня не учимся.

– Ты забыла, что мы с тобой дежурные? И зачем полдня возиться, если волшебная палочка за две минуты всё сделает: и пол подметёт, и доску вымоет, и цветы польёт, и целый день у нас будет свободный, займёмся чем-нибудь интересненьким.

– Здорово ты придумала, только с палкой этой как бы в нехорошую историю не угодить!

– Не бойся, мы будем осторожны!

Так и сделали, даже завтракать не стали – скоро надеялись вернуться.

Школьный сторож кот Василий возился с цветочной рассадой возле клумбы. Он впустил Рыжулю и Непоседу в школу и вернулся к своей рассаде. Каково же было удивление старого кота, когда он увидел, что вся клумба… уже засажена цветами!

Старик с трудом опустился на ящик из–под рассады: «Ничего не понимаю! Память совсем дырявая стала: сам посадил, а когда – не помню».

Непоседа с Рыжулей хихикали, наблюдая за садовником через окно.

– А давай бродить по городу с волшебной палочкой и над всеми подшучивать! – предложила Рыжуля.

– Давай, только сначала надо убраться в классе, – напомнила ей собачка.

Волшебная палочка, видно, впервые убиралась в школе. Весь мусор из класса она вымела в коридор и собрала в кучу. Хорошо, что девочки вовремя это заметили и вынесли его в мусорный контейнер. А вот куда волшебная палочка высыпала мел, собранный ею с большой доски, они так и не поняли, но дружно смеялись: «А вдруг на стол директора школы!»

– Цветы поливать надо вот этой водой! – подсказала Непоседа палочке, указывая на бутыли с отстоянной водой.

– А какая разница? Пусть польёт другой водой, – не поняла Рыжуля.

– А если она решит, что поливать надо молоком? – засмеялась собачка и добавила, не выпуская палочку из лап:

– Ой, как есть хочется! От молока я бы сейчас не отказалась!

И тут же… на столе перед ними появилось два стакана молока.

– А можно ещё по булочке и по кусочку сыра? – дотронулась Рыжуля до волшебной палочки.

В общем, в это утро жизнь удалась! И наелись, и класс убрали!.. И вдруг!.. Ох, уж это «вдруг»! Только что всё было просто отлично, и тут же – хуже некуда!

Пританцовывая от радости, что работа закончилась, Рыжуля нечаянно задела волшебную палочку, та упала на пол и… исчезла. Девочки заглянули под парту, а там… дыра в бетонном полу.

– Ой, палочка упала в подвал!? – ужаснулась Рыжуля.

Взъерошенные и взволнованные Непоседа с Рыжулей влетели в дом.

– Рыжик, Рыжик, нам нужна твоя помощь, – затараторила Непоседа чуть не плача. Узнав, что произошло, котёнок испугался всерьёз.

Про школьный подвал рассказывали страшные истории, там жили то ли разбойники, то ли чудовища, то ли привидения, то ли все вместе. Ни один ученик не мог похвастаться тем, что он туда заходил, но каждый точно знал, что в подземелье лучше не соваться – костей не соберёшь.

Девочки с надеждой смотрели на брата, а он не знал, что делать. Вот если бы Черёмушка была дома! Она смелая, запросто в подвал бы пошла. А он, Рыжик… Может, ну её – эту палочку? Одни неприятности от неё. Спасибо, жив тогда остался! Если бы не мышонок Пикки… Но что скажет Черёмушка? Опять взяли без спроса, да ещё и потеряли. Придётся идти…

Вооружившись маленькими фонариками, наши герои направились к школе, хотя ноги упрямо не желали идти: что их там ждёт?! По дороге попался мышонок Пикки и увязался за ними:

– Я ничего не боюсь! – заявил он. – К тому же я маленький, в любое место могу незаметно пробраться и всё разведать. И в подвале этом я бывал, ничего там ужасного нет.

Обойдя всю школу, искатели приключений приуныли – ни малейшей щёлки.

Пришлось идти за помощью к сторожу.

 – Дедушка Василий, у нас большая беда, помогите нам. Непоседа и Рыжуля убирались в классе и ручку потеряли. Она провалилась в дырку, которая ведёт в подвал. А ручка очень ценная, я взял её у отца. Убьёт он меня, если не верну. Можно нам пойти поискать её?

– Без спроса, небось, взял?! – добродушно поинтересовался старик, глядя на расстроенные мордочки малышей – Ну, ладно, пойдёмте вместе, без меня там заблудитесь. Фонарь только хороший захвачу.

Кот Василий шёл по подземелью уверенно и спокойно, дети старались не отставать от него, им было не по себе. Свет фонаря вырывал из темноты горы старой мебели, какое–то жуткое переплетение металлических труб, электрических кабелей, похожих на змей, свисающих с потолка.

 В полной тишине слышен был звук падающих капель воды, иногда слабый треск и шорох. Казалось, в темноте этих сводчатых каменных помещений кто-то прячется и следит за ними. Под ногами шуршал песок, в некоторых местах на нём виднелись следы мышиных лапок, мышиный запах тоже чувствовался.

Пикки похвастался, что он знает некоторых мышей, живущих здесь.

– А где же они еду берут? – удивился Рыжик. – Мы же ни одной щёлки не нашли.

– Ха! Это мы не нашли, а они все проходы внутри школы знают, ну хотя бы тот, в который ваша… ручка провалилась.

Полуподвальная клетушка, в которую упала палочка, была пыльная, заставленная сломанной мебелью. Но… никакой палочки там не было!

– Может, мы не туда пришли? – засомневалась Непоседа.

– Смотрите, здесь можно подняться до самого потолка, – заметил Рыжик, показывая на что-то похожее на лестницу, грубо сплетённую из тряпок и обрывков верёвок.

– Ой, это же лестница моего друга – мышонка Рикки! Он её сам сделал, чтобы через дырку в потолке попадать в класс. – Пикки тут же взлетел по этой «лестнице».

– Сейчас посмотрю, какой это класс, – пропищал он и исчез.

 Через пару секунд мышонок появился:

– Всё правильно, это здесь!

– Пикки, – попросил Рыжик, – ты говорил, что знаешь здешних мышей, дружишь с этим Рикки. Сбегай к ним. Может, они знают что-то об упавшей здесь… ручке.

Пикки убежал. Все, расстроенные, молчали.

– Непонятно, куда делась ваша ручка, – нарушил молчание кот Василий. – Здесь, кроме мышей, никого нет, а им ручка без надобности.

Пикки вернулся взволнованный.

– Пропал Рикки! – выпалил он. – Всё утро его искали, обшарили всё подземелье. Как сквозь землю провалился! А… ручка никакая им не попадалась.

Обратный путь по подземному лабиринту даже не заметили: головы были заняты совсем другим… Попрощавшись с добрым сторожем, поплелись к дому. Предстояло тяжёлое объяснение с Черёмушкой по поводу потерянной палочки.

Черёмушка вошла во двор своего дома и сразу же заподозрила неладное. Её поджидали Рыжик и Пикки, и мордочки их были озабоченные, невесёлые.

– Что-то случилось? – обеспокоенно спросила она. – Опять волшебная палочка? Все живы?!

– Живы, живы! – торопливо ответили оба. – А вот палочка… пропала. И не только палочка…

Они подробно рассказали Черёмушке всю историю, начиная с дежурства Непоседы и Рыжули и кончая пропажей волшебной палочки и мышонка Рикки. Им почему-то казалось, что обе пропажи связаны.

– Мне тоже кажется, что связаны, – призналась Черёмушка. – Похоже, что ему в лапы случайно попала наша палочка. Но кто он теперь и где его искать?

– Да наверняка превратился в кота. Он мечтал об этом с детства. Я это знаю, ведь мы с ним – друзья. – заявил Пикки. – Родители у него странные, они считают, что мыши не должны жить в кошачьих семьях в роли домашних любимцев, надевать одежду, читать книжки.

– А как же ты с ним дружил, если у него такая семья?

– Так то семья! Его родители ужасно злились при виде моих шорт, я старался не попадаться им на глаза. А Рикки – совсем другой. Он мечтал учиться в школе, научиться читать. Иногда даже прятался в школьном шкафу во время урока и слушал учителя. Он часто повторял: «Как бы я хотел быть котом!» Вот я и думаю, что палочка выполнила его желание. Бегает, небось, сейчас, радуется жизни!

Волшебная палочка и сыр «Сто дыр»

А что же на самом деле произошло в подвале? Верны ли были догадки мышонка Пикки?

Подслушав разговоры дежурных, мышонок Рикки понял, что остался без еды, но кому интересны такие мелочи!? Главное, что у сестёр была волшебная палочка!

«О, если бы у меня была волшебная палочка, я бы… в первую очередь, я бы превратился в кота, потом…» – фантазировал мышонок, но что будет «потом» не мог придумать. Ему казалось, что достаточно стать котом, а дальше будет сплошное счастье.

И вдруг… до его маленького носика долетел такой восхитительный запах, что он чуть не свалился с «лестницы». А это волшебная палочка постаралась: по просьбе Рыжули наколдовала им с Непоседой по кусочку сыра. И это был тот самый сыр, который мамочка где-то раздобыла на его прошлый день рождения! Она называла его сыр «Сто дыр». «Ну, не ешьте слишком аккуратно, оставьте мне хоть крошечку!» – умолял Рикки мысленно сестёр.

Мышонок удобнее устроился на своей лестнице и приготовился ждать их ухода. Он купался в сырном аромате, горюя, что он не кот, что у него нет волшебной палочки… И тут… на него что-то упало! От удара он полетел вниз, но… Упал он вовсе не на грязный пол школьного подвала…

Когда Рикки открыл зажмуренные во время падения глаза, он им просто-напросто не поверил: «Я умер? Я в мышином раю?» Его окружали горы сыра! Запах сводил его с ума! Мышонок вонзил зубы в одну здоровенную «гору», в другую, третью… О, это была «гора» под названием «Сто дыр»! Остановиться малыш был не в силах…

А чтобы понять, где же очутился наш Рикки, сделаем одно отступление.

Бабушка Рыжуля готовилась ко дню рождения Черёмушки. Его по традиции праздновали в её доме, окружённом в это время года цветущей черёмухой, именно поэтому кошечка и получила такое не кошачье имя. А ещё, по традиции, на праздничном столе обязательно должна была быть большая тарелка с любимым сыром всей семьи. Название у него было трудно запоминаемое, и все называли его просто – сыр «Сто дыр». А продавали эту вкуснятину в магазине под названием «Сырный рай».

Накануне дня рождения бабушка подошла к «Сырному раю» рано утром, чтобы уж точно не остаться без деликатеса, ведь его быстро раскупали. Возле магазина уже прохаживался известный и уважаемый в городе кот – писатель Романелли. Ожидая открытия магазина, писатель разговорился с бабушкой Рыжулей:

– Не могу жить без сыра и покупаю его только в «Сырном рае»: здесь всегда идеальный порядок, а сыры – свежайшие.

Каждое утро сам директор открывал двери магазина:

– О, господин Романелли! Наш постоянный покупатель! Спасибо, что доверяете нашему магазину. Ваш любимый сыр «Сто дыр» только ночью привезли, с утра мы его выложили на витрину…

Директор говорил всё это, а сам, приветливо улыбаясь, пятился вглубь магазина, в сторону витрин с самыми разнообразными сырами. У витрины с деликатесными сортами директор сделал приглашающий жест, бросил взгляд на сыры и… улыбка сменилась гримасой ужаса. Продолжая что-то говорить, он явно старался загородить витрину своей спиной, но у него не получалось. Мощный Романелли отодвинул щуплого директора от витрины и… потерял дар речи.

Изумлённая поведением собеседников бабушка Рыжуля просунула голову между ними и… Такого она даже представить не могла! Внутри витрины, среди головок сыра, наполовину сгрызенных, лежал котёнок! Вместо сыра «Сто дыр» валялись одни крошки, а котёнок был совершенно круглый от съеденного и испуганно таращил полусонные глаза.

Но самое удивительное находилось рядом с ним. Это была волшебная палочка! Её неказистый вид не помешал бабушке мгновенно узнать свою палочку. Как она туда попала? И что это за котёнок? Неужели опять её внучата постарались?!

В «Сырном рае» поднялся страшный шум. Романелли кричал, что ноги его не будет в этом грязном магазине. Директор отчитывал своих работников, допустивших такое безобразие. Но никто из работников магазина даже предположить не мог, как кот попал в витрину. «А ну, достаньте мне этого негодника! Я ему покажу! Хвост оторву! На всю жизнь запомнит! Разорил меня! Позор на мою седую голову!» – не мог успокоиться директор.

Пользуясь суетой вокруг витрины, бабушка Рыжуля протолкнулась поближе, быстро вытащила маленького обжору и при этом незаметно захватила волшебную палочку. Через мгновение чистейшая витрина заполнилась свежим сыром.

– Взвесьте, пожалуйста, кусочек сыра, – негромко попросила бабушка.

– Вы что, не видите? – возмущённо закричал писатель и… замолк, уставившись на красивую витрину, где лежала нетронутая головка сыра «Сто дыр».

– И мне, пожалуйста, взвесьте, – попросил он, незаметно оглянувшись вокруг: ведь абсолютно точно он видел кота, где же он? «Похоже, переутомился я, вижу то, чего нет, нельзя так много работать!» – заключил Романелли.

Бабушка Рыжуля ещё раз легонько коснулась палочки, и директор, пожелав всем хорошего дня, спокойно удалился в кабинет. Его работники разошлись по своим рабочим местам, слегка недоумевая, зачем это они все собрались возле витрины с сыром. А довольный писатель, забыв о неприятном происшествии и предвкушая предстоящее наслаждение, заторопился домой.

Бабушка спрятала волшебную палочку: репутация магазина «Сырный рай» была спасена! Прихватив несчастного объевшегося котёнка, она зашагала к дому, мысленно допытываясь у своих предприимчивых внучат, что они на этот раз вытворили, и предполагая, не без основания, что у нее появился… очередной внук.

 Вот как волшебная палочка подшутила над маленьким мышонком – любителем сыра «Сто дыр». Страшно представить, что могло бы быть с ним, если бы бабушке Рыжуле в это утро не нужно было покупать сыр для праздника!

Рикки – котёнок!

Долго размышлять бабушке Рыжуле о происшедшем не пришлось. Она догадывалась, что пропажа волшебной палочки очень скоро приведёт к ней Черёмушку. И правда, вскоре за дверью послышались детские голоса.

– Ну, наконец-то! – улыбающаяся бабушка Рыжуля обняла Черёмушку и Рыжика. – Совсем бабушку забыли. И не заглянут!

– Прости, бабуля, учебный год заканчивается, дел много, – оправдывалась Черёмушка.

– О, и Пикки с вами! – бабушка не сразу разглядела мышонка, сидящего на плече у Рыжика. – Герой, спасший моего легкомысленного внука!

– Ну, бабушка, ну сколько можно вспоминать, – насупился Рыжик.

– Ой, что же это я гостей на пороге держу, – спохватилась старая кошка. – Проходите, мойте лапы. Я как раз пирожков вкусных напекла.

Пирожки у бабушки Рыжули всегда получались отменными. Рыжик набросился на них, забыв обо всём на свете, Пикки тоже не отставал. А Черёмушка сама не заметила, как проглотила несколько пирожков, и только после этого вспомнила, какова главная цель их прихода к бабушке.

– Мы, бабуля, зашли спросить, не нужно ли тебе помочь по хозяйству – ведь завтра мой день рождения, подготовки много, – бодро начала Черёмушка и продолжила, спотыкаясь:

– А ещё… хотели с тобой посоветоваться… у нас… некоторые неприятности…

Она помолчала, собралась с духом и выпалила:

– У нас пропала волшебная палочка!

И только Черёмушка проговорила это, из соседней комнаты показался странный, ужасно испуганный и невообразимо толстый, почти шарообразный… котёнок.

– Кто это, бабушка?! – хором спросили Рыжик и Черёмушка, но бабушка не успела ничего сказать, как взгляд необычного котёнка упал на Пикки.

– Пикки, Пикки, помоги мне! – бросился он к мышонку, просияв от радости и тут же заплакав. – Я Рикки, и я не хочу быть котом!

Он прижал к себе мышонка и чуть не раздавил, не сообразив, что он теперь в несколько раз больше и сильнее друга. Еле вырвался бедняга из «дружеских» объятий.

Гости потрясённо уставились на Рикки. Как он оказался у бабушки в доме? И почему такой толстый? Палочка в чём-то ошиблась? Ведь говорила же бабушка, что превращать живых существ в другие для палочки трудная задача. Да, а где же сама волшебная палочка?

Первым пришёл в себя Пикки.

– Я угадал, я угадал! – запищал и запрыгал от радости мышонок. – Я же говорил, что он превратился в кота! Он всегда мечтал об этом!

– Ой! – вдруг остановился он. – А почему же ты тогда плачешь? Ты же сам хотел!

– Я боюсь, Пикки. Когда я был мышонком, всё было так просто и понятно. А теперь… я ничего не знаю, не умею, надо мной будут смеяться настоящие кошки… И маму мне жалко… И живот болит… Ну, какой из меня кот?

– А почему он такой… толстый, бабушка? Это палочка виновата? А можно что-то сделать? – спросил Рыжик.

– Это он сыру объелся! Не мог остановиться! – засмеялась бабушка. – Палочка здесь не причём.

– Рикки, – неожиданно серьёзно заговорил Пикки. – Надо хоть попытаться стать настоящим котом, ты не должен так просто сдаваться! Знаешь, сколько интересного на свете! Ты же ничего не видел в своём подземелье. Я тебе помогу, и Черёмушка, и Рыжик, и бабушка Рыжуля. А не понравится, в мышиную шкуру всегда можешь вернуться с помощью волшебной палочки…

– Ой, а палочка-то пропала! – вспомнил Пикки и в растерянности замолк.

– Цела, цела палочка! Я её нашла рядом с Рикки, – успокоила бабушка. – Да только, Пикки, ты не совсем прав. Все эти превращения одних существ в другие – вовсе не лёгкая задача для волшебной палочки. А если пройдёт много времени, то Рикки вообще не сможет «вернуться в мышиную шкуру». Так что у него совсем мало времени для принятия решения. Я ему это объяснила.

Бабушка рассказала, что приключилось утром в сырном магазине. При этом она так смешно изображала директора и писателя Романелли, что все от хохота за животы держались. Даже бедняга Рикки, хотя про еду ему всё ещё противно было слышать. 

На день рождения Черёмушки собралась вся семья, даже дедушка Тимофей, который работал и жил в лесном санатории, лишь изредка заезжая в городской дом. Пришли также одноклассницы Черёмушки Папайя и Маракуйя с мышонком Пикки, ведь он был их домашним питомцем.

Рикки уже не выглядел таким толстым и испуганным. Он решил всё-таки остаться котом и потихоньку привыкал к новой жизни. Одетый в шорты Рыжика, он помогал бабушке встречать гостей. Но увидев дедушку, бывший мышонок опять запаниковал. Кот Тимофей был здоровый, шумный, весёлый, внуков он видел нечасто и вздумал поиграть с младшими. Когда он подкинул Рикки в воздух, тот чуть не умер от ужаса, ощущая себя мышкой в лапах у кошки. Хорошо, что бабушка заметила его состояние и пресекла опасные игры.

Бабушка снова напекла вкуснейших пирожков. На этот раз Рикки сел за стол со всеми, вчерашний сыр стал забываться, как страшный сон. Перед этим, правда, ему понадобилось вымыть лапы, и он надолго застрял в ванной. Черёмушка обнаружила его заворожённо уставившимся на воду, стекающую в сливное отверстие умывальника.

– Она крутится! Смотри, как она красиво крутится! – сказал он, заметив Черёмушку.

Глаза у него горели! «Вот здорово! – облегчённо отметила кошечка, – а то до сих пор он был какой–то полусонный. Я уж сомневалась, правильно ли мы поступили, уговаривая его остаться котом.»

– Пойдём кушать, Рикки, – мягко сказала она. – Ты уже вымыл лапы?

Котёнок задумчиво посмотрел на свои лапы и попытался лизнуть их.

– Так делают только маленькие котята. Давай покажу, как открывать и закрывать кран и пользоваться мылом.

Душистое мыло Рикки тоже попробовал на язык, но как мыть лапы понял быстро, тем более, что аромат пирожков добрался до ванной комнаты и настойчиво намекал: неплохо бы поторопиться, Рикки, а то мало ли… пирожков-то всё меньше остаётся.

Рикки принялся за пирожки как будто сто лет не ел. «Надо же, какая у кошек вкусная еда!» – подумал он, испытывая некоторую обиду за мышей, и вдруг… он перестал жевать, задрожал, мордочка его перекосилась, и с трудом, запинаясь, он проговорил, не глядя на кошек:

– Пикки! Ты же мышонок… А мясо в этих пирожках… мышиное?!

Все поперхнулись от неожиданности. Пикки растерялся, он как-то не задумывался, чем его кормят дома и в гостях. Было бы вкусно! Неужели, правда... мышиное?!

– Нет, нет, ребята, – поспешила объяснить бабушка Рыжуля. – Это раньше кошки ели мышей. А сейчас – курятину и рыбу, ну и, конечно, молочные продукты и овощи. На окраине города построены специальные хозяйства, в которых выращивают кур. Так что ешь спокойно, Рикки!

Все засмеялись, а заметно успокоившийся Рикки спросил:

– А… кур… – это кто?

– Курица – это большая птица, такая – с крыльями, – пояснил Рыжик.

– А, знаю, птицы – они машут крыльями и летают в небе! –вспомнил Рикки.

– Нет, куры не летают, они тяжёлые и ходят по земле, – сказал Рыжик.

Дети с удвоенной энергией набросились на пирожки с куриной начинкой, и скоро на блюде остались лишь крошки. Рикки аккуратно собрал их и доел. Видно было, как ему хочется вылизать блюдо, но он удержался.

После пирожков дети играли, взрослые беседовали, а через какое-то время на столе появилась та самая, традиционная тарелка с сыром «Сто дыр». Ах, какое блаженство был этот сыр! Но не для Рикки! На его мордочке появилась гримаса отвращения, и он поспешил в другую комнату, чтобы не портить гостям настроение. И вскоре задремал, свернувшись клубочком на мягком диване.

К вечеру, когда Папайя и Маракуйя ушли домой и остались только члены семьи, знавшие о существовании волшебной палочки, Черёмушка попросила бабушку:

– Можно, Рикки пока у тебя поживёт? Я буду приходить, учить его разным кошачьим навыкам. Опыт у меня есть: всего лишь год назад я занималась с Рыжиком, он ведь совсем малышом был, даже толком не разговаривал…

– Да ты этого и не помнишь, – остановила кошечка брата, пытавшегося возразить ей. – Ты помнишь, например, как лужи после себя оставлял? Зато учился ты всему очень быстро и осенью уже пошёл в школу. Рикки совсем другой…

И словно в подтверждение её слов, спящий в соседней комнате котёнок чётко произнёс: «Пятью пять – двадцать пять, шестью шесть – тридцать шесть».

Это было так неожиданно и так смешно слышать от Рикки, что все, зажав лапами рты, выскочили из комнаты, чтобы не разбудить его своим хохотом.

– Ой, я знаю, где он это выучил, – объявил, отсмеявшись, Рыжик. – В кабинете математики тоже есть дырка в полу.

– Я думаю, что знает он много и даже лишнего, но к кошачьей жизни совсем не приспособлен, даже шорты самостоятельно не наденет и ложку в лапах не удержит, – продолжила Черёмушка. – Пирожки-то он запросто держит в лапах, а видели бы вы, как он вчера пил чай!

– Ой, а как он в чашку сахар насыпал! – хихикая, перебил её Рыжик. – Представляете, зачерпывает ложечкой песок, потом, держа двумя лапами, несёт к чашке, а над самой чашкой одну лапу убирает, ложка выворачивается и – мимо чашки. Несколько попыток сделал, а потом разозлился, схватил сахарницу и… высыпал всю в чай! Так и пил!

– Ладно тебе, Рыжик, – остановила насмешника Черёмушка. – Ты сам был не лучше.

– Скоро каникулы. Черёмушка, приезжайте с Рыжиком и Рикки ко мне, в лесной санаторий, – предложил дедушка. – Вместе быстро сделаем из него настоящего кота. А то у бабушки сейчас много огородных дел, ей будет нелегко ещё и за малышом присматривать.

На следующее утро Рикки проснулся от того, что на него залез мышонок Пикки и принялся прыгать и дёргать за усы:

– Ну, давай же, вставай скорее! Какой интерес дома сидеть! Пойдём, я тебе город покажу. Ой, волшебная палочка! Давай возьмём её на всякий случай, вдруг пригодится!

Бабушка Рыжуля, впустившая мышонка в дом, и не догадывалась, что там, где он, обязательно происходит что-нибудь «интересненькое», как любит говорить Непоседа. И совершенно напрасно бабушка оставила волшебную палочку на видном месте.

Рикки с прежних, «мышиных», времён привык во всём слушаться более опытного друга, хотя сам теперь выглядел великаном рядом с Пикки.

– Бабушка, мы пойдём погуляем с Пикки. Он мне город покажет.

– Подожди, подожди, ты же не завтракал!

– Мы недолго! Проголодаемся – вернёмся!

Если бы бабушка Рыжуля знала способность Пикки влипать в разные истории, то сто раз подумала бы, отпускать ли с ним своего подопечного, совсем недавно ставшего котёнком. Это она ещё не знала про волшебную палочку в кармане…

– Ты не против, если я залезу на тебя – так быстрее будет? – спросил Пикки и, не дожидаясь согласия, вскарабкался другу на плечо.

При виде машин, больших домов, обилия кошек на улицах Рикки стало не по себе.

– Как ты не боишься? Ты такой маленький среди всего… этого? – спросил он. – Папа говорил, что кошки опасны для мышей.

– Опасны только уличные кошки, бездомные. Я стараюсь с ними не встречаться. А тебе вообще нечего бояться, ты же теперь настоящий кот, правда, ещё маленький…

И как назло, в эту минуту на другой стороне улицы появились два кота – грязные, в рваной одежде.

– Бежим! – быстро скомандовал Пикки на ухо приятелю. Они свернули в какой-то двор и спрятались в кустах. Коты, похоже, их заметили, но зайдя во двор, направились к помойке.

Дом стоял на краю города, здесь было тихо, шум машин с дороги почти не долетал. Рядом, на согретой солнышком лужайке жужжали шмели, летали бабочки и стрекозы.

– Пойдём домой, Пикки. Так есть хочется!

– Да ну, я ещё тебе так мало показал. На речку надо обязательно сходить. А о еде не беспокойся. Зря что ли мы волшебную палочку захватили!

– Ой, я и забыл!

Рикки достал из кармана палочку и робко попросил:

– Сделай нам два… нет, четыре пирожка… таких, как у бабушки.

И это была его ошибка. Не успели друзья откусить по кусочку, как аромат пирожков добрался до чутких носов бездомных и вечно голодных котов, которые всё ещё бродили неподалёку.

– А ну, отдавай наши пирожки! Где ты их взял? Здесь наша территория! – послышался грозный «мяв», и над котёнком нависли два огромных лохматых кота, от которых плохо пахло.

Рикки от ужаса перестал соображать, он ощутил себя маленьким мышонком и попытался вслед за Пикки нырнуть под корень стоящего рядом дерева, но у него не получилось. Один из котов, пятнистый то ли от природы, то ли от грязи, вырвал у котёнка пирожок и оттолкнул его. Рикки не удержался на ногах, палочка вылетела из кармана и шлёпнулась в траву.

– «Хоть бы они её не заметили», – испугался котёнок.

Проглотив пирожки, коты снова двинулись на Рикки:

– Доставай, что у тебя ещё есть, а то тебя самого сейчас съедим!

Рикки попятился и нащупал палочку, но из-за страха никак не мог придумать, что просить у палочки. И тут он услышал отчаянный писк Пикки:

– Собака, собака, летит собака!

– Кто летит?

Рикки посмотрел на небо, но никого не увидел. А кот уже готовился вцепиться зубами в его шею. Рикки в ужасе закрыл глаза: «Неужели это конец?!» Послышалось жуткое рычание, громкий треск, кошачьи вопли и всё смолкло… Когда Рикки осторожно открыл глаза, уличных котов и след простыл. Пикки стоял рядом, дрожа всем телом, не в силах что-то сказать… Немножко успокоившись, он пробормотал:

– Пойдём-ка домой, хватит приключений на сегодня…

Бабушка Рыжуля и Черёмушка ждали их с нетерпением и беспокойством.

– Вы ничего нам не хотите рассказать? – спросила Черёмушка, глядя, как Рикки вынимает палочку из кармана.

– Да нет, мы просто гуляли. А уж есть как хочется! – ответил бывший мышонок и пошёл мыть лапы.

А спросила Черёмушка потому, что по дороге к бабушке своими собственными глазами видела огромного лохматого пса, парившего в воздухе на длинных прозрачных крыльях, похожих на крылья стрекозы. И подумалось ей, что без её волшебной палочки здесь явно не обошлось…

Дедушка Тимофей и крылатый пёс

– Такого никогда не бывало! Да и вообще не может быть! – в недоумении чесал затылок кот Тимофей как-то вечером, вскоре после дня рождения Черёмушки.

Каждый день, приходя с работы, он находил на крыльце своего дома, расположенного на территории лесного санатория, заранее заказанные продукты – молоко, творог, рыбу… Но на этот раз здесь явно кто-то побывал! Коробки помяты, пакеты порваны, а содержимое уполовинено. Кто же это? Случайный зверёк из соседнего леса? Бездомный городской кот? Но так далеко от города они не забегают. Хотя кто знает!

На следующий день всё повторилось. «Надо заказывать продуктов побольше, – решил Тимофей. – Я не стану беднее, а кому-то помогу. Вот только кому?»

Тем временем учебный год подходил к концу. Ожидая приезда внуков, кот свежим взглядом окинул своё «логово» и… пошёл за молотком, топором и лестницей. Тут ступенька сломана, там у сарая крыша прохудилась. Этак залезет Рыжик на сарай, провалится, лапы переломает… А уж сколько старых досок с торчащими гвоздями валяется! Начнёт малышня носиться…

Проходя мимо одного из запертых сараев, Тимофей услышал странные звуки. Как будто кто-то огромный то ли рычит, то ли рыдает. Стараясь не шуметь, кот приставил лестницу, поднялся по перекладинам и осторожно заглянул в маленькое окошко… И чуть не свалился со ступеньки: в углу на соломе лежал здоровенный лохматый пёс, непонятно как попавший в закрытый сарай. Но самое удивительное было другое: у пса на спине красовались две пары длинных, полупрозрачных крыльев. Пёс, обречённо уткнувшись мордой в солому, издавал те самые душераздирающие звуки, которые услышал кот.

«Ну и зверь! – ошеломлённо разглядывал Тимофей незваного гостя. – Таких и в природе-то не бывает. Наверняка кто-то неудачно наколдовал. Ну, ничего, скоро приедет Черёмушка с волшебной палочкой, надеюсь, удастся бедолаге помочь»

Забыв о своих намерениях по поводу ремонта, дед Тимофей спустился с лестницы и пошёл к дому, размышляя о необычном существе: «Как бы ему втолковать, что меня не надо бояться, что я хочу ему помочь?»

И вдруг сообразил: «Ну, и глупый же я! Это же не дикий зверь, а обычный пёс. Наверняка он умеет читать! Оставлю-ка я ему записку на крыльце, рядом с продуктами, которые он у меня таскает.»

Сказано – сделано! На следующий вечер случайные прохожие могли увидеть необычную картину: уважаемый всеми в санатории, почтенный кот Тимофей помогал войти в свой дом странному существу с огромными крыльями. Крылья сверкали и переливались в лучах заходящего солнца, а Тимофей деликатно поддерживал их, чтобы гость не застрял в дверях.

А в это время по городу кошек постепенно расползались ужасные слухи. Кто-то, как и Черёмушка, видел парящую над городом огромную собаку с блестящими крыльями, а кто-то видел, как она зловеще выглядывала себе жертву среди кошек, были даже свидетели того, как она взмывала в воздух с жертвой в когтях!

Вскоре эта собака превратилась в несколько собак и даже в целую стаю. Появилось робкое предположение, не является ли это нашествие летающих собак началом войны города собак против города кошек?! С каждым днём это предположение находило всё больше сторонников.

Мэр города – очаровательная, умная сиамская кошка Аделаида – пыталась успокоить жителей. Она даже пригласила мэра города собак – грациозную колли Джулию – выступить перед жителями города кошек с заверениями о полной нелепости таких мыслей. Но всё было тщетно, паника нарастала.

В школах на всякий случай раньше времени прекратили занятия, дети сидели по домам. Взрослые, вынужденные выходить на улицу, то и дело испуганно поглядывали в небо, не появилась ли на горизонте страшная собака.

Мышонок Пикки частенько забегал в гости к Рикки, заходила к бабушке и Черёмушка, обучала котёнка кошачьим «премудростям». Черёмушка чувствовала, что между Пикки, Рикки, волшебной палочкой и летающей собакой есть связь, но на все её вопросы друзья непонимающе хлопали глазами.

«Ну, Рикки-то я верю, он обманывать не умеет, а вот хитрюшка Пикки наверняка что-то знает, но молчит.» – сердилась Черёмушка.

А тем временем началось лето. Собаку больше никто не видел, паника начала утихать. И только тогда Пикки решился рассказать правду.

– Я боялся, это ведь из-за меня появилась летающая собака, – признался мышонок, переполошивший целый город.

И он рассказал, как в чужом дворе к Рикки привязались бездомные коты и даже грозились убить его.

– Мне удалось спрятаться под корень дерева, а Рикки… не уместился. Когда палочка упала, я испугался, что разбойники её заметят, выскочил из своего убежища, подбежал к ней. И вдруг… вижу, что по двору в нашу сторону мчится огромная собака, так быстро, почти летит… и я крикнул «Собака летит!». Я хотел, чтобы коты испугались и отстали от Рикки, а получилось… Я не успел ничего сообразить, как пёс поднялся в воздух, у него появились крылья, он зарычал, крылья ужасно затрещали. Он сверху опустился на котов, схватил одного из них зубами. Коты взвыли, бросились в заросли, а ему… крылья помешали. Тогда он… улетел. Он спас Рикки, а я… такую гадость ему сделал… Я потом понял: я ведь держался за волшебную палочку, а рядом, на полянке, летали стрекозы…Как теперь найти его?

Все озадаченно молчали… Ну и заварил Пикки кашу! Получается, что это была самая обычная собака.

– Скорее всего, этот пёс из города собак. Приехал к кому–нибудь в гости. Боюсь, Пикки, что нам не найти его, – вздохнула бабушка Рыжуля.

– Бабушка, а в городе собак у кого-нибудь есть волшебная палочка? – тихо спросил Рикки.

– Вряд ли, это кошачья палочка. Вот если бы бедолага осмелился попросить о помощи через городскую газету – нашу или собачью… Остаётся надеяться на это и ждать…

– А когда мы поедем к дедушке? Он не звонил? – спросила Черёмушка.

– Ой, я и забыла! Звонил вчера, ждёт всех вас и почему-то просил, Черёмушка, чтобы ты захватила волшебную палочку.

На сборы много времени не потребовалось: уже на следующий день Черёмушка, Рыжик, Рикки и Непоседа отправились в лесной санаторий. Рыжуля с Рыжуней ехать не захотели:

– Что интересного в лесу? В городском лагере лучше: каждый день будут возить в парк, на речку и даже научат плавать!

А мышонка Пикки не пустили хозяйки – Папайя с Маракуйей:

– Мы знаем, конечно, что ты смелый и самостоятельный, но мы беспокоимся за тебя, ведь совсем недавно ты потерялся в парке. Это удача, что ты потом случайно попался на глаза Черёмушке.

– Наверное, в чём-то вы правы. Я отбился от лап, – покаялся Пикки. Но по хитрому блеску его «бусинок» кошечки поняли, что смирился их искатель приключений ненадолго.

Дедушка Тимофей встретил внуков на остановке автобуса:

– Хорошо, что быстро приехали. У меня как раз два дня выходных. Будем учиться ориентироваться в лесу. Черёмушка, ты палочку захватила?

– Разумеется, а зачем она тебе?

– Ко мне один гость приехал, ему помочь надо.

– Ой, дедушка, – перебил его Рыжик. – ты уехал, а у нас такой ужас начался: в городе появилась летающая собака, а потом оказалось, что это Пикки её заколдовал, нечаянно, представляешь?

– Пикки?! – дедушка аж остановился. – Как же так можно? Он не подумал, каково будет этому псу?

– Ну, дедушка, он же не хотел, так получилось, а теперь непонятно, как этого пса искать, чтобы расколдовать.

Кот Тимофей не ответил и ускорил шаги, малыши за ним бежали вприпрыжку.

Когда они вошли в дедушкин дом, навстречу им с дивана поднялся здоровенный пёс… с крыльями, как у гигантской стрекозы!

– Ой, это же тот самый пёс! Ой, дедушка, как здорово! – завопили Рыжик и Черёмушка.

Черёмушка вытащила волшебную палочку, но неожиданно… всех перекричала Непоседа. От волнения она то мяукала, то лаяла:

– Дедушка, миленький, что с тобой? Как ты здесь очутился?

Она зарыдала и бросилась к крылатому псу. Все остолбенели. Огромный пёс, удивлённый не менее других, нежно обнял собачку.

– Вот это да! Как всё удачно перемешалось! – засмеялся кот Тимофей. – Ты, Джек, оказывается, моя родня! Я – дедушка Непоседы по кошачьей линии, а ты – по собачьей!

Шум поднялся несусветный! Все радостно скакали вокруг пса и даже не сразу заметили, что крылья у него исчезли!

Когда все немного успокоились и сели ужинать, избавленному от кошмарных крыльев дедушке Джеку рассказали про мышонка Пикки, про его переживания из-за того, что он не мог исправить свою случайную оплошность.

Джек, в свою очередь, рассказал, как всё произошло:

– Я приехал в ваш город, чтобы забрать Непоседу домой на каникулы. Она давно просилась. Но оказалось, что ещё не кончились занятия в школе. И я пошёл прогуляться по городу. У вас много зелени, много красивых зданий. Совершенно случайно я заглянул в один двор и увидел, что два здоровенных уличных кота пристают вот к этому малышу – Рикки.

Он ласково потрепал Рикки по голове и продолжил:

– Я терпеть не могу, когда обижают маленьких. Уж если так лапы чешутся, подрались бы между собой! И я помчался разгонять котов! Помню, что пробежал по лужайке, и вдруг… какая–то неведомая сила подняла меня в воздух! Я бросился сверху на котов, ухватил одного за загривок, но меня опять потянуло вверх. Всё это сопровождалось сильнейшим треском. Коты побежали в кусты, я рванул вдогонку, но что-то мне мешало. Опять меня потянуло вверх, и тут только я понял, что на спине у меня огромные крылья, это от них треск слышался.

Пёс помолчал. Рассказывая, он вновь переживал всё, что тогда чувствовал:

– Как я выбрался из города, не помню. Опустился на берегу речки, изучил своё отражение в воде и полетел куда глаза глядят… Я не знал, как мне жить дальше. Кому нужен такой уродливый и бесполезный пёс?! А сюда я попал, когда начался дождь. Шуба намокла, лететь стало тяжело. Я увидел какие-то строения – сараи, гаражи. У одного из них задняя стена от старости обрушилась, там я и спрятался от дождя.

– Вот оно как! Я удивлялся, как Джек попал в запертый сарай, – засмеялся кот Тимофей, – а там, оказывается, вообще стены не было – заходите, гости дорогие!

– Так я здесь и остался, у вашего дедушки продукты таскал – есть-то охота. Но если честно, жить не хотелось… Спасибо, Тимофей меня всё же обнаружил и догадался записку подбросить.

Все помолчали под впечатлением рассказа Джека, а потом Рикки несмело подал голосок:

– Я тоже котёнком стал случайно. Я ведь мышонок на самом деле.

Узнав историю Рикки, пёс сказал серьёзно:

– Тебе повезло, мышонок, что ты попал в очень хорошую семью. В мире кошек у тебя большое будущее. Ты можешь учиться, заниматься интересной работой, путешествовать. У мышей такой возможности практически нет. Я бы на твоём месте не сомневался.

После ужина Черёмушка позвонила Пикки, порадовала его сообщением, что летающей собаки больше нет.

Через пару дней Непоседа с дедушкой Джеком уехали в город собак, а в лесном санатории потянулись «трудовые будни». Нелегко было Рикки освоить самые простые кошачьи навыки. Казалось бы, пара пустяков взлететь коту на забор или на дерево, спасаясь от диких собак! Конечно, жизнь в окружении кошек сделала этот навык не таким необходимым, но кто знает, может и пригодится когда-нибудь, например, во время прогулки по лесу.

Проблема возникла на пустом месте: Рикки всё время забывал выпустить когти. Настоящий кот об этом даже не задумывается – само собой получается. Выглядело всё так: Рикки разбегается, приближается к забору, Черёмушка командует «Рикки, когти!», и он прыгает, пытаясь ухватиться за доски. Лапы скользят по доскам, и он шлёпается на какую-то грядку. «Ну, Рикки, ты опять меня не слушал! – сердится кошечка. И так много раз.

Рыжик тоже не был мастер лазить по заборам, сказывалось его происхождение: сестрички в своё время захотели, чтобы волшебная палочка сделала им братика-ровесника, и многих врождённых кошачьих умений он не приобрёл. Он тренировался вместе с Рикки и частенько, как и бывший мышонок, падал на ту же грядку. Когда лазание по заборам было освоено, позвали дедушку, чтобы похвастаться своими успехами. И тут выяснилось, что тренировались наши друзья у соседского забора и почти уничтожили соседскую грядку с рассадой кабачков.

К счастью, волшебная палочка помогла восстановить грядку. Её хозяйка кошка Марфуша урожаем кабачков впоследствии была довольна. Но как-то, уже осенью, в разговоре с котом Тимофеем, Марфуша задумчиво сказала:

– А всё-таки многие тайны природы нам ещё неведомы. Много лет сажаю кабачки, семена мои собственные, и всегда кабачки белые, а в этом году выросли все как один – зелёненькие.

– Да, результаты селекции не всегда однозначны, – глубокомысленно высказался кот Тимофей, вспоминая, на что была похожа грядка после прыжков Рикки и Рыжика…

Откуда взялась Непоседа

Как-то за завтраком, вскоре после отъезда Непоседы с дедушкой Джеком в город собак, Рикки задумчиво произнёс:

– Пока вдруг не обнаружился дедушка-собака, я был уверен, что Непоседа – бывшая кошка, превратившаяся в собаку, ну как я в котёнка. Я всё думал, неужели ей это нравится, ведь кошкой быть куда лучше.

– Неудивительно, что ты так думал, – усмехнулась Черёмушка. – В последнее время столько всякой путаницы, недоразумений и превращений в нашей жизни! Но когда появилась Непоседа, ещё никакой волшебной палочки у нас не было. Дедушка, расскажи эту историю, Рыжик ведь тоже ничего не знает, да и я была совсем кроха.

– Видели бы вы, какая Непоседа была хорошенькая, как плюшевая игрушка, – улыбнулся кот Тимофей, вспоминая, как её, в кружевном чепчике и в корзинке, украшенной ленточками, притащила однажды бездомная кошечка Прищепка.

Поначалу Прищепка решила, что в корзине что-то съестное, потому что на её глазах из-за этой корзины подрались два неизвестных уличных кота. Прищепка как раз совершала ночную пробежку по городу в поисках пропитания. Коты были поглощены выяснением отношений, шерсть летела клочьями, и предприимчивая кошечка, недолго думая… утащила корзинку у них из-под носа.

Будучи тогда ещё в довольно юном возрасте, Прищепка уже ухитрялась быть в курсе всех событий в городе и откуда-то знала, что у мамы и папы Кисиных родились Рыжуля и Рыжуня. Поэтому, увидев, что в корзинке лежит малюсенький, скулящий от голода щенок, она сразу сообразила, кто может накормить малыша.

Мама Мариша не отказалась покормить найдёныша, и Прищепке тоже кое-что перепало из холодильника. Впоследствии она частенько забегала навестить щенка. С тех пор она и подружилась с Черёмушкой.

Искать родных Непоседы начали сразу, но тех котов и след простыл, никто их не знал. Объявления развесили и в городе кошек, и в городе собак, однако никто почему-то не откликнулся... Назвали собачку на букву «Н», которая была вышита на чепчике. И только через несколько лет эта загадочная история прояснилась, собачку на самом деле звали Николь, сокращённо Ника, и оказалась она – ни много, ни мало – дочерью мэра города собак Джулии!

Началось всё радостно: у Джулии родилось сразу десять щенков. А далее посыпались неприятности: Джулия тяжело заболела, не могла кормить детей. Жизнь её висела на волоске, и щенков отправили на время к сестре Джулии, в деревню. В дороге сопровождали их собака–кормилица и дедушка малышей. И не доглядели... Молока не хватало, и, остановившись по дороге в городе кошек, дедушка побежал его добывать, а уставшая кормилица задремала: с ней ведь, помимо детей Джулии, были и её щенки, и каждого надо было накормить и приласкать.

По-видимому, в это время голодные коты и утащили одну корзинку. Хорошо ещё, что они не успели изучить её содержимое, а то ведь могли со злости и выкинуть! Так что вовремя появилась Прищепка, можно сказать, спасла Непоседу. Увы, ни дедушка, ни кормилица сразу не заметили пропажу одного из щенков. А потом, в деревне, кормилица это поняла, но побоялась кому-то рассказать, выдавая одного из своих собственных детей за щенка Джулии.

Горькая правда выяснилась, когда Джулия выздоровела и забрала детишек к себе. Дедушка ужасно переживал, чувствуя себя виноватым в пропаже внучки. К счастью, нашли её быстро: кто-то из знакомых вспомнил, что видел объявления. Маленькую Николь забрали, но она скучала, плакала, просилась «к маме», даже заболела. И Джулия скрепя сердце отвезла дочку обратно к кошкам.

Став постарше, Непоседа уже сознательно решила, что её дом здесь, у мамы-кошки, но с удовольствием гостила у мамы-собаки, хотя и стеснялась того, что её мама самая главная в городе собак. Обычно за ней приезжал папа, поэтому дедушку Джека никто в семье Кисиных до сих пор не видел.

– Дедушка, – поинтересовался любопытный Рикки, – а Джек – тот самый дедушка, который когда-то потерял Непоседу?

– Нет, тот дедушка так и живёт в деревне. Он до сих пор страдает из-за своей оплошности и не решается даже показаться на глаза Джулии.

– Но всё ведь хорошо кончилось! – пожалел неизвестного дедушку добрый котёнок. – Надо сказать ему, что никто на него больше не сердится.

– Это Непоседа должна сказать. Давайте поговорим с ней об этом, когда она вернётся! – предложил кот Тимофей. Рыжик, Рикки и Черёмушка его поддержали. 

Ну и шутки у этой палочки!

Черёмушка часто ездила к кошке Эсмеральде – своей второй бабушке, папиной маме. Судя по имени, она должна была быть, по крайней мере, знаменитой актрисой. Но нет, она работала на большой ферме, где выращивали кур.

Однажды Черёмушка застала бабушку очень обеспокоенной: на ферме начали болеть цыплята. У взрослых кур тоже какие-то недомогания случались, но быстро проходили, а вот малыши болели тяжело. Похоже, виновато было зерно, которым их кормили, но семена были проверенные, и поля, где это зерно выращивали, сомнений не вызывали.

Черёмушка вернулась домой и сразу же схватила волшебную палочку: «От чего болеют цыплята на ферме бабушки?» На листе бумаги появился ответ: «Все проблемы из-за лечп! Они недалеко. Ищите.»

– Каких ещё лечп? – удивилась Черёмушка. – Даже не слышала, чтобы были такие животные! Может, это какие-нибудь насекомые или вообще микробы?

Она спросила у волшебной палочки про лечп, но та даже отвечать не стала. «Вредная стала волшебная палочка и ленивая, – рассердилась кошечка. – Нет бы помочь хозяйке!»

Она побежала в школу, в библиотеку, в редакцию городской газеты. Но ни учителя, ни журналисты, ни авторы справочников не слышали даже такого слова – лечпы.

Вскоре стало известно, что в зерне нашли ядовитые для цыплят примеси. Интересно было, что испечённый из этого зерна хлеб для кошек был неопасен и очень даже вкусен.

Что же делать? Как найти этих странных лечп, если неизвестно, что это за звери?

Рикки уже второе лето проводил у дедушки Тимофея в лесном санатории. Дедушка его почти не видел: котёнок всё время проводил в гостях у писателя Романелли, который по соседству снял дачу. Писатель мечтал за лето в лесу, в тишине дописать свой новый роман. Дедушка переживал, что Рикки мешает писателю, но у котёнка неожиданно проснулся интерес к литературному творчеству.

Забавно выглядели старый и малый: они сидели в саду, в беседке, спиной друг к другу и что-то молча «строчили» на бумаге, время от времени упираясь невидящим взглядом в заросли крапивы и задумчиво покусывая пишущую ручку.

Иногда, по вечерам Романелли заходил к коту Тимофею на чашку чая и читал ему вслух куски своего романа. Рикки, затаив дыхание, слушал, боясь пропустить хоть слово. Смысл взрослого романа он не очень-то понимал, но язык, интонации, стиль приводили его в восторг. «Научиться бы мне так!» – мечтал котёнок. Писатель, правда, говорил деду Тимофею, что у мальчонки есть литературный дар, но скромный Рикки подозревал, что это говорилось из вежливости.

По выходным дедушка и Рикки приезжали в город, и тогда у бабушки Рыжули наблюдалось столпотворение. Пикки пищал, не умолкая, выкладывал приятелю Рикки городские новости за последнюю неделю:

– Пока ты там прохлаждался, в этом лесном санатории, у нас весь город начал заниматься рыбной ловлей. Скоро кошкам будет нечего есть, кто-то отравил всех кур в округе!

– Подожди, подожди, – остановила его Черёмушка. – Не болтай то, чего не знаешь! С взрослыми курами вообще всё в порядке. Сейчас разбираются, от чего болеют цыплята.

– А ты не пробовала спросить об этом у волшебной палочки? – заинтересовался Рикки. Увлёкшись писательством, он всё время выискивал интересные истории.

– Спрашивала, – неохотно отозвалась Черёмушка. – Палочка ответила такое, что никто понять не может. Какие-то лечпы!

– Она так и написала? Ну-ка, покажи! Никогда не слышал. Это какое-то сокращение?

Рикки с любопытством развернул листок и прочитал: «Все проблемы из-за… пчёл! Они недалеко. Ищите.»

– Пчёл?! – удивилась Черёмушка.– А ведь и правда: «лечп» наоборот – это и есть «пчёл»! Зачем же она так написала? Запутать нас хотела?

– Да просто пошутила! – засмеялся Рикки. – Помнишь, как меня она засунула в витрину с сыром?

– Ой, в тот день ведь и ещё одна забавная вещь случилась! Помните, Рыжуля с Непоседой дежурили в школе, а волшебная палочка им помогала? Они ещё гадали, куда палочка высыпала мел, смытый с классной доски. Представляете, она и в самом деле вытряхнула его на стол директора! Я слышала, как об этом говорили в учительской. Видать, правда, наша палочка любит пошутить!

– Ну, хорошо. А в чём виноваты пчёлы? И какие? Где они живут? – спросил Рыжик.

Черёмушка позвонила бабушке Эсмеральде и сообщила, что опасность цыплятам исходит от пчёл с пасеки, расположенной поблизости. Правда, непонятно, как это происходит.

Через несколько дней таинственная история прояснилась. Действительно, недалеко от фермы располагалась пасека, принадлежащая коту Ермолаю. Ему откуда-то издалека привезли «необыкновенно хорошее удобрение» для луговых цветов, которое улучшает качество мёда. Его бы отдать в лабораторию на исследование, но Ермолаю это не пришло в голову, к тому же он решил, что чем больше удобрения, тем лучше…

Цветочный луг возле пасеки был обильно полит этим удобрением, как оказалось впоследствии, очень вредным для кур. Пчёлы собирали пыльцу на лугу, а потом перелетали на поле, где выращивали зерно для фермы. Среди колосьев изредка попадались сорные цветы, на которые и переносили пчёлы частички ядовитого удобрения. Хотя отравленных цветов среди зерна было совсем мало, но для крошечных цыплят хватало…

Зерно пришлось дополнительно очищать, а пасечнику запретили применять это «необыкновенно хорошее» удобрение.

Котята были очень рады, что помогли взрослым решить серьёзную проблему.

– А всё-таки приятно приносить пользу не только себе, любимому! – заметил Рыжик, и все с ним радостно согласились. 

Рикки и лесные мыши

– Дедушка Тимофей, можно я с собой еду возьму? Завтракать на природе так здорово! Птички поют, аромат такой… ну, цветочный, хвойный. Сижу на травке, жую, хорошие мысли в голову приходят, слова сами на бумагу ложатся!

– Бери, конечно, – добродушно промурлыкал старый кот, но про себя немного удивился: неужели приятно завтракать в присутствии хвойного запаха?! Странные существа эти сочинители – не как обычные коты!

Рикки засунул пакет с завтраком в рюкзак, кинул туда тетрадку с ручкой и умчался в лес. Так начиналось утро в доме кота Тимофея в лесном санатории. Потом кот на целый день уходил на работу, а Рикки бродил по лесу, сочиняя разные истории.

Дедушка с детства увлекался ориентированием, обучил этому внуков, поэтому за Рикки он не боялся. Маленький сочинитель знал лес возле санатория получше, чем иной местный житель.

На обед Тимофей приходил домой и кормил котёнка, правда, в последнее время Рикки навострился обедать сам и снова убегал в лес.

На выходные старый и малый иногда приезжали в город. Бабушка Рыжуля первая заметила что-то неладное.

– Какой-то худенький ты стал, Рикки! Тимоша, ты не забываешь ребёнка кормить? – озабоченно спросила она.

– Обижаешь, Рыжуля, – отмахнулся кот Тимофей. – Просто он много гоняет по лесу, да и жара действует.

Котёнок и в самом деле сильно похудел, скоро и Тимофей это заметил. Но на вопросы деда Рикки отшучивался или отмалчивался. «Что такое с ним происходит?» – волновался старый кот.

Тайна раскрылась случайно. Кот Тимофей вернулся за каким-то забытым документом и оказался дома в необычное для него время. Собравшись уходить, он случайно глянул в окно и остолбенел: по дорожке к дому шёл… вроде бы… Рикки, его с трудом можно было узнать. Он шёл медленно, покачиваясь, согнувшись в три погибели, а на его спине и плечах, вцепившись в шерсть, сидело… множество мышей! Перед самым крыльцом Рикки просто-напросто свалился набок, мыши посыпались с него и расселись вокруг.

– Подождите, я сейчас принесу, – с трудом поднимаясь на ноги, произнёс котёнок и зашёл в дом.

Столкнувшись с потрясённым дедушкой, Рикки растерялся:

– Дедушка, не сердись…я обещал… что дам им… поесть. У меня есть еда, я же ещё не обедал.

Тимофею показалось странным, почему толпа мышей ходит в его дом обедать.

– Малыш, корми своих знакомых, раз уж обещал, а потом я жду от тебя подробное и понятное объяснение, что всё это значит, – строго сказал он.

Выслушав рассказ Рикки, старый кот не знал, ругаться ему, смеяться или сочувствовать котёнку.

Началось всё совершенно безобидно. Рикки сидел на лесной полянке, что-то писал в тетрадке и ел бутерброд с сыром. Кусочек сыра упал на землю, он протянул лапу, чтобы подобрать, но в памяти зазвучали слова Черёмушки: «Забудь мышиные привычки. Ты теперь кот и с земли ничего не должен есть, в крайнем случае предварительно вымой!»

Рикки вздохнул, отдёрнул лапу и продолжил свою трапезу и сочинительство. Вдруг он почувствовал какое-то движение рядом и успел заметить убегающего мышонка.

– Подожди, малыш, я тебе ещё дам, – закричал Рикки вслед мышонку, стащившему упавший кусочек, но тот скрылся в траве.

На следующий день котёнок нарочно пришёл на то же место. Ему было интересно, появится ли снова маленький воришка. А тот его уже ждал, поблёскивая глазами-бусинками:

– А откуда ты знаешь, что меня зовут Малыш? – с любопытством пропищал он, предусмотрительно держась поодаль, готовый в любой момент дать стрекача.

Рикки уже и забыл, как он накануне назвал мышонка, но важно сказал:

– А я много чего знаю. Я – кот-писатель!

– А что такое писатель?

– Писатель… Ну, вот тебе мама в детстве рассказывала сказки?

– Она и сейчас нам рассказывает перед сном… если мы её днём не огорчаем.

– Ну, вот, а писатель интересные истории и сказки записывает специальными значками-буквами на бумаге, чтобы любой грамотный зверь – кот, или мышь, или собака – мог прочитать хоть через сто лет.

Видя, что лесной житель ничего из его речи не понял, Рикки предложил:

– Хочешь, я тебе расскажу какую-нибудь из моих сказок?

– Хочу… а ты что-нибудь вкусненькое принёс?

Рикки угостил Малыша и рассказал ему историю про волшебную палочку и про мышонка, который стал котёнком.

На следующий день Малыш привёл с собой брата, а потом и остальных братьев

 и сестёр. А однажды с Малышом пришла здоровенная сердитая мышь.

– Это мой папа, Рикки. Его зовут Хвостатый. Он говорит, что ты нарочно нас вкусно кормишь, чтобы потом съесть!

– Уважаемый Хвостатый! Не волнуйтесь, я не обижу ваших детей. Я с большой симпатией к мышам отношусь, у меня в городе много близких друзей-мышей (он не решился сказать «родственников»). К тому же, вы конечно знаете, современные городские кошки мышей вообще не едят.

Ничего не ответил Хвостатый, но на следующий день сам пришёл послушать сказку и поесть. С каждым разом мышей становилось всё больше, Рикки отдавал им все бутерброды и весь свой завтрак. Вот тогда он и начал худеть, а дедушке рассказать о мышах не осмеливался…

Рикки и сам понимал, что долго так продолжаться не может, он не в силах накормить всех лесных мышей. Но и сказать им об этом он тоже не мог решиться…

Рикки отдавал мышам теперь и завтрак, и обед, для этого он их привозил на спине домой. Ничем хорошим это бы не кончилось. Но к счастью дедушка обо всём узнал.

Кот Тимофей попросил мышей после еды не разбегаться и всё им рассказал. Мыши были смущены, Хвостатый попросил прощения за всех:

– Нам надо было самим догадаться, что котёнок отдаёт нам свою еду… Простите нас, пожалуйста. Моя семья не будет вам больше докучать. Извини, Рикки…

– Подождите, – остановил мышей кот Тимофей. – У меня к вам предложение. Мне надо обсудить его с администрацией санатория. Если они не будут против, я бы предложил вам работу. Уважаемый Хвостатый, не могли бы вы заглянуть завтра ко мне, чтобы обсудить условия?

Работа, которую кот Тимофей хотел предложить мышам, была посильна для них и очень полезна для санатория. Когда много лет назад его строили, то привезли для посадки на территории какую-то редкую разновидность хвойников. Деревья оказались красивые, создавали прохладную тень в жару, но… обилие шишек, полюбившихся местным белкам, было мучительно для отдыхающих. Гуляя по аллеям, они наступали на острые, твёрдые чешуйки, ранили лапы, портили обувь.

Лесным мышам поручили регулярно собирать эти чешуйки! За это их вкусно кормили. Все были довольны, а больше всех Рикки. На лесной поляне по-прежнему собирались мышата, и котёнок рассказывал им разные истории, но свой завтрак, а также и обед он теперь съедал сам. 

Приключения на реке

– А вот и мы! Заждались? – услышала бабушка Рыжуля голос кота Тимофея и поспешила навстречу.

– Что-то вы долго на этот раз, – обняла бабушка Рикки и дедушку Тимофея. – Пикки уже совсем измаялся, каждый день прибегает: «Когда приедет Рикки?»

– А вот и он, – засмеялась она, услышав скрип входной двери.

Дом сразу заполнился писком и смехом: Пикки по природе своей не мог существовать в тишине.

– Мы решили поехать путешествовать на велосипедах! – выпалил он. – Ты с нами?

– Я не умею… на велосипеде, – отозвался Рикки, отвыкший за несколько дней отсутствия от шумного напора приятеля.

– Ерунда, запросто научишься, – отмахнулся Пикки.

– Подожди, а ты тоже поедешь на велосипеде?! – с запозданием сообразил Рикки.

– Увы, нет для мышей велосипедов. Придётся ехать у кого-нибудь из вас на спине, – с сожалением ответил Пикки.

– А кто поедет?

– Да все – Рыжик, Черёмушка, Непоседа, мы с тобой, кроме Рыжули и Рыжуни. Ленивые они у вас!

– А куда поедем? – затея начала нравиться Рикки.

– Непоседа предлагает отправиться в город собак, там у неё полно братьев и сестёр. Обещает показать нам самое интересное в городе.

На следующий день началась активная подготовка к путешествию.

Научиться кататься на велосипеде бывшему мышонку оказалось не так-то просто. С утра до вечера он тренировался, падал, промывал ссадины, заклеивал пластырем и снова «седлал» велосипед. А почувствовав, что готов ехать, Рикки захотел навестить родных.

Его настоящая, мышиная семья уже давно не жила в подвале школы В школе был ремонт, заделали все мышиные входы–выходы. А затеяли ремонт по настоянию сторожа Василия. Он никак не мог простить мышам «пропавшую ценную ручку». Пикки по просьбе Рикки часто навещал их, приносил угощение и первым узнал, что мышиная семья потеряла крышу над головой. Предприимчивый мышонок быстро придумал, как им помочь.

Не так давно он подружился с дикими мышами, уцелевшими и поселившимися в Старом городе после трагедии на реке. Это было, когда вода подмыла и унесла большой кусок берега с мышиными норами и их обитателями.

Мыши были не против, чтобы в городе поселилась ещё одна мышиная семья, ставшая бездомной. Старый город стоял пустой, обнесённый для сохранности высокой оградой. С этого места начинался когда-то город кошек. Предполагалось создать в Старом городе музей, но пока у городских властей до этого лапы не дошли.

Черёмушка с помощью волшебной палочки помогла мышиной семье перебраться на новое место жительства. Теперь Рикки мог и сам навещать родных без помощи приятеля. Отцу на глаза он старался не показываться, тот, как и прежде, недолюбливал кошек. А мама, сёстры и братья быстро привыкли к Рикки-котёнку и очень радовались, когда он приходил. А в этот раз он приехал на велосипеде! Разумеется, он не мог им отказать, и целый вечер, пока не стемнело, катал всех желающих.

Дедушка закончил свои дела в городе и вновь засобирался в лесной санаторий:

– Ты со мной, Рикки? Поторопись, скоро автобус, – услышал котёнок весёлый голос кота Тимофея. – Как ваш поход прошёл? Где были?

– Что ты, дедушка! Только готовимся, я всё это время учился на велосипеде ездить.

Котёнок продемонстрировал коту Тимофею свои умения, и кот поспешил на автобус:

– Через неделю приеду! Успешного вам путешествия! Да, кстати, завтра обещают ураган, переждите денёк. Скажи всем…

Вечером забежал Пикки:

– Какой ураган? Глупости! Ты глянь, какая замечательная погода! Не говори никому, а утром посмотрим.

С утра погода была отличная. Лишнего не брали, только чего-нибудь попить и перекусить, бабушка Рыжуля напекла любимых всеми пирожков. В весёлом споре, на ком поедет мышонок, победил Рыжик, и компания в бодром настроении двинулась в путь. Ночевать предполагалось в городе собак, в доме дедушки Непоседы Джека – бывшей «крылатой собаки».

В город собак вела большая автомобильная дорога – по открытой и неинтересной местности – и узкая, просёлочная – через живописный лес.

– В лесу нет противных, вонючих машин и поспела земляника! – решительно пропищал Пикки. Это были серьёзные доводы в пользу лесной дороги.

Привал устроили на ближайшей ягодной поляне. Это надо было видеть: как мышонок сражался с сочными, крупными для него, ароматными ягодами!

– Фу, ты такой липкий теперь! Меня всего извозишь! Садись лучше на багажник, – заявил Рыжик.

– Багажник твёрдый, и на нём сильно трясёт! – возмутился мышонок.

– Потерпи чуть-чуть, скоро речка, умоешься, не будешь липким, – успокоила его Черёмушка.

И правда, дорога резко вильнула в сторону и выбежала на берег лесной речки. Очередной привал был неизбежен! Всем захотелось умыться и освежиться. А потом съесть по паре пирожков, они были ещё тёплые!

– Так мы с вами до города собак и к вечеру не доберёмся! – заметила Черёмушка и вдруг насторожилась, глядя вперёд, вниз по течению речки:

– Тихо! Слушайте!

Рыжик тоже насторожился. Непоседа, Рикки и Пикки беззаботно плескались на мелководье, ничего не замечая. А погода менялась на глазах. Подул ветер, небо потемнело, и, главное, ниже по течению возник странный шум, который довольно быстро приближался.

– Похоже на ураган! Поворачиваем домой! Ветер гонит воду в реке назад, нас затопит! – быстро проговорила Черёмушка.

– Тот берег значительно выше, – озабоченно сказал Рыжик. – А мост далеко? Может, наоборот, быстрее переехать на другой берег?

Малышня уже тоже заметила неладное. Пикки с Рикки тревожно переглянулись. Вот оно! Дедушка был прав! Что же делать?

– Мост близко. Поехали! – скомандовала Черёмушка.

Все вскочили на велосипеды. Было странно и страшно ехать в сторону наступающей стихии, а не от неё. Шум становился всё сильнее, уровень воды в реке начал подниматься, вода почти покрыла прибрежную полоску песка и подступала к дороге. Вот и мост показался, но ехать всё труднее: ветер сдувает, вода уже на дороге, скользко, не видно ухабы и камни.

 В последний момент, когда все уже были на мосту, Рикки всё-таки шлёпнулся в воду. Черёмушка вовремя подхватила его: очередной порыв ветра пригнал большую волну, и велосипед тут же исчез из виду.

«Я одна из них умею плавать!» – стучало в голове у Черёмушки. Она втащила котёнка на мост, который пока ещё возвышался над уровнем поднявшейся реки и казался крепким. Но пути на другой берег уже не было! Совсем недалеко был высокий берег, но только для умеющего плавать!

Ветер дул с неимоверной силой, котята с трудом держались на мосту, вцепившись всеми лапами в поручни. Черёмушка пересадила Пикки к себе: её спина была суше, чем у Рыжика, легче было держаться. Стоял грохот от воды, от ветра, от ломающихся и падающих деревьев.

– Где волшебная палочка? – прокричал Рыжик.

– Она здесь не действует! – ответила Черёмушка. Как же она забыла о палочке?! Не надо было никуда бежать, сразу надо было спасаться с её помощью! А здесь, на мосту, и дальше в сторону города собак палочка бессильна! Черёмушка знала это, но… забыла!

Ветер неожиданно сменил направление, вода начала быстро уходить. Ещё немного, и можно будет перебраться на другой берег.

 И вдруг… огромное плывущее дерево налетело на мост, он затрещал и начал разваливаться на части! Обломки разной величины поплыли по реке. «Не зря я учился держаться когтями за доски! Вот и пригодилось!» – мелькнуло в голове у Рикки. Кусок доски под ним вертелся, норовил вырваться, но держал Рикки, под воду не уходил.

Котёнок посмотрел по сторонам и похолодел: Непоседа беспомощно барахталась в воде – близко, но лапой не дотянешься. На какой–то момент доску Рикки отнесло в сторону от собачки, зато ему удалось ухватить проплывавшую мимо ветку. Из последних сил Непоседа уцепилась за протянутую ветку, и котёнок подтянул её к себе. Затащить собачку на доску сил не хватало, она оставалась в воде, и их вместе несло бурное течение.

Ветер опять сменился, и вода на какое-то время замедлила движение.

– Плывём к берегу! – крикнул Рыжик. Прижавшись животом к своей деревяшке, он изо всех сил грёб лапами.

– К нашему, к нашему берегу! – прокричала Черёмушка, вспомнив про возможности волшебной палочки.

Непоседа заработала лапами, толкая доску с Рикки к берегу, они первыми выскочили из воды и побежали к лесу. Вслед за ними выбралась Черёмушка. Оглянувшись на реку, она ужаснулась: Рыжик плыл в другую сторону! А ветер снова набирал силу, волны усиливались.

– Рыжик, Рыжик! Не туда! Плыви обратно! Скорее!

Он то ли услышал её, то ли сам заметил, что не туда плывёт, повернул назад, и… деревяшка выскользнула из-под него! Он исчез под водой… вынырнул…снова исчез… Черёмушка в ужасе закрыла глаза… Но тут же лихорадочно принялась распутывать шнуровку рюкзака, где лежала волшебная палочка. Мокрая шнуровка не поддавалась, кошечка цепляла её когтями, тянула зубами. Драгоценное время уходило, она боялась посмотреть в сторону реки…

Схватив палочку, Черёмушка подняла голову и замерла в отчаянии. Рыжика нигде не было! Возле самой воды шумно отряхивался большой бобёр. «Он хорошо плавает!» – мелькнуло в голове у Черёмушки, и кошечка бросилась к нему:

 – Прошу Вас, помогите! – прокричала она, надеясь непонятно на что.

И услышала:

– Что ты так кричишь? Это же я! Сам не понял, как выплыл, но выплыл же!

Бобёр стоял перед ней и … говорил голосом Рыжика! Ой, нет, какой же это бобёр? Это Рыжик! Или бобёр? У Черёмушки всё закружилось перед глазами…

 Когда она очнулась, светило ласковое солнышко, речка спокойно текла в своих берегах и в своём направлении, ни малейшего ветерка. И только поваленные деревья напоминали о недавнем кошмаре. Нет, не только деревья… Черёмушка сжала в лапе волшебную палочку… Через мгновение они окажутся дома, у бабушки Рыжули, но… БЕЗ ПИККИ! На мосту он ещё был на спине Черёмушки, а когда свалились в воду, шерсть её намокла и мышонок, по-видимому, не удержался…

– Но ведь он мог за что-то зацепиться в воде?! Может, он всё-таки спасся?!– повторял Рикки, но никто не мог сказать ему ничего утешительного…

Черёмушка подняла свой рюкзак, в последний раз печально окинула взглядом лесную речку, поросший травой берег, и вдруг из рваного кармана рюкзака, стянутого булавкой… выглянули розовые ушки и хитрющие глаза-бусинки!

– Пикки! Ты жив! – заорали все хором, не веря своим глазам, и бросились обнимать мышонка.

– Ну и шутки у тебя, Пикки! – сказал Рикки, держась за сердце, это он у дедушки научился.

Волшебная палочка не подвела, и вскоре путешественники уже сидели за столом у бабушки и взахлёб рассказывали о своих приключениях. Приехал обеспокоенный дедушка. Пикки, уже не в первый раз, по просьбе друзей рассказывал подробности своего спасения:

– Когда мост внезапно развалился и все попадали в воду, я от неожиданности разжал лапы, меня подбросило в воздух… Я понял, что конец мой настал. Пока болтался в воздухе, вся моя жизнь передо мной прошла, я мысленно со всеми попрощался… и свалился на рюкзак Черёмушки. Я вцепился в него и подумал: «Вот бы спрятаться в нём, иначе или ветер сдует, или волна смоет.» На глаза мне попался карман со сломанной молнией, скреплённый булавкой. И я забрался туда. Я, честное слово, не хотел вас пугать, просто задремал от всех этих переживаний.

Оставшись с бабушкой наедине, Черёмушка рассказала ей, как Рыжик спасся на реке, превратившись на время в бобра. И опять он сам ничего не заметил, как и когда-то при падении с дерева во дворе.

– Рыжик уже давно не тот глупышка, который хотел вырасти с помощью волшебной палочки, – сказала бабушка. – Я думаю, он догадывается о своих магических способностях. Надо будет как-нибудь поговорить с ним об этом.

Дедушке Тимофею надо было срочно вернуться в санаторий, и вскоре после неудавшегося путешествия на велосипедах он увёз с собой Рикки. Как Рикки потом сожалел о том, что уехал, с завистью слушая рассказы Рыжика и Пикки. Сколько интересного прошло мимо него!

А лето только начиналось – время новых приключений, о которых ещё никто в тот момент не догадывался… Но там, где Рыжик и Пикки, разве могло обойтись без них?!


Часть третья. Рыжик, Пикки и Старый город

Белорыжие и их питомцы

В городе кошек почти в каждой семье (естественно, кошачьей, ведь других здесь и не было) жил домашний питомец, иногда это была птичка или рыбка, но чаще какой-либо мелкий грызун – мышка, крыса, морская свинка. Увы, в семье Кисиных, кроме мамы, папы и шестерых детей, ну никогошеньки не было!

- Ну, мамочка, ну, пожалуйста! – в очередной раз умоляла Рыжуля.

-Мы будем ухаживать за животным, убираться! – поддакивала Рыжуня.

Мама даже слушать не желала. Не далее как в прошлый выходной Рыжуля с Рыжуней продемонстрировали, какие из них помощницы.

Им было поручено убрать со стола после завтрака и вымыть посуду. А ещё Рыжуле надо было пришить пуговицу на кофточку. И что же из этого вышло? Только начали со стола убирать, как Рыжик, не иначе как из вредности, включил интересный мультик, и, разумеется, все уселись его смотреть.

- Потом уберём, - решила Рыжуля. – А пока пришью-ка я пуговицу, чтобы время не терять!

Но, наверное, не каждому дано одновременно – и успешно к тому же – делать несколько дел! Глядя то на экран, то на пуговицу, кошечка и не заметила, как пришила её… к скатерти! Нетрудно догадаться, что оставшуюся посуду мыть не пришлось, да её собственно и не осталось…

Разве после такого согласится мама на домашнего любимца!?

Можете себе представить, как удивилась мама несколько дней спустя, заметив возле дверей зоомагазина белорыжую пушистую компанию. Рыженькие Кисины толпились вокруг беленьких Папайи и Маракуйи Муриных – одноклассниц Черёмушки, живших по соседству.

Уставшая мама ехала с работы и мечтала поскорей оказаться дома, но пришлось выбираться из автобуса на остановку раньше.

- Мама, мама! – бросилась к ней Рыжуля. – Помоги, поговори с продавцом!

Загалдели, замяукали все одновременно, Папайя с Маракуйей рыдали, мама с трудом поняла, что же произошло. Оказалось, в зоомагазин недавно привезли двух очаровательных беленьких крысок. У Папайи и Маракуйи уже был мышонок Пикки, но на одну крыску они родителей уговорили. Кисины пришли за компанию, помогли выбрать крыску, а по одной их, как выяснилось, не продают, только обеих сразу!

- Хозяева поставили условие – не разлучать сестричек. Ничего не можем сделать, - пояснила маме продавщица.

Маленькие крыски жались друг к другу, испуганно поглядывая на толпу покупателей. Одна была чисто белая. «- Мы уже и имя ей придумали – Снежинка», - всхлипывала Папайя. Другая – тоже беленькая, чуть более пушистенькая, с небольшим чёрным пятнышком на спинке. «А этой подходит имя Пушинка», - вдруг сказала мама и обратилась к продавщице:

- А нельзя ли сделать так: эти кошечки купят одну крыску, а наша семья – другую? Мы живём в соседних домах, дети каждый день вместе играют,  и крыски будут встречаться.

Котята, затаив дыхание и не веря своим ушам, слушали маму, а затем умоляюще уставились на продавщицу. Та задумалась, не зная, как поступить.

- Ну, ладно, давайте попробуем. В конце концов, вы же знаете наши правила? – решилась она. – Некоторое время после продажи мы навещаем своих животных у новых хозяев. Будете обижать – заберём!

Так в семье Кисиных появился любимый зверёк – крыса Пушинка. «Сама не поняла, как это случилось, - призналась мама папе втайне от детей, – проявила слабость, может, и напрасно». Впрочем, надо отдать должное младшим Кисиным, мама ни разу не пожалела о своём опрометчивом поступке. Крысу обожали, с ней играли, гуляли во дворе и даже не забывали покормить.

Было начало лета – самое счастливое время для школьников, время ласкового солнца, свежей зелени и цветочных ароматов, а главное, упоительного ощущения свободы и бесконечности каникул. Дети - Рыжик, Рыжуля, Рыжуня, Непоседа, их друзья Папайя и Маракуйя - практически всё время проводили на улице. Рыжик отыскал в сарае старую палатку, с которой ещё мама с папой ходили в походы. Теперь она стояла около дома, в саду, участвовала в играх и заодно спасала от дождя.

Черёмушка время от времени с удовольствием присоединялась к остальным, но чаще убегала в зоопарк - к друзьям Чёртику и Кваки, а бывший мышонок Рикки в основном жил у дедушки Тимофея в санатории. Как-то вечером Черёмушка вернулась домой, когда семья садилась ужинать. Кошечку удивил серьёзный вид сестёр и Рыжика, казалось, они о чём-то размышляют. Это так отличалось от их обычной летней беззаботности, что Черёмушку охватило беспокойство.

- Что-то случилось? Какие-то вы не такие.

- Да вот, я только что вернулся от Папайи и Маракуйи, - начал рассказывать Рыжик, - отнёс им Снежинку и забрал нашу Пушинку. Как-то эти крысы загадочно себя ведут. Вечером, когда пора идти по домам, они меняются клетками. Уже несколько раз так было. В сумерках их толком не различить, а дома вдруг обнаруживаем.

- А ещё, - подхватила Рыжуля, - они не хотят с нами разговаривать. Вот играем мы с ними в школу, они все задания выполняют, но молча и как-то… грустно.

 - Завтра зайду в зоомагазин, - пообещала Черёмушка, - попробую узнать что-нибудь об их прежних хозяевах.

Кошечка бросила взгляд на Пушинку и поняла, что крыска внимательно прислушивается к их разговору

- Папайя сказала, что Снежинка c ними тоже не разговаривает, - добавил Рыжик, - но они не страдают от тишины: у них есть Пикки!

Все засмеялись: разговорчивость мышонка была общеизвестной.

Знакомство с героической крысой

На следующий день, к вечеру, Черёмушка, раздобыв адрес, шагала на другой конец города к бывшим хозяевам молчаливых беленьких зверьков, зачем-то меняющихся клетками.

Дверь открыла пожилая полосатая кошка в домашней одежде.

- Пуша, иди скорее сюда! У нас гости! – позвала она, и в коридор вышел старый кот с удивительно добрыми глазами. Он держал в лапах крупную белую крысу:

- А вот и наша Белоснежка – мама Пушинки и Снежинки.

Старики уже знали от работников зоомагазина, чем вызван приход Черёмушки. Они очень обрадовались гостье, видно, не часто их кто-то навещал. Усадили её за стол, напоили чаем с домашним вареньем и пирогами и рассказали невесёлую историю маленьких крыс и их мамы.

Они вовсе не собирались продавать Пушинку и Снежинку. Но случилась беда. Однажды, когда мама Белоснежка играла с дочками во дворе, к ним пробрался уличный кот и набросился на кого-то из малышек. Мать храбро вцепилась в морду обидчика. Кот разозлился и успел сильно покалечить крысу, пока хозяева не отогнали его. Белоснежка потеряла много крови, её отнесли в лечебницу, сделали несколько операций.

- За операции надо было платить деньги, Черёмушка, - грустно рассказывала старая кошка, - вот и пришлось продать крысок…

- Да, теперь я понимаю, почему они не хотят ни с кем разговаривать. Такое пережить! А они знают, что Белоснежка поправилась? – спросила Черёмушка.

- Ой, нет! – обеспокоенно переглянулись хозяева.

- Вот что! – решительно сказала кошечка. - Завтра мы придём к вам в гости со Снежинкой и Пушинкой.

- Вот только много нас, - засомневалась она, - все захотят познакомиться с героической крысой-мамой. Что же делать?

- Даже не волнуйся! -  замахали лапами старики. – Приходите все! Мы очень любим детей, наши-то внуки давно выросли.

На следующий день белорыжая компания в полном составе, с Пушинкой и Снежинкой в клетках, отправилась знакомиться с Белоснежкой. Мышонок Пикки гордо восседал на плече Рыжика.

 Раньше домашнего мышонка Папайя и Маракуйя тоже выносили на прогулку в клетке. Его вольнолюбивая натура с трудом мирилась с таким передвижением. Однажды он случайно потерялся в парке, а может и не совсем случайно. Какое-то время Пикки жил самостоятельно, а потом вернулся к хозяйкам, да по ходу ещё спас Рыжика, по глупости увеличившего себя с помощью волшебной палочки Черёмушки до исполинских размеров. С тех пор в клетку его уже не сажали, в ней теперь путешествовала Снежинка, а Пикки, подобно кошачьему окружению, пропитался духом каникулярной вольницы и частенько пропадал неизвестно где. Именно стремление к таинственным приключениям и путешествиям и сблизило мышонка с Рыжиком. В городе часто можно было встретить эту забавную пару - рыжего котёнка с мышонком на плече.

Дом, где жили бывшие хозяева Снежинки и Пушинки, стоял на краю города, ближнем к парку и лесу. Оставив «девчонок» умиляться трогательной встрече Белоснежки с дочками, «серьёзные мужчины», каковыми себя считали котёнок и мышонок, отошли к ограде. Отсюда был виден краешек Старого города, основная его часть находилась в лесу. Много лет назад там был основан город кошек, больше похожий в то время на маленькую деревеньку. Давно никто там не жил, кошки переехали в современный и удобный новый город. В старом городские власти собирались открыть музейный комплекс, да так и не открыли, а пока огородили высоким забором, чтобы уберечь от разрушения. Мышонок вдруг взволнованно забегал по спине Рыжика.

- Эй, Пикки, мне щекотно! Хочешь размять лапы – слезай с меня!

- Нет, нет, Рыжик. Просто… я хочу кое-что тебе рассказать, ты только не смейся.

- Ну, если ты хочешь поведать, где спрятал кусочек сыра, украденный у Снежинки, то уже смеюсь.

-Ну, Рыжик, перестань! Я серьёзно.

Пикки собрался с духом и выпалил:

- Рыжик, я нашёл подземный ход в Старый город! Но я испугался… Пойдём туда вместе!

 - Подземный ход? Настоящий?! – в восторге закричал котёнок, он совсем умаялся от спокойной жизни, от «девчоночьих» игр в школу, больницу, дочки-матери.

-Не кричи так громко. Ты хочешь, чтобы все остальные за нами увязались, да ещё вместе с крысками?

- Пойдём прямо завтра, Пикки! – понизил голос котёнок. Глаза его горели. – А он не мышиный? – засомневался он. – Я смогу там пройти?

- Да, запросто. Только не забудь фонарь захватить.

***

Возвращались домой в этот вечер все в приподнятом настроении.

- Какая молодчина эта Белоснежка! Уличного здоровенного кота не испугалась!

- Ой, я бы убежала от страха!

- А вы заметили, как она вздрагивает, когда её гладишь? Ей до сих пор больно.

- А тебе бы не было больно на её месте?!

- Зато теперь она знает, что с её малышками всё хорошо.

- Давайте как-нибудь ещё придём к ней с Пушинкой и Снежинкой!

У Рыжика с Пикки была своя тема для обсуждения. Завтра предстоял поход в таинственный Старый город.

В этот вечер мама с трудом уложила всех спать.

«Спокойной ночи, Пушинка, добрых снов тебе!» - Черёмушка легонько погладила малышку по спинке.

«Спокойной ночи, Черёмушка! Спасибо!» - услышала она тоненький голосок крыски.

«А ведь мы так и не поняли, почему они меняются клетками», - подумала кошечка, засыпая...

Страшный рассказ Пикки

Наутро, сразу после завтрака Рыжик незаметно улизнул из дома. Ожидавший во дворе Пикки привычно забрался ему на плечо, и приятели устремились навстречу приключениям.

-Неужели настоящий подземный ход!? Кто же его прорыл? И зачем? – размышлял Рыжик. – Как же ты его обнаружил?

- Совершенно случайно! В тех местах ведь никто не бывает. Пару лет назад там пронёсся страшный ураган, повалил множество деревьев. Вот среди этого бурелома я и свалился в яму, - оживлённо рассказывал мышонок. Он так долго скрывал свою тайну и так мечтал с кем-то ею поделиться, что теперь его было не остановить.

 – Я начал карабкаться вверх, цепляясь за корни деревьев, и вдруг вижу: а стены-то у ямы нет! Кругом есть, а с одной стороны коридор начинается – чёрный, страшный, бесконечный. Такой ужас!

- И ты не попробовал по нему пройти?! – нетерпеливо перебил приятеля Рыжик.

- Подожди, сейчас расскажу. В тот раз я дальше не пошёл.

- Так ты не один раз там был?

- Конечно, это же так интересно! А тогда я вылез из ямы и наверху прикинул, в каком направлении проложен этот ход. И понял: он ведёт в Старый город. Но уж очень страшно было – одному, в темноте.

- Я вернулся в парк, где жил после того, как убежал от хозяев, - продолжал мышонок. – Ещё раньше, до побега, я подружился со многими парковыми мышами, они помогли мне освоиться на воле, вырыть нору, научили добывать еду.

 - А почему ты вообще убежал? Тебе было плохо у Папайи и Маракуйи?

- Почему убежал!? И ты ещё спрашиваешь! Ты же сам живёшь среди девчонок. «Ути-пути, маленький, скушай ещё кусочек! Почему ты не хочешь ходить в юбочке? Ты в ней такой хорошенький!» Тьфу, надоело!

 За разговорами искатели приключений добрались до опушки леса, и неожиданно с мышонком произошла метаморфоза: он замолчал и выглядел испуганным. Заговорил он как-то неуверенно, спотыкаясь на каждой фразе:

- Подожди, Рыжик, я расскажу тебе самое главное… Я прошёл потом до конца подземного хода, до лестницы, ведущей наверх… Я успел увидеть заросшую травой улицу, деревянные дома…

Пикки замолчал.

- Ну, и что? Что ты ещё увидел? Что-то необычное? Что ты замолк? – заволновался Рыжик.

- Это было ужасно, Рыжик! Я стоял на верхней ступеньке, когда… откуда ни возьмись… в яму прыгнуло… страшилище – огромный лохматый зверь… то ли медведь, то ли волк. Он столкнул меня вниз, но, к счастью, не заметил и умчался по подземному ходу в лес. Не помню, как я оттуда выбрался, мне всё время казалось, что зверь вернётся обратно и на этот раз увидит меня. Больше я туда не ходил… Мне и хочется, и страшно… Ну, вот, теперь ты знаешь всё. Решай сам, пойдём или не будем рисковать. Прости, что сразу не рассказал.

Мышонок не мог унять дрожь при воспоминании о том походе.

- Пикки, ну откуда здесь медведь или волк? - Рыжик старался говорить осторожно, боясь обидеть мышонка. – Скорее всего, это была собака. Они бывают очень большие и страшные, совсем не похожие на нашу Непоседу. Я видел, когда бывал с ней в городе собак.

Как известно, Непоседа, сестричка Рыжика, была собачкой, её удочерили мама и папа Кисины, когда уличная кошка Прищепка нашла корзинку с крохой на улице. Впоследствии нашлись её родные, жители города собак, но Непоседа предпочла остаться в кошачьей семье.

- Это, наверняка, был сторож, присматривает за порядком в Старом городе. Ничего страшного, хотя лучше не попадаться ему на глаза, - успокаивающе сказал Рыжик, а сам подумал: «У сторожа был бы ключ от ворот, зачем ему по подземному ходу бегать, и рыть ход ему ни к чему. Странная история! Ужасно хочется разобраться!»

Загадочный портрет

Передохнув на опушке леса, друзья вскоре подошли к Старому городу. Ни малейшего звука не доносилось из-за высокого забора, ни одной, хотя бы тонюсенькой, щёлки не было видно. На открытом месте Рыжик чувствовал себя неуютно, казалось, из леса кто-то за ними наблюдает. Мышонку тоже было не по себе. «Пойдём в лес, только тихо!» - шепнул он котику. Среди деревьев, как ни странно, им было спокойнее.

Летний день был в разгаре, пели птицы, пахло разогретой хвоей, на полянках краснела спелая земляника.

- До чего вкусно! – не удержался Пикки и сорвал пару ароматных ягод. Его перепачканная соком мордочка сияла от удовольствия. Видно было, как хочется мышонку остаться на приветливой полянке, но надо было идти дальше.

Лес с ужасными последствиями урагана внезапно возник перед глазами путешественников. Только что было просторно, солнечно, не умолкали птицы, и вдруг дорогу преградили сломанные, поваленные деревья, стало мрачно и сыро, не слышно птичьего пения.

- И как ты сюда забрёл-то? – пробурчал Рыжик. - Все лапы тут переломаешь! Далеко ещё?

 - Почти пришли, тише! – испуганно пискнул мышонок.

Да, обнаружить лаз в подземный ход можно было только случайно. Бурелом надёжно его скрывал. Рыжику не терпелось спрыгнуть в яму, а Пикки медлил: что, если тот страшный зверь поджидает их внизу!

- Пикки! – сердился котёнок. – Уши и нос никогда меня не подводили. Если там кто-то есть, мы вовремя почувствуем и убежим. Пошли! Держись крепче!

Рыжик с мышонком на плече спрыгнул в подземный ход и осветил его фонарём. Проход выглядел ухоженным, чистым – высокий потолок, белый песок под ногами. И полнейшая тишина… Осторожно продвигаясь вперёд, Рыжик тщательно изучал боковые стенки – на случай, если понадобится спрятаться. Ответвлений коридор не имел, но небольшие ниши попадались. Котёнок старался запомнить их расположение.

Заканчивался проход деревянной лестницей и… решёткой сверху.

- Пикки, что же делать? – огорчился Рыжик.

- Сейчас разберёмся! – к Пикки вернулось хорошее расположение духа: похоже, в Старом городе никого не было.

Мышонку не составило труда выбраться через крупные для него ячейки решётки наружу, и он увидел, что эта решётка лежит просто так, ничем не закреплённая. Рыжик, упёршись изо всех сил, поднял её, вылез и, аккуратно положив на место, огляделся.

Ясно было, что ход прорыт с какой-то важной целью: нелёгкая это работа, и не часто в обыденной жизни требуется подземные ходы рыть. Но на первый взгляд ничего особенного вокруг не наблюдалось. Обычные деревянные домики, палисадники, буйно заросшие сиренью и сорной травой. Вездесущая трава пробивается и между камнями, которыми вымощены дороги.

Яркое, палящее солнце над головой и сонная тишина, нарушаемая разве что жужжанием многочисленных насекомых. Приятели почувствовали некоторое разочарование: что здесь может быть интересного? Но ведь зачем-то подземный ход прорыли!

Оглядываясь, прислушиваясь и принюхиваясь, стараясь шагать бесшумно, Рыжик с Пикки отправились изучать Старый город. Они проходили улицу за улицей, но ничего интересного не попадалось. Встретили только дикого серого мышонка. Пикки приветственно махнул ему лапкой, но тот испуганно взглянул на непрошеных гостей и шмыгнул в траву.

Свернув на очередную улицу, Рыжик почувствовал странный запах – вроде бы знакомый, приятный, но слишком сильный. Он приостановился, пытаясь понять, чем пахнет, и мышонок немного обогнал его. Но, дойдя до ближайшего поворота, Пикки замахал Рыжику – сюда, быстрей!

Перед ними был, в общем-то, обычный дом. Точнее, он был бы обычным, если бы стоял, к примеру, на краю города кошек -  в похожем доме жили бывшие хозяева Пушинки и Снежинки, - но не здесь – в заброшенном городе. Дом был обитаем! Свежевыкрашенный, с чисто вымытыми окнами, он резко выделялся среди соседей. Но то, что находилось перед домом, буквально завораживало: большая круглая клумба с неизвестными Рыжику яркими цветами и множество кустов пионов по периметру двора. «Так вот откуда этот запах!» - подумал котик и вдруг заметил… приоткрытую дверь. Он легонько толкнул Пикки и указал на дверь. Мышонок заволновался:

- Ты что задумал?! Не ходи туда! Наверняка именно здесь живёт тот здоровенный зверь!

Но уж Рыжика, если что взбредёт ему в голову, отговорить никому ещё не удавалось! Он прошёл по аккуратно уложенным плиткой дорожкам и поднялся на крыльцо. Прислушался – из дома не доносилось ни звука. Осторожно потянул на себя дверь и вошёл внутрь. Немного посомневавшись, мышонок последовал за ним.

Комната, в которой они оказались, вовсе не выглядела жилой. Тёмная из-за зашторенных окошек, она была заполнена какими-то коробками и ящиками, будто хозяин недавно сюда переехал и ещё не успел разобрать вещи. Вдоль стен стояли книжные стеллажи. Пахло старыми книгами, этот запах Рыжику был хорошо знаком по дедушкиному кабинету на даче. И ещё присутствовал какой-то неприятный, даже опасный запах…

Но все мысли и ощущения тут же отошли на второй план, потому что Рыжик, оглядываясь вокруг, увидел на стене большой портрет. Солидный рыжий кот испытующе смотрел на котёнка умными глазами и слегка улыбался. Что-то было в его взгляде такое, что Рыжик застыл перед портретом, не в силах двинуться с места. Казалось, кот видит его насквозь и всё про него знает. Рыжику стало стыдно:

- Я не смог удержаться, я не должен был входить в чужой дом, простите меня, - прошептал он.

- Что ты сказал? – переспросил подошедший Пикки. – Пойдём отсюда, ничего интересного здесь нет.

- Ты, случайно, не знаешь, чей это портрет? – спросил Рыжик.

- Вроде бы это какой-то учёный. В учебнике у Папайи видел, - ответил мышонок. И вдруг…

«Тут и мышь не пролезет!»

 И вдруг… в углу распахнулась дверь, которую друзья даже не заметили, и в комнату со страшным рычанием ворвалось огромное чудовище. Так вот чей это был запах!

- Это он! - пискнул мышонок. – Бежим!

Они метнулись к входной двери, но хозяин их опередил, он захлопнул дверь перед их носом, правда, что-то помешало закрыть её плотно, осталась узкая щель.

- Тут и мышь не пролезет! - Рыжика охватило отчаяние. Вслед за Пикки он подбежал к двери и… каким-то чудом протиснулся через щель. Зверь, увидев исчезновение кота, взревел от злости, но Рыжик мгновенно спрыгнул с крыльца и помчался за мышонком. Он плохо соображал, куда бежать, спасибо, Пикки хорошо запомнил обратную дорогу. Рыжик с трудом за ним поспевал.

Подбежав к решётке, Пикки впервые оглянулся и в страхе присел.

- Что такое? – Рыжик тоже оглянулся, но ничего особенного не увидел, погони за ними не было.

- Бежим скорее отсюда, - сказал он. От пережитого ужаса у него перехватило горло, и вырывался какой-то писк, похожий на мышиный.

Перепуганный Пикки кубарем скатился в подземный ход, Рыжик за ним.

- Как будто глубже стало, - отметил он, ударившись лапами о дно ямы.

-Ты так быстро бегаешь, еле догнал тебя, - сказал котик приятелю. – Знаешь что, давай полезай мне на спину. Устал, небось. Спасибо тебе, Пикки, без тебя я бы не нашёл дорогу. Пошли скорее!

Взгляд мышонка был какой-то странный – удивлённо-испуганный.

- Рыжик, - заговорил он осторожно, - у тебя всё нормально?

- А что со мной может быть? – недоумённо спросил тот.

 - А как ты… выбрался из той комнаты?

- А, сам не знаю, как-то пролез, - отмахнулся котёнок. – Хорошо то, что хорошо кончается! – философски заключил он. Против этого Пикки не возражал. Он забрался коту на спину, и друзья направились к дому.

«Могло быть гораздо хуже» - мелькнуло в голове Рыжика, но он благополучно отогнал слишком разумную мысль.

«Я собственными глазами видел…»

В тот же день вечером, когда стемнело, Черёмушка выскользнула из дома. Звонок Папайи не давал ей покоя.

- Черёмушка, похоже, что-то случилось. Пикки сам не свой, падает с ног от усталости, но непременно хочет с тобой поговорить. Говорит, что-то очень важное должен тебе рассказать.

Подружки встретились во дворе.

- Целый день где-то носились с Рыжиком, - сказала Папайя, доставая мышонка из кармана, - ноги не держат, а всё никак не успокоится. Я пойду, пожалуй. Принесёшь его к нам домой, ладно?

Черёмушка и Пикки устроились в углу двора, на скамейке.

- Черёмушка, ты не поверишь… но я собственными глазами видел, и я не сумасшедший, - начал мышонок.

Он замолчал, не зная, как подобрать слова, чтобы ему поверили, уж больно диковинные вещи он видел. Кошка с нетерпением ждала его рассказа. Она догадывалась, что Пикки заметил что-то необычное, связанное с Рыжиком. Ведь братишка был создан с помощью волшебной палочки, рано или поздно это должно было как-то проявиться.

- Черёмушка, я не могу тебе сказать, где мы были, только… погнался за нами огромный страшный пёс. Он… захлопнул перед нами дверь, осталась узкая щёлка. Я сумел проскользнуть и бросился прочь, ничего не соображая, но слышал, что Рыжик несётся за мной. А когда, ну… перед ямой, я оглянулся, то увидел, что это…  не Рыжик, а… маленький мышонок. Я испугался, а он… заговорил, будто он Рыжик, только… по-мышиному тоненько. Это был Рыжик, Черёмушка, Рыжик-мышонок! Но сам-то он так ничего и не заметил! Он даже не понял, почему я испугался. Мы прыгнули… в яму, и он… снова стал котёнком! Как такое может быть, Черёмушка? Я не выдумываю, это правда.

Пикки била дрожь, кошечка обняла его и погладила.

- Я тебе верю, малыш, но пока сама ничего не понимаю. Как только разберусь, непременно расскажу, ты ведь его настоящий друг. А пока, прошу тебя, давай сохраним всё это в тайне, даже от самого Рыжика.

Рассказ старого Крэя

Не менее интересный разговор можно было услышать этим вечером в Старом городе. На веранде известного нам дома, развалившись в кресле, сидел молодой кот, примечательный разве что яркой, необычно пёстрой рубашкой, и чуть свысока, с недоверием поглядывал на старого чёрного пса, с трудом уместившегося в кресле напротив. При свете пёс вовсе не выглядел страшным чудовищем, как показалось нашим искателям приключений. Да, он был большой и лохматый, и голос имел грубый, как все большие собаки, но злым не выглядел, глаза его близоруко щурились. В этот вечер он был взволнован и растерян.

- Я очень удивился, услышав детский голосок из соседней комнаты. Приоткрыл дверь и незаметно заглянул. И что же я увидел, хозяин?! Сам бы ни за что не поверил! Рыжий котёнок стоит у портрета и разговаривает с ним! Я решил поймать воришку и прыгнул к входной двери, чтобы захлопнуть. И вот тут-то я оплошал: очки в спешке не надел, споткнулся о коврик, тот сдвинулся и не дал двери закрыться плотно. Осталась щёлка, в которую и мышь не пролезет, хотя… мышь-то, может, и пролезет, но уж точно не котёнок. Но он исчез! Я осмотрел всю комнату, да там и спрятаться-то негде. Он как-то просочился через дверь, но как? Вы меня давно знаете, хозяин. Я серьёзный пёс и не верю в чудеса, но у меня только одно предположение: он превратился в мышонка. Мне даже почудился мышиный запах около входной двери.

Кот слушал молча. Он с сомнением относился к чудесам, но и оснований не верить старому Крэю тоже не было. Почувствовав его недоверие, Крэй смущённо добавил:

- Не подумайте, хозяин, что всё это мне приснилось. Уж ущипнуть себя я не забыл!

- А зачем ты вообще ту, уличную, дверь открывал? Проветрить хотел? Ну, Крэй, - рассердился кот, - и сторож из тебя никудышный и садовник тоже. Дышать нечем из-за твоих пионов!

- И матушка ваша, и бабушка, хозяин, любили пионы, - оправдывался пёс.

- Ладно, - прервал его хозяин, - я ухожу домой. Держи все двери закрытыми на ключ. И про решётку подземного хода не забывай! Маленький котёнок нам не страшен, вряд ли он понял, что увидел.

- «Если, конечно, он, в самом деле, здесь был, а не примерещился старику», - добавил он про себя, а вслух сказал:

- Хуже будет, если ты прозеваешь более серьёзных посетителей!

 Кот взял большой фонарь и лупу. Осмотр двери ничего не дал, зато на коврике возле двери он нашёл рыжие волоски из кошачьей шубки, а нос его явственно ощутил, помимо кошачьего, мышиный запах. Да, история загадочная… и опасная для него…

Случайный свидетель

А был ведь и ещё один свидетель пребывания Пикки и Рыжика в Старом городе – серый мышонок Шустрик. С некоторых пор жила в заброшенном городе мышиная колония, небезосновательно считавшая город своим. На глаза Крэю и его хозяину они не попадались, те и не подозревали об их существовании. Места в городе хватало всем, у мышей была своя жизнь, у кота и старого пса – своя. Однако, в каждом сообществе появляются иногда особи, которым «больше всех надо». Таким и был любознательный мышонок Шустрик, который хотя и спрятался, встретив Рыжика и Пикки в Старом городе, но тайком проследил за ними.

Правда, близко к таинственному дому он не смог подойти при всём его желании: уж очень сильный аромат, вызывавший у мышонка приступы чихания, источали кусты пионов. Поглядывая из-за угла соседнего дома, спустя некоторое время Шустрик увидел двух мышат, удирающих от Крэя. Один из них был Пикки, другого он не знал.   Коротким путём, известным только местным мышам, он пробежал к подземному ходу, дождался там наших героев, и вся сцена, когда Пикки испугался при виде Рыжика в облике мыши, произошла на его глазах.

Заглянув же после этого в яму, в полном изумлении он увидел… превращение мышонка обратно в кота. Не чуя ног под собой, Шустрик помчался к родной норе.

- Лапка, Лапка, что я видел! Ты не поверишь! – приплясывая от восторга, спешил он сообщить удивительные новости любимой сестре.

 Слабое здоровье не позволяло Лапке участвовать в затеях братца, но она всей душой поддерживала их.

 Торопясь и захлёбываясь словами, Шустрик выкладывал сестрёнке всё, что он только что видел и слышал. Он был счастлив: нечасто в их тихом городке случается что-то необычное.

 - Я сразу их узнал, Лапка. Это были Рыжик и Пикки из города кошек. Рыжик – это тот знаменитый котёнок, который летал на воздушных шарах. Помнишь, я тебе рассказывал? А мышонок Пикки в прошлом году подарил мне шорты! Он, кажется, меня не узнал, но я-то никогда его не забуду.

 Лапку не удивляла радость брата по поводу шорт. Их сородичи не носили одежду и в любой момент могли стать жертвой бродячего кота. Надев шорты, Шустрик превращался в цивилизованного, домашнего мышонка и мог без опаски появиться и в парке, и в городе кошек.

В тот замечательный для Шустрика день Папайя и Маракуйя вывезли Пикки на природу, в парк, с целым гардеробом одежды, и хозяйский любимец с удовольствием подарил случайному знакомому одни из своих шорт.

Шустрик продолжал свой рассказ, не замечая, что сначала Лапка слушала, раскрыв рот от любопытства, но постепенно… у неё портилось настроение: ей стало казаться, что брат её обманывает, нарочно придумал историю, чтобы её развлечь. Ведь так не бывает, чтобы одно существо превратилось в другое! Уж в этом-то она разбиралась: у неё, Лапки, ножки больные, а не голова.

- Ты смеёшься надо мной, да? Издеваешься? Не думала, что ты такой… - мышка отвернулась от брата и пошла к дому, с трудом переставляя больные ножки. Шустрик замолк на полуслове, глядя ей вслед и не понимая, чем он так обидел сестру. Почему она не поверила ему? Ведь он говорил чистую правду. Как же ей это доказать?

Недоверчивая Лапка

Каникулы продолжались. Белорыжая компания ещё крепче сдружилась. То во дворе собирались, то ездили в парк и на речку, то навещали крысу Белоснежку и её хозяев. Всем было хорошо, все наслаждались летним теплом и свободой, кроме Рыжика. Он чувствовал, что теряет друга, Пикки как будто избегал его.

- Я захожу за ним, а Папайя говорит, что его нет дома, - жаловался Рыжик Черёмушке. – А я при этом слышу его голос из-за двери… Что я такого сделал? Из-за чего он на меня обиделся?

Черёмушка догадывалась, почему мышонок отдаляется от её брата. Он подсознательно опасается, что это было не последнее превращение его приятеля, а наблюдать такое – мало приятного. К тому же Пикки никак не мог дождаться разъяснений от Черёмушки. А что она могла сказать ему, если сама ничего не понимала. Кошечка поделилась своим беспокойством с бабушкой Рыжулей, но бабушка тоже была в растерянности и посоветовала просто продолжать наблюдать за Рыжиком.

А тем временем в жизни Пикки произошло событие, которое он пока держал в тайне. Его разыскал Шустрик! Лапка по-прежнему была в обиде на брата, у него сердце разрывалось при виде грустной маленькой сестрёнки. И он задумал помириться с ней с помощью Пикки. Найти его оказалось не так уж сложно. Тогда, при знакомстве в парке, Пикки многое поведал о себе. Его мама и папа жили в качестве домашних питомцев в семье одного из жителей города кошек. Мышат хозяева раздавали в добрые лапы всем желающим. Хорошеньких, сообразительных зверьков охотно разбирали любители мышей, но, главное, все братья и сёстры, рассыпанные по многочисленным квартирам новых хозяев, поддерживали родственные связи.

Все имена в этом дружном семействе отличались только первой буквой: Дикки, Викки, Рикки.… Но согласных букв не так уж много, да и не все варианты благозвучны. Кто хотел бы, чтобы его звали Цикки или Щикки! Поэтому частенько имена повторялись, и к ним добавлялся порядковый номер. Болтая с Шустриком, Пикки похвастался, что он – Пикки Восемнадцатый и что любая мышь в городе его знает. Так оно и оказалось.

Пикки тоскливо покачивался, сидя на самодельных качелях во дворе своих хозяев. В последнее время они с Рыжиком были неразлучны, а теперь что-то словно встало между ними и мешало запросто взять и отправиться к приятелю. Он снова и снова прокручивал в памяти события в Старом городе.

- Пикки Восемнадцатый, привет! – услышал он задорный голосок, перед ним стоял серый мышонок в шортиках.

- Ты не помнишь меня? – продолжал незнакомец. – Я Шустрик из Старого города. Тебе мои шорты ни о чём не напоминают?

Пикки отвлёкся от горестных размышлений, недоумённо покосился на шорты странного гостя, и вдруг его осенило: это же тот разговорчивый мышонок, с которым он познакомился в парке, и… его же они с Рыжиком встретили в Старом городе!

- Шустрик! – радостно выдохнул он, явственно почувствовав, что огромная тяжесть сваливается с его плеч. – Как же здорово, что ты появился!

Пикки говорил искренне, в Шустрике ещё при знакомстве он разглядел родственную душу. Как же он забыл об этом?! Они заговорили, будто были знакомы всю жизнь.

-А почему тогда, в Старом городе, ты к нам не подошёл? Правда, я тебя не узнал…

- Как же я мог подойти… с тобой был кот, а я… без одежды…

- Ну что ты! – развеселился Пикки. -  Это же Рыжик, он хоть и кот, но замечательный парень, я с ним дружу. -  На последнем слове он запнулся.

- Пикки, я здесь не случайно. Я искал тебя, мне нужна твоя помощь, – серьёзно сказал Шустрик.

Он принялся рассказывать про Лапку, признался, что следил за Пикки и Рыжиком и кое-что видел… удивительное. Слушая его, Пикки снова пережил неприятные мгновения, связанные с превращением Рыжика, но ему стало легче. И он понял почему – он теперь не один! У него появился друг, которому можно довериться, который тебя поймёт и поддержит.

Пикки охотно согласился поговорить с Лапкой. Мышата припустили в сторону Старого города. Подземный ход им не понадобился, у здешних мышей были свои проходы под забором. Шустрик попросил приятеля подождать в сторонке, пока он сходит за сестрой.

 Пикки слегка нервничал: сумеет ли он убедить Лапку. Что если и ему мышка не поверит? Он сосредоточился, мысленно подбирая убедительные слова, и прозевал момент появления Лапки.

 - Добрый день! – послышался мелодичный голосок.

Перед ним стояла очаровательная серенькая мышка… в знакомых шортах. «У них это единственная одежда, - догадался Пикки. – А у меня её полно, платьев в том числе (Папайя с Маракуйей постарались). Надо будет принести сюда. Только… возьмут ли, не обидятся?»

- Я – Лапка. Ты пришёл из-за меня, поэтому я здесь, но можешь ничего даже и не говорить. Я уверена, что вы с Шустриком сговорились. Не старайтесь, я не верю в сказки!

Она решительно махнула лапкой и… чуть не упала. Пикки подскочил к ней, откуда-то появился Шустрик.

- Что с ней? – обеспокоенно спросил Пикки.

- У неё ножки больные.

- А что врачи говорят? Это излечимо?

- Врачи? Кто это? – поинтересовалась мышка.

- Ничего не говорят! – сердито ответил Шустрик. – Какие здесь врачи! Мы же не домашние мыши.

Пикки стало неловко. Вот ляпнул! Но что-то же надо предпринять!

- Пойдём, Шустрик, - сказала Лапка. – Я больше не сержусь на тебя. Только не надо меня обманывать. Пикки, была рада с тобой познакомиться. Не смотри на меня с такой жалостью, я уже привыкла, всё нормально.

Конфликт в мышином семействе

- Какое там нормально! – размышлял Пикки на обратном пути. Он представлял себе маленькую, беззащитную Лапку, её розовые ушки и грустные глаза-бусинки, и сочувствие переполняло его сердце.

Добравшись до города, он уже знал, что делать. Пикки направился за помощью к Черёмушке, как известно, владевшей волшебной палочкой. Кошечка, внимательно выслушав мышонка, покачала головой:

- Нет, Пикки, ничего не получится. Волшебная палочка не заменит врача-специалиста. Палочка может на некоторое время успокоить боль, но лечить не умеет.

- Не отчаивайся, Пикки, - добавила Черёмушка, глядя на поникшего мышонка. – Я попрошу дядю Черныша посмотреть твою подружку.

Кот Черныш, отец её одноклассника Чёртика, работал главным ветеринаром в городском зоопарке. Он согласился помочь Лапке, и радостный Пикки тут же сообщил об этом мышатам, но Лапка вдруг струсила. Она никогда не отходила далеко от родной норы, кошек видела только на картинках и заранее боялась.

Оказаться одной, вдали от дома, в опасном окружении – это было выше её сил. Шустрик и Пикки долго, вместе и по очереди, уговаривали её, обещали навещать каждый день, рисовали радужные перспективы. Но, когда их усилия, наконец, увенчались успехом, возникло новое препятствие. Оно появилось неожиданно – со стороны отца Лапки и Шустрика.

- Никогда не позволю моей дочери принимать помощь кошек. Это противоестественно! Добропорядочная мышь не должна надевать одежду и быть домашним любимцем у кошек, как твой новый знакомый. Это унизительно – сидеть в клетке и развлекать наших традиционных врагов! А ноги в нашем роду всю жизнь лечили мазями и травами.

- Времена изменились, папа, - пытался вмешаться Шустрик, но отец бушевал, никого не слушая.

Вечером, перед сном, к расстроенной Лапке зашла мама и тихонько заговорила:

- Доченька, разумеется, папа прав: от кошек лучше держаться подальше. Но от правды никуда не денешься: кошки умны, трудолюбивы, много изобрели полезного. Шустрик говорит, что кошачьи лекари лечат эклестри… элестри… Ой, никак не запомню, уж очень мудрёное слово! – засмеялась мама.

Она обняла Лапку и вздохнула:

- Но так хочется, чтобы ты была здоровенькая!

 На следующее утро в Старом городе проходила тайная операция. Пока мама отвлекала главу семейства хозяйственными проблемами, Шустрик помог Лапке добраться до ближайшего мышиного лаза под забором. На мышке было красивое кружевное платье, связанное Папайей для Пикки. Вопреки опасениям Пикки, мышка с радостью приняла в подарок несколько нарядов и сейчас захватила их с собой, ведь она направлялась в город кошек. Шустрик был в новых шортах: и о нём Пикки побеспокоился.

У лаза к мышатам присоединился Пикки: из-за больных ножек мышка не могла сама продвигаться по узкому проходу под землёй. А снаружи беглецов ожидала Черёмушка. Посадив их в корзинку, она взмахнула волшебной палочкой. Через мгновение все стояли перед кабинетом кота Черныша в зоопарке.

Вот когда у потрясённой волшебным путешествием Лапки впервые мелькнула мысль: а что если брат её не обманул с рассказом о превращении Рыжика, может, зря она тогда обиделась? Слишком мало ей известно об окружающем мире. Как хочется вылечить ножки и стать как все!

Была ли подпись на портрете?

Рыжик продолжал хандрить, бродил, как неприкаянный, и не знал, чем заняться. Черёмушка не ожидала, что беспричинный, по мнению Рыжика, разрыв с Пикки так сильно заденет брата. Но рассказать Рыжику о его превращении в мышонка она никак не могла. Пусть он как можно дольше будет в неведении относительно своих магических способностей, это для его же блага. А пока кошечка старалась как можно больше времени проводить с ним.

Она брала Рыжика с собой в ботанический сад, где по просьбе дедушки Тимофея ей разрешали в каникулы ухаживать за растениями. Рыжик послушно помогал ей, слушал рассказы сотрудников о диковинных растениях, читал предложенные книги. Но что-то в нём будто погасло. Черёмушка переживала, глядя на брата, бездумно уставившегося поверх книги в окно. «Как вернуть его к жизни? Ведь от природы он активный и любознательный», - размышляла она.

«Надо найти что-то, что заденет его за живое», - думала она как-то по дороге домой, и неожиданно в глаза ей бросилось объявление об открытии новой экспозиции в городском музее. «Вот это всем будет интересно и полезно! Надо знать историю родного города», - обрадовалась Черёмушка.

За ужином кошечка предложила младшим сходить в музей, но молчание было ответом на её слова. «Ну, вот, дожили: похоже, они даже не знают, что такое музей, - огорчилась Черёмушка. – Это я виновата. Мама с папой заняты на работе, а я и рада, что малышня меня не дёргает, играет в свои «дочки-матери». Нет, так нельзя! Не хочу, чтобы они выросли глупыми. Я старшая сестра и отвечаю за них», - решила она.

Хотя вслух Черёмушка ничего не произнесла, папа, по-видимому, её мысли почувствовал, взгляд его был виноватый:

- Прости, дочка, придётся тебе с ними пойти. Музей рано закрывается, когда мы ещё на работе.

Папа немного рассказал малышам о музеях, он старался их заинтересовать, но – увы! – по их мнению, им предстояло скучнейшее мероприятие.

- Хорошо бы повезло с экскурсоводом! – твердила про себя Черёмушка, шагая на следующий день с белорыжей братией к музею. Рыжик еле переставлял лапы, замыкая шествие.

Экскурсия начиналась в зале, в центре которого был установлен большой портрет солидного рыжего кота. С чуть заметной усмешкой он глядел прямо на Рыжика! Котик вцепился в Черёмушку: - «Кто это?»

Удивлённая кошечка взглянула на брата, она давно не видела его таким возбуждённым и взволнованным.

- Это Котофей – основатель нашего города. Он жил много лет назад. Подожди, сейчас нам о нём расскажут.

Рыжик впился глазами в молодого кота-экскурсовода, боясь пропустить хоть слово. Какая там скука! Оказалось, что в музее выставлена копия портрета Котофея, а настоящий портрет безвозвратно исчез пару лет назад. Отличался оригинал тем, что в нижнем углу стояла крупная подпись художника.

 Дрожащий Рыжик лихорадочно пытался представить портрет, виденный в Старом городе. Была ли там подпись!? Как жаль, что здесь нет Пикки, может, он вспомнит.

Экскурсия по музею продолжалась, но уже без Рыжика: он метался по городу в поисках Пикки, которого в конце концов обнаружил в зоопарке в обществе двух незнакомых мышат.

- Пикки, привет! Что я видел – не поверишь! – бросился к нему котёнок.

Пикки тоже был рад встрече. Знакомство с Лапкой и Шустриком, беспокойство за здоровье мышки оттеснили куда-то далеко неприятные переживания из-за Рыжика, будто их и не было.

- Знакомься, Рыжик, это мои друзья из Старого города – Лапка и Шустрик! Ты тоже с ними подружишься, они замечательные.

- Из Старого города? Да это же здорово! Они должны нам помочь!

Мышата с любопытством разглядывали Рыжика. Нечасто встретишь кота, который летал на воздушных шарах! Неужели этот необыкновенный кот нуждается в их помощи?! Да они просто счастливы будут ему помочь!

Рыжик запнулся. Можно ли открыто говорить при мышатах?

- Говори, говори, - успокоил его Пикки, - они всё знают о наших приключениях.

Рыжик рассказал о пропавшем из музея портрете Котофея.

- Ты не помнишь, была ли на портрете в том доме подпись художника? – с надеждой обратился он к Пикки, но конечно же мышонок не обратил тогда внимания на такую мелочь.

- Я тоже видел этот портрет, - подал голос Шустрик, - но я не знаю, что такое подпись.

- Понимаете, чтобы обратиться в полицию, надо иметь веские доказательства, - сказал Рыжик, - одного слова, моего или вашего, мало.

Было видно, что котёнку приятно говорить умные слова, мышата слушали его восторженно. Пикки первому пришла в голову удачная мысль:

- Рыжик, у Черёмушки ведь есть фотоаппарат. Что, если я проберусь в тот дом и сделаю снимок портрета? В последнее время входная дверь всегда закрыта, я проверял, но в щель я смогу пролезть.

- Пикки, - расстроил его Рыжик, - ты-то пролезешь, а фотоаппарат вряд ли.

- Хозяева вообще-то ходят через другую дверь и не закрывают её, - вмешался Шустрик.

- А кто там живёт, кроме этого страшилища? – поинтересовался Пикки.

- Сам хозяин бывает редко, это обычный кот, ещё не старый, ходит, как правило, в пёстрых рубашках, я его так и называю – Пёстрый, а здоровенный пёс живёт всегда, он сторожит дом, хозяин зовёт его Крэй. Чтобы проникнуть в дом, надо как-то выманить этого Крэя, - сказал Шустрик.

А вот как выманить? В тот день заговорщики так и не придумали ничего подходящего и разошлись, поручив Шустрику изучить распорядок дня обоих обитателей дома.

В поисках доказательств

Прошло несколько дней, и Шустрик, довольный собой и результатами наблюдений, предложил друзьям план действий.

- Всё оказалось даже проще, чем я думал. Пёстрого днём никогда не бывает, а Крэй через день, примерно в одно и то же время надолго уходит, думаю, что за продуктами, потому что возвращается с сумками, от которых вкусно пахнет едой. Из дома он выходит через веранду, дверь которой, правда, в последнее время закрывает на ключ, но ключ прячет тут же у двери, под коврик. Из Старого города он выбирается по подземному ходу, при этом опускает решётку, но ты, Рыжик, запросто её поднимешь. Давайте назначим нашу операцию на завтра. Вы с Пикки спрячетесь в буреломе и, когда этот Крэй выйдет из подземного хода, проберётесь в Старый город. Я вас встречу, всё покажу, а сам вернусь к решётке подземного хода, чтобы случайно не прозевать возвращения Крэя.

- Молодец, Шустрик, - обрадовался Рыжик, - столько всего приметил. А пёс тебя не видел при этом?

- Что ты, он без очков и крысу не заметит, не то что мышонка! –засмеялся Шустрик.

Казалось, дело предстояло несложное, но Рыжик дрожал от возбуждения. Они с Пикки тихонько сидели среди нагромождённых самым жутким образом деревьев, не сводя глаз с ямы, в которой начинался подземный ход. На шее у Рыжика висел фотоаппарат, который он выпросил у Черёмушки.

Огромному псу подземный ход, видать, был не по размеру: издалека было слышно, как он задевает за стены, верхний свод, ворчит и ругается. Рыжик приготовился и, как только Крэй, выбравшись из ямы, куда-то помчался, с Пикки на плече спрыгнул вниз. Шустрик встретил их у решётки, которую действительно было нетрудно поднять. «Конечно, для нас хорошо, что ему лень вешать замок на решётку, - подумал Рыжик, - но всё-таки странный он сторож: надеется, что подземный ход найти невозможно».

Шустрик проводил друзей до входа в дом, показал, где спрятан ключ, и убежал обратно: вдруг Крэй что-то забыл взять и неожиданно вернётся. Рыжик открыл дверь на веранду. Через проходную комнату они добрались до комнаты с портретом и… столкнулись с непредвиденной преградой: дверь была закрыта на ключ.

- Рыжик, я не думаю, что сторож забрал его с собой, раз уж ключ от внешней двери он просто бросил под коврик. Давай искать, время у нас есть. Шустрик предупредит в случае опасности.

Они методично обшарили все доступные помещения, полки, шкафы, перепробовали несколько найденных ключей, но ни один не подошёл. Прошло довольно много времени, приятели не знали, что делать. Прибежал обеспокоенный Шустрик:

- Что случилось? Вы что так долго? Боюсь, зверюга скоро вернётся.

- Шустрик, та комната заперта, мы все ключи перепробовали. Ни один не подходит. Придётся уходить…

-А тот – от входной двери?

- Ой, Пикки, а о том ключе мы и забыли! Тащи его сюда!

- Ну и глупый же я! – бормотал котёнок, поворачивая ключ в замочной скважине. – Даже в голову не пришло. Спасибо, Шустрик!

Шустрик помчался на свой наблюдательный пункт у решётки, но тут же вернулся:

- Он идёт! Быстрее! Я постараюсь его задержать. Ведь убьёт, если застанет вас в доме!

Крошечный мышонок храбро выскочил навстречу огромному псу. Как его задержать? Думать было некогда. Шустрик принялся, как мог быстро, карабкаться, цепляясь за густую шерсть, на спину собаке. Крэю стало щекотно, он поставил сумки на землю и почесался, чуть не сбросив мышонка. Воспользовавшись остановкой, Шустрик сделал рывок, подобрался поближе к собачьему уху и пропищал:

- Помогите, помогите! Прошу вас! Моя сестра умирает от голода!

 Крэй услышал писк, начал крутиться на месте, но никого не увидел. К счастью, отправляясь за продуктами, он клал в карман очки. Нацепив очки, старый пёс с удивлением разглядел мышонка на своём плече.

- Кто умирает, малыш? Чем я могу помочь? – пробасил он, пытаясь говорить тише.

Шустрик на ходу сочинил (он уже почувствовал запах сыра из сумки Крэя):

- Только кусочек сыра спасёт мою сестрёнку от голодной смерти. Помогите!

Сказав это, мышонок с ужасом ждал, что следующий вопрос Крэя будет, а не мог ли он спасти свою сестрёнку сам, к примеру, с помощью пшеничного зёрнышка. Он начал лихорадочно соображать, как выкрутиться из глупой ситуации, но… растерявшийся Крэй ничего подозрительного не заметил и, кряхтя, принялся выуживать сыр из сумки. Он отломил кусок величиной с мышонка и хотел даже, неожиданно для самого себя, помочь донести его до норы, где «умирала от голода» бедная мышка, но Шустрик, увидев боковым зрением, что его друзья спешно покидают дом Пёстрого, забормотал:

- Ой, спасибо, не надо, я донесу по частям. Вы спасли мою сестру!

Крэй положил сыр на обочину, под кустом. Шустрик схватил в зубы большую крошку и помчался прочь. Оглянувшись, он увидел, что старый пёс, почесав за ухом, озадаченно смотрит ему вслед.

Дождавшись, пока Крэй уйдёт, Рыжик помог другу перенести весь сыр в нору. В этот день мышей ожидал настоящий сырный праздник! А как же главная цель всей операции? Была ли подпись на портрете, и удалось ли Рыжику её сфотографировать? Увы! – приятели этого не поняли! В комнате было темно, Рыжик по памяти определил, где портрет, щёлкнул для надёжности несколько раз затвором и поспешил скрыться: он не был уверен, что Шустрику удастся задержать сторожа.

- Ну, давай, показывай скорее, что получилось, - пристали мышата к котёнку, почувствовав себя в безопасности.

Рыжик смущённо молчал. Только теперь до него дошло, что он не спросил у Черёмушки, как посмотреть сделанные снимки. Неужели придётся ей всё рассказать?

* * *

Хозяин в этот вечер не приходил, а то бы ему пришлось выслушать очередную странную историю Крэя.

Старый пёс размышлял вслух:

 - Похоже, что-то у меня с головой. Прихожу домой, достаю ключ из-под коврика, а дверь-то… незапертая?! Как я мог: дверь не закрыл, уходя, а ключ спрятал?! Ничего не понимаю!

- Да ещё и этот мышонок-попрошайка! – усмехнулся старик. – Ишь чего придумал: от смерти его сестрёнку только сыр спасёт! А я, глупый, и поверил поначалу. Ну, да ладно! Пусть хитрюшка полакомится!

Доказательства есть!

- А как посмотреть на фотоаппарате сделанные снимки? – с невинным видом приставал Рыжик ко всем взрослым в тот же вечер.

И все, как один, с готовностью заявляли:

- Давай покажу, это очень просто!

Но ведь тогда они увидят эти снимки! Что же делать?

Ночью котёнок плохо спал, а под утро ему приснился кошмар: будто Котофей с портрета вместе с Крэем поймали его и… посадили на цепь до конца каникул.

Рано утром примчался Пикки:

- Я умею, умею, мне Папайя показала!

Но радость оказалась преждевременной, фотоаппараты сильно отличались… А беспорядочно нажимать кнопки друзья побоялись, они знали, что так можно нечаянно уничтожить снимки. Неужели нет другого выхода, как обратиться к Черёмушке?

Впрочем, Черёмушка и сама давно подозревала своего неугомонного братишку и его верного дружка в неблаговидных поступках, ещё с тех пор, как Пикки, подбирая слова и запинаясь, рассказал о превращении Рыжика в мышонка и обратно. Наверное, не зря тогда за ними гнался какой-то сторож. И зачем, интересно, им фотоаппарат понадобился?

Черёмушка решительно подошла к ним:

- Ну-ка, признавайтесь, в какую историю впутались, что вытворили.

Друзья переглянулись, и Рыжик начал:

- Ты только не волнуйся, Черёмушка, ничего ужасного мы не сделали. Просто… ну, в общем, столкнулись с одной… тайной и решили в ней разобраться.

Хитрый Рыжик прекрасно знал, что сестру рыбой не корми, а предложи ей разгадать какую-то тайну. Честно говоря, в глубине души он надеялся, что Черёмушка не только поможет посмотреть снимки, но и подскажет, как действовать дальше, если на снимках в самом деле окажется подпись художника. До сих пор они просто играли…

- Черёмушка, в одном… заброшенном доме мы… случайно увидели большой портрет кота, а когда ты повела нас в музей, там оказался точно такой же. Помнишь, нам сказали, что это копия, а оригинал давно пропал. Мы сфотографировали найденный портрет…

- Ну, и как? – нетерпеливо перебила Черёмушка, её глаза загорелись. – Есть там подпись?

- Не знаем… - виновато пробормотал Рыжик. – Я не сумел посмотреть, что получилось.

Черёмушка, охваченная любопытством, схватила фотоаппарат, что-то нажала и… Подпись была! Снимки, сделанные в темноте, получились не ахти – криво, не очень резко, но подпись была видна отчётливо.

- Надо немедленно вернуть портрет в музей! – обрадовалась кошечка. – Какие же вы молодцы! А что, в том доме вообще никто не живёт? В чём тогда проблема? Надо пойти и забрать. Давайте попросим папу, а лучше обратимся в музей, нам выделят кого-нибудь в помощь. Что вы молчите? А, понятно, - догадалась она, - вы, как всегда, не всё мне рассказали!

Немного посовещавшись, вскрыватели чужих замков рассказали Черёмушке всю правду – о подземном ходе в Старый город, о страшном Крэе, о Шустрике, без которого им бы не удалось проникнуть в таинственный дом. Было тут над чем Черёмушке задуматься…

Сначала она рассердилась:

- Забраться в чужой дом! Как вам это в голову взбрело!? За это вас самих надо наказать!

Потом засомневалась:

- С другой стороны, вы нашли украденный портрет… Значит, вы… молодцы?.. Совсем я с вами запуталась.

А поразмыслив, заключила:

- В любом случае, надо немедленно идти в полицию, а то воры заподозрят что-то и перепрячут портрет. Но заявление от детей там не примут… Надо всё рассказать дедушке Тимофею! А вы не вздумайте больше ходить в Старый город, это опасно.

А приятели и рады были этому запрету. Они сделали главное – добыли доказательства преступления, они – настоящие сыщики. А остальное – дело лап профессионалов. Встречаться с Крэем у них не было никакого желания. Даже вспоминать его было страшно!

Возвращение портрета

Прошло несколько дней – очень длинных! Так всегда кажется, когда с нетерпением ждёшь чего-то. Наконец дедушка Тимофей предложил участникам расследования собраться возле музея. Он сам провёл их в первый зал, все впились глазами в портрет Котофея – в правом нижнем углу стояла подпись художника!

- Дедушка, расскажи, - не утерпел Рыжик, - кто же такой этот Пёстрый, хозяин Крэя, зачем он украл портрет?

Дедушку окружили, всем хотелось узнать подробности.

- Пойдёмте в мой кабинет, всё расскажу, - услышали они весёлый голос директора музея – доктора Мурри Котова.

- Надо же, полиция искала, не могла найти, а маленький котёнок с мышонком сумели! – удивлялся он.

Кто же оказался вором? Доктор Мурри рассказал, что с незапамятных времён директором музея города кошек были наследники основателя города. Но в последний раз старый директор назначил вместо себя доктора Котова, а не своего сына – Котофея Восемнадцатого…

- Ой, я тоже Восемнадцатый! – радостно пропищал Пикки.

Все засмеялись, и директор продолжил свой рассказ:

- Котофей Восемнадцатый был единственным наследником, с детства кичился этим, считал себя самым умным, самым достойным, не уважал окружающих, любил только себя. Он, правда, выучился на историка и работал у нас в музее, но звёзд с неба не хватал, ленился, с другими сотрудниками не ладил. Так что решение его отца никого не удивило, но оскорбило самого наследника.  Он так разозлился, что выкрал портрет своего великого предка, хотел даже его уничтожить, но, к нашему счастью… не смог. Спрятал его в Старом городе, в доме, где поначалу жила их семья. Преданный ему старина Крэй, работавший когда-то у них садовником, помог ему.

- Его посадили в тюрьму? – нетерпеливо спросил Рыжик.

Доктор Мурри помедлил:

- Нет, Рыжик, прежде чем сообщить в полицию, твой дедушка, спасибо ему, побеседовал с Котофеем Восемнадцатым и убедил его вернуть портрет. Похоже, Котофей искренне раскаялся в своём поступке, он отдал и кое-какие другие экспонаты, книги, тоже взятые им из музея. Между прочим, Котофей признался, что старый Крэй, которого вы так боялись, уже давно уговаривал его вернуть украденное. Но думаю, что вряд ли он это сделал бы по доброй воле, если бы не ваше вмешательство. Огромное вам спасибо, ребята! Молодцы!

Унесённые рекой

На следующий день городские газеты вышли с крупными заголовками: «Утерянный портрет возвращён в музей!», «Дети раскрыли кражу, которая была не по зубам полиции!» Подробности расследования не сообщались, но под заголовками красовалось фото Рыжика с Пикки на одном плече и Шустриком на другом. Одна из газет поместила прошлогодний снимок полёта Рыжика на воздушных шарах, и теперь уже точно котика узнал весь город. Впрочем, об этом он особо не задумывался, но вот подарку обрадовался: в благодарность от администрации музея Рыжику вручили фотоаппарат.

 Мышата получили по мобильному телефону, крошечному по кошачьим меркам, но огромному для мышат. Носить их с собой было затруднительно, зато теперь друзья могли поболтать, не выходя из дома. Впервые увидев это баловство, изобретённое кошками, папа Шустрика принялся было ворчать и возмущаться, но, взглянув на резво скачущую через верёвочку счастливую Лапку, замолк.

Впрочем, чуть позже у папы опять появилось основание поворчать. Врачи запретили Лапке жить зимой в холодной, сырой норе. Узнав об этом, директор музея доктор Котов разрешил семье Шустрика и Лапки поселиться в одном из домов Старого города. Возмущению главы семьи не было границ: жить полевым мышам в доме да ещё в кошачьем! Долго пришлось Лапке его уговаривать – ради себя и ради недавно родившихся братика и сестрички. Зато когда это удалось, здоровью Лапки больше ничто не угрожало. Пикки часто бывал в новом жилище своих друзей, иногда даже ночевал.

- Как ты хорошо знаешь Старый город, Шустрик! Ты и родился здесь? – полюбопытствовал как-то Пикки, растянувшись с приятелем и его сестрой в травке, на солнышке.

- Ой, нет, Пикки, - заговорила Лапка, - наша семья перебралась сюда после ужасного события. Мы с братом были тогда совсем маленькими, но взрослые часто нам об этом рассказывали.

- Да, Пикки, жили мы на берегу реки, недалеко от детского лагеря,.. – подхватил Шустрик и рассказал такое, что в страшном сне не приснится.

Однажды ранним утром, когда мышиная колония ещё спала, послышался необычный шум, земля задвигалась, начала осыпаться. Мыши рванули из нор, похватав детей, и увидели жуткую картину: огромный кусок земли, с кустами, деревьями, мышиными норами, отломился от берега и поплыл по реке!

Нора родителей Шустрика и Лапки располагалась дальше от воды, но многие их родные и знакомые оказались на этом плавучем островке. Там был дядя Долгохвост, папин брат, папа увидел его и закричал:

- Держитесь возле дерева: землю размоет, а дерево прибьёт к берегу!

Оставшиеся мыши бессильно смотрели вслед уплывающему куску берега и ничем не могли помочь.

Часть нор оказалась разрушена, многие мыши погибли при разломе земли, да ещё кот начал совершать набеги – кот Серый из детского лагеря. До сих пор взрослые пугают непослушных детей этим хитрым котярой. Вот и было решено перебраться в Старый город – подальше от реки и кота Серого. А про унесённых рекой мышей так ничего и не известно…

 - Какая страшная история, сколько им пришлось пережить! – расстроился Рыжик, узнав о происшедшем от Пикки. – А ведь Серого из лагеря я отлично знаю, с ним Черёмушка дружит, он научил меня рыбачить. Я думал, что он кормится в лагере, но… в общем-то… он уличный кот… а они… дикие мыши, наверное, он… имеет право…

- Ладно, перестань, Рыжик! – перебил его Пикки. – Я всё понимаю, но лучше бы твой Серый ловил рыбу!

Он, надувшись, отвернулся от Рыжика, а котёнок впервые задумался, как сложна и несправедлива жизнь.

Сырно-крысиная тайна раскрыта!

 Каникулы шли своим чередом, Рыжик носился с подаренным фотоаппаратом по городу и окрестностям, в упоении снимая всё подряд. О портрете Котофея и о Старом городе он больше не вспоминал. А зачем? Тайна исчезновения портрета раскрыта, а откуда взялся подземный ход, так и осталось загадкой. Возможно, когда-нибудь историки докопаются до истины, обещал доктор Котов.

Пока Рыжик увлечённо занимался настоящим расследованием, компания белорыжих не переставала ломать головы над поведением Пушинки и Снежинки. Крыски оказались дружелюбными и компанейскими. Они пищали безумолку, иной раз почище Пикки, ведь их было двое. Но они, по-прежнему, вечером менялись клетками. Пробовали спрашивать «в лоб», но белоснежные красавицы тут же прикидывались глухонемыми и очень занятыми.

Разгадка наметилась случайно. Мама купила свежий сыр, нарезала ломтиками и попросила Черёмушку вынести детям во двор. В обеих семьях – «рыжих» и «белых» - сыр обожали, ароматные кусочки мгновенно расхватали и крысок тоже угостили. Черёмушка с изумлением заметила, что Снежинка молниеносно подскочила к блюдцу и умяла оба куска. «Как тебе не стыдно объедать сестру!» – хотела было возмутиться кошечка, но … прикусила язычок: а что если в этом поступке есть какой-то скрытый смысл?

На следующий день, сидя у открытого окна, Черёмушка услышала восторженный вопль. Выглянув, она увидела, что Папайя несёт тарелку с сыром. Кубарем скатившись с лестницы, кошечка как бы невзначай подошла к малышам, жующим сыр. Всё повторилось с точностью наоборот! Теперь Пушинка слопала всё угощение. Так может, дело в сыре!? Из-за него маленькие крысы меняются клетками! Черёмушка утащила у малышей кусочек и сравнила с домашним. Да, сыр отличался и величиной дырочек, и цветом, и, разумеется, вкусом. Но ей нравились оба сорта, а вот для крыс, оказывается, была большая разница.

Вечером Черёмушка собрала белорыжих на общий совет и рассказала о своих наблюдениях над крысками. Крыски молчали, потупившись.

- Снежинка, это правда? Почему же вы молчали?

-Мы боялись, что вы посчитаете нас… неблагодарными привередами… - смущённо пискнула Снежинка.

-Ну что вы! Как вы могли подумать! – все наперебой начали придумывать, как передавать сыр из дома в дом…

- Что тут думать! – раздался голос Рыжика. Он в совете особо не участвовал, крутился с фотоаппаратом рядом и снимал компанию в разных сочетаниях. «Это для летописи», - важно говорил он.

- И думать нечего! – повторил котик. – Надо просто поменяться крысами, и у каждой будет любимый сыр!

Предложение прозвучало неожиданно, никто не знал, как реагировать.

- А что, - сказала Черёмушка, - может, и правда так поступить? Все мы обеих крысок любим одинаково. А вы что скажете? - обратилась она к Пушинке и Снежинке.

 - Мы согласны! – ответили те.

- Ура! – закричала Непоседа. – Ура Рыжику!

Рыжик отмахнулся и принялся снимать радостные мордочки зверят: до этого он снимал озабоченные, а летопись не должна быть однообразной.

Так была раскрыта и великая сырно-крысиная тайна. А до конца каникул оставалось ещё – о-го-го! И сколько новых загадок и приключений выпадет на долю Рыжика и его друзей, не знал никто. Но то, что скучать не придётся, - это точно!

Часть четвёртая. Приключения Рыжика на острове листиний

Дрожа всем телом то ли от холода, то ли от пережитого ужаса, Рыжик лихорадочно карабкался по крутому каменному откосу вверх, всё дальше от бурного, пенного водоворота, образованного падающей водой среди огромных острых валунов. Брызги водопада, отскакивая от валунов, резко били по спине, лапы скользили по мокрым, местами заросшим мхом, камням.

Каким-то чудом нащупывая выемки и трещинки, цепляясь всеми когтями, котёнок лез, подтягиваясь на передних лапах и опираясь на задние. Подъём казался бесконечным.

«Только бы не сорваться, только бы не сорваться!» - твердил он мысленно. И когда он, наконец, оказался наверху и уткнулся мордочкой в мягкую густую траву, лапы ещё какое-то время продолжали двигаться, загребая землю. Единственное, на что обессиленный котик был сейчас способен, это уснуть, что он и сделал...

Секретная затея Рыжика и Непоседы

Пока Рыжик спит, вздрагивая во сне, и жаркое летнее солнышко сушит его пушистую рыжую шубку, вернёмся на несколько дней назад. Узнаем, какая же «мечта всей его жизни» овладела неугомонным котёнком. На этот раз Рыжик задумал отправиться в кругосветное путешествие на лодке. Совсем недавно, бегая по городу с фотоаппаратом, он сделал неожиданное для себя открытие: оказывается, тихая речка Котофейка, на берегу которой, в парке, любят отдыхать горожане, где-то дальше по течению, в лесу, делает крутой поворот и течёт обратно к городу.

«Значит, если я пойду по берегу, то сначала из парка попаду в страшный глухой лес, где не ступала кошачья лапа, а потом опять окажусь в городе?!» - воодушевился наш искатель приключений. - «Но только, если меня не съедят дикие звери», - подумал он, и идти по берегу ему расхотелось. Впрочем, он тут же сообразил, что если передвигаться по воде, то ведь звери до него не доберутся! Сказано – сделано!

О такой мелочи, как неумение плавать, Рыжик даже и не вспомнил и немедленно приступил к подготовке своего путешествия. Наблюдательная сестричка Непоседа пронюхала, что намечается что-то интересненькое, и упросила брата взять её с собой, пригрозив, что расскажет всё маме в случае его отказа. Рыжик для порядка посопротивлялся, но не слишком: он догадывался, что в таком опасном деле, которое он задумал, напарник не помешает. К сожалению, его бессменный соратник мышонок Пикки для путешествия по воде не годился. Рикки же, как обычно, находился у дедушки в лесном санатории, что-то сочиняя на пару с писателем Романелли. А Непоседа для этой роли подходила как нельзя лучше. Она была ловкая, хорошо плавала, что, в общем-то, неудивительно для собачки.

 Подготовка была серьёзная. Главное, надо было раздобыть надёжное средство передвижения. В парке, недалеко от пункта проката лодок, без присмотра лежали лодки, требующие ремонта. Самую крепкую из них Рыжик с Непоседой оттащили подальше и стали приводить в рабочее состояние. Непоседа с удивлением наблюдала, как ловко брат владеет молотком и заделывает щели смолой. Оказывается, братишка не такой уж легкомысленный и неприспособленный к жизни, как привыкли считать в семье.

Чтобы домашние не беспокоились, Рыжик придумал для них правдоподобную историю, будто бы кот Серый, друг Черёмушки, позвал их порыбачить на пару дней. И мама сама собрала путешественникам рюкзаки с едой и запасной одеждой. Всё было готово к путешествию…

Первобытный завтрак

Однако вернёмся к Рыжику, который только что пробудился и спросонья пытается сообразить, где он и что с ним. Впрочем, надо отдать ему должное, он мгновенно всё вспомнил, хотя и очень удивился: он прекрасно помнил ощущение при засыпании, когда погрузил мордочку в густую высокую траву. Проснулся же он -  под деревцем, причём совершенно необыкновенным: его огромные листья начинались от самой земли и были покрыты пушком, как листья мать-и-мачехи. Рыжик лежал на этих уютных листьях, укрытый такими же сверху.

Котик выбрался из-под деревца и удивился ещё больше: солнце светило не с той стороны! Немного поразмыслив, он догадался: «Ничего себе я спал – уже следующий день наступил! А ночью, видать, было прохладно, и я во сне заполз в кусты погреться». Разумеется, в жизни бывает и волшебство, да что далеко ходить, - он сам был создан с помощью волшебной палочки. Но встречаясь с чем-нибудь необычным и непонятным, Рыжик предпочитал искать разумное объяснение. Этому он научился у старшей сестры Черёмушки и деда Тимофея, которые часто при нём увлечённо разгадывали разные тайны. «Давай рассуждать логически», - говорила кошечка, и Рыжик замирал в углу дивана, боясь пропустить хоть слово.

Итак, пока всё отлично! Он не разбился о камни, не утонул, на царапины и синяки нечего и внимание обращать, это было привычно для шустрого котёнка. Диких зверей, желающих его съесть, не наблюдается, погода хорошая, город не так уж далеко. Пожалуй, стоит осмотреть окрестности и направиться не спеша в сторону дома. Вот только есть хочется ужасно!

Рыжик приблизился к крутому склону, по которому накануне с трудом вскарабкался. Водопад был совсем рядом. Прозрачные упругие струи переливались в лучах утреннего солнца, с грохотом ударялись о камни и фонтанчиками взлетали вверх, образуя искрящиеся водяные облака. Да, сегодня определённо водопад ему нравился, не то, что вчера, когда его лодка потерпела крушение. Рыжика передёрнуло при воспоминании. А есть хотелось всё сильнее! Где-то там, на дне, лежит сейчас его рюкзачок с едой, любовно собранный мамой...

«Пойду-ка вдоль берега, - решил котик, - поищу, где можно спуститься поближе к воде». Он надеялся наловить рыбки себе на завтрак. В успехе этой затеи он нисколько не сомневался: кот Серый обучил его разным премудростям рыбной ловли.

Вблизи водопада берег был высок и крут. Пришлось отойти достаточно далеко, пока нашлось место, где деревья живописно склонялись над самой водой.  Острый глаз Рыжика сразу приметил подходящую крепкую ветку с развилкой на расстоянии вытянутой лапы от будущей добычи. Угнездившись в развилке, котёнок замер и уставился в воду. Как он любил такие моменты! Обычно подвижный и шебутной, он умел набраться терпения, поджидая, пока беззаботная рыбёшка окажется в пределах досягаемости, молниеносным движением подсекал её и, цепляя когтями, выкидывал на берег.

Рыжика охватил охотничий азарт, сердце колотилось, но… рыбы не было. Не то чтобы совсем не было, какая-то мелочь стайками порхала на глубине, но разве это достойная добыча? То ли было, когда они рыбачили с Серым! Котёнок не догадывался, что опытный наставник перед рыбалкой прикармливал рыбу в своих обычных местах.

Время шло, солнце поднималось всё выше, сильно донимал голод, да и балансировать на ветке надоело. – «Что же делать? – размышлял огорчённый котик, - может, другое место поискать?» Он потянулся, готовый спрыгнуть на берег, как вдруг… в лучах солнца мелькнула спина огромной рыбины, совсем близко от Рыжика. «Нет, нет, такую мне не поймать», - испугался он. Но, как известно, глаза боятся, а лапы делают. Он сам не понял, как это получилось, но через мгновение рыбина летела к берегу. Она шлёпнулась на самый краешек, почти в воду, ещё чуть-чуть и уйдёт! Наверное, голод подтолкнул его: совершив головокружительный прыжок, Рыжик оказался на берегу и схватил добычу.

Рыбина, правда, оказалась далеко не такой большой, как виделась в воде, но, тем не менее, это была еда. «Пожалуй, надо поворачивать к дому», - решил котик, вылизав себя после трапезы, и… не заметил, как задремал на солнышке.

Невезучая Непоседа

Кстати, у читателей наверняка возник вопрос, а куда же делась Непоседа, которая напросилась Рыжику в спутницы. Неужели… разбилась при падении с водопада и утонула!? Нет, нет, ничего ужасного с собачкой не приключилось. А произошло вот что.

 После ряда недоразумений, связанных с волшебной палочкой, смешных и не очень, она хранилась теперь в закрытом сейфе, у папы в кабинете. Чрезвычайные обстоятельства в повседневной кошачьей жизни бывают нечасто, и о палочке даже не вспоминали. Одна только собачка Непоседа помнила о палочке постоянно и не теряла надежды, что когда-нибудь папа забудет закрыть сейф, а сам выйдет из комнаты.

 Ей ужасно хотелось заполучить роликовые коньки, но тройки в дневнике препятствовали этому. «Никто никогда в семействе Кисиных не имел троек! – заявил папа. – Исправишь – будут тебе ролики!» Исправлять тройки Непоседе было лень, тем более что лето было в разгаре. «Что ж, теперь мучиться без роликов до следующего лета?» - бурчала собачка и внимательно следила за сейфом и папой. И дождалась всё-таки!

Накануне предполагаемой «рыбалки» мама задумала пожарить котлеты.

- Тоша, - позвала она из кухни, - пробная котлета готова. Проверь, хватит ли соли и перца.

Звать долго не пришлось. Аромат жареных котлет к этому моменту заполнил квартиру, у папы урчало в животе, и он помчался навстречу вожделенной котлете, забыв обо всём. Какой там сейф, если глава семейства даже не заметил ненавистного имени Тоша: на самом деле его звали Антоний, и папа очень гордился своим именем.

Непоседа была наготове. Она мгновенно подскочила к сейфу, выудила волшебную палочку и растерялась: «Как-то нехорошо получается. О себе-то я подумала, а другие как же? Ведь обидятся! Для них тоже надо бы что-то наколдовать. Но что?.. А, ладно, мороженому все будут рады!» Она заказала мороженое – две порции себе и по одной Рыжику, Рыжуле и Рыжуне -  и хотела продолжить... Но, к её ужасу, папа на этот раз поступил необычным образом. Вместо того чтобы наслаждаться котлетой на кухне, а потом выпросить ещё одну, дескать, не распробовал, он с котлетой на блюдце и вилкой в лапе направился в кабинет.

Услышав шаги, Непоседа испугалась, бросила палочку на место и шмыгнула в шкаф с одеждой, быстро покидав туда мороженое.

- Сейчас он пойдёт за второй котлетой, и я убегу, - думала собачка, но через пару минут услышала:

- Мариша, я не распробовал, принеси мне ещё одну, пожалуйста.

Впоследствии выяснилось, что папа не мог оторваться от интересной шахматной задачи. Ну, а Непоседе пришлось срочно съесть все порции мороженого, пока они не растаяли и не испачкали одежду в шкафу. Выбраться незаметно ей удалось, но наутро высокая температура и больное горло были обеспечены. Вот почему Рыжик отправился в путешествие один, пообещав сестрёнке, что возьмёт её в следующий раз, если она не выдаст его маме.

Что скрывает волшебная палочка?

 Непоседа сдержала обещание, но и без её вмешательства тайное очень скоро стало явным. В тот же день мама Рыжика по делам заехала в детский лагерь, где летом жил кот Серый. Тут-то и выяснилось, что ни на какую рыбалку они с Рыжиком не собирались. Мама заволновалась, заторопилась домой и попыталась расспросить Непоседу. Хитренькая собачка не хотела выдавать брата и стойко держалась версии рыбалки. При этом она смотрела такими честными глазами, что мама поверила, будто даже её Рыжик не посвятил в свои планы. Что же делать? Одна надежда – на волшебную палочку.

Но волшебная палочка проявила не меньшую скрытность, чем Непоседа. Она упорно твердила, что Рыжик жив, и… всё. Это, конечно, утешало, но не давало никакой подсказки. Так прошёл день, ночь… Палочка, по-прежнему, молчала, это было непонятно и вызывало страх.

 А наутро примчалась Прищепка – уличная подружка Черёмушки, которая славилась тем, что была в курсе всех событий в городе.

- Я знаю, я знаю, - затрещала она взволнованно, - я его видела, видела: он садился в лодку!

- В лодку?! Он же не умеет плавать! – ахнула мама.

Черёмушка с папой немедленно отправились в парк, чтобы на моторной лодке осмотреть все берега вниз по течению Котофейки. К ним присоединился друг Черёмушки Кваки. Когда-то Кваки был лягушонком. Нечаянно превратившись в кота, он, по-прежнему, свободно чувствовал себя в воде. Не хотелось думать о плохом, да и палочка поддерживала веру в благополучный исход, но все понимали, что умение Кваки плавать под водой может пригодиться, если что…

«Я – на острове?!»

А Рыжик тем временем пробудился, умылся и бодрым шагом, в отличном настроении двинулся вдоль берега в сторону города. Лес почти вплотную примыкал к реке, густо зарос колючим кустарником, идти приходилось по самому краю крутого берега, местами даже с риском соскользнуть в воду. Кое-где песчаный откос был размыт, и линия берега удерживалась корнями огромных кряжистых деревьев с необычными крупными листьями.

 Подняв такой лист и приглядевшись, Рыжик сообразил: это же взрослые деревья, от которых произошло милое деревце, давшее ему приют прошлой ночью. На мгновение мелькнуло чувство неловкости: как же это он ушёл, не попрощавшись с гостеприимным растением. «Я вернусь к тебе», - неожиданно для самого себя пообещал Рыжик и… потерял осторожность: лапа его вместе с отломившимся куском дёрна стремительно поехала вниз, он вцепился когтями в корень дерева, подтянулся, оттолкнулся и, только почувствовав себя на твёрдой, надёжной почве, перевёл дух.

- Спасибо тебе, - погладил он корень, - я, наверное, тебя поцарапал, тебе больно, прости.

 И вдруг ему показалось, нет, не показалось, а совершенно явственно он увидел, что корень шевельнулся! В ужасе он отпрыгнул: пошевелившийся гладкий корень был похож на змею, которых котик боялся больше всего на свете. Да нет, какая змея! Обычный корень, мало ли что почудится! Рыжик ещё раз погладил своего невольного спасителя и продолжил путь.

Он уже довольно далеко отошёл от водопада, но идти по краю берега надо было осторожно, поэтому продвижение было медленным. Мало того, от постоянного напряжения лапы болели и требовали частого отдыха. «Вот это да! – сокрушённо думал он во время одной из таких передышек. – Когда же я доберусь до дома с такой скоростью? Через неделю? Уже и день к вечеру».

Понятно, что идти в темноте было бы совсем неразумно, и Рыжик принялся подыскивать безопасное место для ночёвки. Он огляделся и заметил, что находится в низине, деревья нависают над самой водой, много удобных мест для рыбалки, но слишком влажно и прохладно, от реки ползёт туман.

«Пожалуй, пройду ещё немного, на более сухое место, а утром вернусь сюда, порыбачу», - решил он и пошёл дальше. Идти стало легче, деревья отступили от воды, но неожиданно возник и с каждым шагом становился всё громче странно знакомый звук. Рыжик насторожился. Не может быть! Догадка пришла сразу, он старался её отогнать, но если бы действительность зависела от того, какой мы хотим её видеть! Поднявшись на очередной пригорок, Рыжик с отчаянием опустился на траву: перед ним был тот же самый водопад!

- Как же это? Я – на острове?! – сил котика хватило только на то, чтобы добраться до знакомого маленького деревца.

 Ночью над островом гремел гром, сверкали молнии, барабанил ливень, но необычные листья деревца были надёжной защитой.

Без спасателей не обойтись!

 Гроза в ту ночь бушевала и над городом кошек. Она чуть не застала папу с Черёмушкой и Кваки, когда они, уставшие и не нашедшие никаких следов Рыжика, возвращались домой.

 С самого начала было ясно, что искать следует в окрестностях водопада. «Самонадеянный глупышка! – сокрушалась Черёмушка. – Уж если хотел скрыть от всех своё путешествие, так хоть бы книжки почитал или карту изучил». На всех картах города был обозначен водопад и показан искусственный канал, много лет назад прорытый кошками специально, чтобы обогнуть опасное место. С годами как-то так получилось, что каналом почти перестали пользоваться. Путешествия по воде вышли из моды, кошачий народ пересел на велосипеды и автомашины. И если не знать заранее, то, конечно, проход в канал можно и не заметить.

Проплывая по нему, Черёмушка обратила внимание, что перед лодкой вода полностью затянута нетронутой тиной, а сзади, после лодки, остаётся чистая дорожка. Значит, Рыжика здесь не было, и водопад ему было не миновать!

Настоящий водопад увидела Черёмушка впервые в жизни, искусственные водопадики, украшающие городской зоопарк, - не в счёт. Зрелище завораживало грозной красотой и мощью, как бы напоминая: «Шутить со мной не стоит!» Со страхом и надеждой кошечка вглядывалась в пенные буруны вокруг камней. Обломков лодки видно не было. «А что если ему удалось благополучно спуститься?.. Нет, это невозможно…» - грустно заключила она. Тщательный осмотр берегов тоже ничего не дал. И от волшебной палочки толку не было. День прошёл безрезультатно. Было ясно, что без помощи настоящих спасателей не обойтись.

Рыжик в растерянности

Проснувшись на третий день своего путешествия, Рыжик сразу всё вспомнил и даже застонал: «На острове! Я на острове! Что же делать?» Разумеется, его будут искать, но ведь он сам велел Непоседе молчать, а больше никто не знает, куда он направился. «Хоть бы Непоседа проболталась! Да нет, она упрямая, будет держаться до последнего, моего… последнего… вздоха, - горевал котик. - И погибну я во цвете лет от голода и холода. Будут тогда знать… у них вечно… то - нельзя, это – нельзя… учи уроки…» Тут Рыжик сам почувствовал, что хватанул лишнего, жалеючи себя, и выглянул из-под веток.

Утро было под стать его настроению. Солнце ещё не выбралось из облаков и не успело подсушить землю после ночного ливня: кругом были лужи, с листьев капало. «Получается, я и порыбачить не смогу, ветки больно скользкие» - ещё больше огорчился котик. Он залез обратно в тёплый уют своего деревца, погладил его бархатистый ствол. Перед глазами навязчиво маячила вчерашняя рыбина. «Как хочется есть», - вздохнул он, ощущая голодные спазмы в животе.

Громкое «плюх» возле его убежища озадачило кота, он выглянул наружу и остолбенел: перед ним, в луже, среди травы, прыгала, билась и извивалась… рыбина – точь в точь такая, какую он только что представлял себе! Думать было некогда, Рыжик прыгнул и схватил её зубами…

Пока он насыщался, ветер разогнал тучи, и солнце, наконец, приступило к своим обязанностям. Скоро даже намёка не осталось на ночной ливень. Рыжик подошёл к краю обрыва. «Странная рыбина. Как она смогла из воды на такую высоту подпрыгнуть? Но до чего же вкусная!» – облизнулся он.

Сытный завтрак отогнал грустные мысли, котик уже мог рассуждать вполне разумно. Во-первых, можно научиться плавать, в конце концов, он единственный в семье этого не умеет. Наверное, не очень старался, предположил он. Во-вторых, можно найти доску или большую ветку, лечь на неё и переплыть реку, загребая лапами как вёслами. А интересно, есть ли здесь лягушки? Рыжик вспомнил, как они его, сидящего на дощечке, толкали к берегу, ну, когда на него напал аист.

«Пойду-ка поищу лягушек!»  - решил путешественник, но его остановил новый звук. Звук приближался, становился громче. И через пару минут перед растерявшимся Рыжиком возникла моторная лодка. «Черёмушка, Кваки, сюда! Я здесь!» – закричал он и замахал лапами.

Лодка подлетела совсем близко. Казалось, с высокого берега до неё можно было допрыгнуть! «Спасён, спасён!» - ликовал Рыжик. Но… Черёмушка рассеянно скользнула взглядом по его мордочке, лодка развернулась и полетела прочь, вниз по течению.

Вслед за этой лодкой появились ещё две моторки со спасателями, один из которых держал в лапах громкоговоритель. «Рыжик! Рыжик!» - неслось над водой. Рыжик, убитый поведением сестры, неуверенно помахал спасателям, но они также сделали круг возле водопада и… скрылись вдали.

Котёнок был совершенно сбит с толку. Он даже ущипнул себя, не сон ли это. Такого просто не могло быть! В полной растерянности он смотрел вслед лодкам. Хлопок, раздавшийся в установившейся тишине, и резкое движение воздуха заставили его вздрогнуть и оглянуться. Перед ним стоял… аист. Пристальный, недобрый взгляд его был направлен на Рыжика. Он что-то спросил, но видя, что кот его не понимает, повторил более разборчиво: «Ты – Рыжик?». Котёнок молча кивнул. Птица взмыла в воздух и через пару минут исчезла за деревьями.

Волшебное деревце

Рыжик опустился на траву. Он ничего не понимал. Из оцепенения его вывел чей-то тихий, неуверенный голос: «Ры-жик, Ры-жик, Ры-жик…» Вокруг никого не было. «Я уже начинаю слышать голоса, - горько усмехнулся котик. – Немудрено, столько всяких испытаний: и с водопада свалился, и на острове оказался, и аисту зачем-то понадобился, а уж Черёмушка… как она так могла…»

- Ры-жик, Ры-жик, Ры-жик… - зазвучало громче. – Всё бу-дет хо-ро-шо…

- Куда уж лучше, – проворчал Рыжик и, услышав в ответ тихий смех, разозлился ещё больше. – Я не люблю, когда надо мной смеются. Что за глупые шутки! Кто это? Покажитесь немедленно!

Он окинул сердитым взглядом берег и вздрогнул: легонько покачиваясь и грациозно ступая по мягкой траве, к нему приближалось… его деревце!

Рыжику стало нехорошо.

- Так ты… не дерево? Кто ты? – выдавил он, с трудом подавляя желание дать стрекача.

Деревце, видно, почувствовало его состояние, приостановилось и заговорило:

- Прости, Рыжик, я вовсе не хотела тебя обидеть. А смеялась я от радости: мама, наконец, позволила мне заговорить с тобой. Я здесь совсем одна среди взрослых листиний. Мама боится за меня и ничего не разрешает.

-У тебя есть мама? – Рыжик плохо соображал, происходящее казалось ему нереальным. Не сводя глаз с деревца, он опять ущипнул себя.

Деревце слегка повело веточкой в сторону: «Вот моя мама!» Огромная листиния пошевелила ветками в знак приветствия.

- Мы обычные деревья, Рыжик, только немного… волшебные. Меня зовут Листинка.

Голосок Листинки, поначалу слабый и неуверенный, теперь звучал громко и вполне естественно, как будто она выросла в городе кошек и болтать с ними было её обычным занятием.

- Ты на острове листиний, Рыжик. Он защищён магией, его никто не видит. Поэтому и сестра твоя, Черёмушка, и спасатели тебя не заметили.

- А как же я сам увидел остров и попал сюда? – удивился котёнок. Он постепенно приходил в себя, и в нём просыпалась природная любознательность.

- Мы сами удивляемся! Может быть, у тебя имеются какие-то магические способности?

 - Да ну, откуда они у меня возьмутся! А как же аист? На него защита не действует?

- Со стороны неба остров не защищён, Рыжик. Кошки ведь не летают!

- А я летал! – похвастался котик. Он принялся рассказывать Листинке о своих экспериментах с воздушными шариками, потом о городе кошек, о школе, о всевозможных животных в зоопарке, о своей семье… Он уже полностью освоился в обществе разумного деревца.

 Листинка слушала с большим интересом. О жизни вдали от их острова мама ей часто рассказывала. И хотя мама, как ей казалось, знала абсолютно всё, такие уж они необычные деревья – листинии, но в увлекательных рассказах Рыжика, ровесника Листинки, мир предстал совсем по-новому.

За разговорами время летело быстро, к действительности Рыжика вернул его собственный желудок.

- Тьфу ты! – рассердился он. – Хорошо тебе, Листинка, не надо охотиться за пищей: знай себе, тяни из земли да получай от солнца.

- Подожди, подожди, Рыжик, а ты разве не догадался, что утром наелся благодаря мне?

- Как это? – не понял кот.

- Я хоть и маленькая, но кое-что уже умею. Дотронься до моего ствола и представь мысленно, что тебе хотелось бы съесть!

Рыжик сосредоточился и нарисовал в воображении котлету – ароматную, с корочкой, только что с маминой сковородки. Он не очень надеялся на успех: рыба-то Листинке была знакома, а котлет она никогда не видела. Но результат оказался превосходным, котлета получилась такая вкусная, что он попросил ещё одну.

Сытный обед как всегда погрузил Рыжика в дрёму, пробудился он от рёва моторов, это возвращались спасатели после неудачных поисков.

- Листинка, - сказал котёнок, проводив грустным взглядом Черёмушку и Кваки, - я очень рад нашему знакомству, но мой дом и все мои родные там, в городе кошек. Обо мне беспокоятся, меня ищут, а я здесь, под магической защитой, и… что? Это на всю жизнь?.. – голос его дрогнул.

Волшебное деревце молчало. Листинке так не хотелось расставаться с единственным, только что появившимся другом! Но и котика она хорошо понимала: как бы она себя чувствовала, если бы её куда-то перевезли, далеко от мамы и других листиний?!

Остров, которого нет…

Уныние царило в этот вечер и дома, в квартире Кисиных. Черёмушка и папа вернулись с неутешительными известиями: спасатели нашли обломки лодки Рыжика, его рюкзак, но никаких следов пропавшего котёнка не обнаружили. Обеспокоенные бабушка Рыжуля и дедушка Тимофей тоже были здесь. Бабушка пыталась получить информацию о Рыжике от волшебной палочки, но ответ был единственный – Рыжик жив. У бабушки появилось смутное ощущение, что когда-то, много лет назад, она уже сталкивалась с таким поведением палочки.

- Может быть, ты вспомнишь…, - обратилась она к коту Тимофею, но в это время зазвонил телефон, и дедушка снял трубку.

- Слушаю. Да, это я… Кваки? Крыжовник?.. Причём здесь крыжовник? Разве аисты едят крыжовник?.. Кто? Рыжик… и крыжовник?.. Ничего не понимаю! Какой остров?

- Дедушка, дай мне трубку! – заволновалась Черёмушка. В отличие от дедушки, она сразу поняла, что речь идёт об аисте по кличке Крыжовник, том самом, который когда-то напал на Рыжика во время полёта на воздушных шариках.

- Что случилось, Кваки? Ты видел Крыжовника? Он знает что-то о Рыжике?

Все напряжённо вслушивались в разговор. Наконец, Черёмушка положила трубку. Вид у неё был озадаченный.

- В общем, аист сказал, что видел сегодня нашего Рыжика и даже говорил с ним. Но было это, по его словам, на острове… которого… нет.

- Тимоша, я поняла, я вспомнила, - вдруг заговорила бабушка Рыжуля, Это же остров листиний! Помнишь, ты там как-то задержался, а я тебя искала?

- Ну, конечно, как же я сразу не сообразил! Но только… как же Рыжик смог туда попасть? Остров же…

Ничего не объясняя, дедушка с бабушкой быстро собрались и ушли, сказав на прощанье, что с Рыжиком всё в порядке, но забрать его с острова непросто, и они немедленно этим займутся.

«Интересно! – задумалась Черёмушка. – Остров листиний! Никогда не слышала. Листинии – это животные… или растения? Что-то с этим островом непонятно, похоже, дедушка с бабушкой скрывают какую-то тайну!»

- Странно всё это! – почесал папа за ухом. – Нет на нашей Котофейке никаких островов! Надеюсь, они знают, о чём говорят. А кстати, Черёмушка, о каком крыжовнике шла речь?

- Так это же аиста так прозвали, - засмеялась кошечка. – На самом деле его зовут Агрус: родители всех своих детей называли на букву А.  Поначалу он гордился красивым именем, был весёлым и доброжелательным по отношению к кошкам. А однажды, во время городского праздника, кто-то из приезжих котят обсмеял его, дескать, в их краях агрус – это крыжовник. Обозлился он ужасно, а менять своё имя у аистов не принято. С тех пор у него и характер испортился, и кошек он терпеть не может. Удивительно, что он решил помочь Рыжику!

«Ты – мой братик!»

Наступал четвёртый день путешествия Рыжика. Под утро котёнку приснился страшный сон. Будто он снова плывёт по Котофейке, но речушка, обычно спокойная, бурлит, огромные волны подбрасывают и швыряют его лодку. Впереди водопад, Рыжик пытается грести к берегу, но лодка не слушается. Рёв водопада всё ближе и всё явственнее в нём слышится: «Рыжик, Рыжик!» В этот момент он просыпается, над ним ветви Листинки, но волны продолжают его качать. «Землетрясение!» - в ужасе выскакивает он на поляну… и слышит весёлый голос деревца:

- Ну, наконец-то! Сколько можно спать! Уж скоро солнце взойдёт.

- Вот именно, что скоро. Оно даже ещё не взошло, - проворчал невыспавшийся Рыжик, но Листинка в восторге кружила вокруг него.-  «Так вот почему такой сон: она приплясывала на месте и подбрасывала меня корешками», - сообразил котёнок. А Листинка не могла сдержать переполнявшей её радости:

- Рыжик, Рыжик! Что я узнала, пока ты спал! Ты мне как будто братик! Мой братик! Как здорово!

- Спать надо ночью! Тогда не будут всякие глупости лезть в голову. Какой я тебе братик? Ты – деревце, а я  - котёнок. Кстати, а где у тебя голова?

- Голова мне не нужна, мне и так хорошо, а высплюсь я зимой! А насчёт братика, это не глупости, – весело пританцовывала Листинка. – Ну-ка, признавайся: тебя сделали с помощью волшебной палочки?

- Да, - удивился котик, - а откуда ты знаешь?

-А вот и знаю, знаю! – радовалось деревце. – А вот ты знаешь, из чего была сделана эта волшебная палочка? Из ветки моей мамы-листинии! Вот и получается, что мы с тобой – брат с сестрой!

От такой новости Рыжик проснулся окончательно. А ведь и правда, потрясённо думал он, если волшебная палочка деревянная, то где-то существует и дерево, из которого её вырезали. И вот это дерево – перед ним. Получается, это его мама!? А Листинка – сестричка!?

Он подошёл к старой листинии, обхватил лапами её чуть бархатистый ствол и прижался мордочкой. Как удивительно устроен мир! Рассказать кому – не поверят. А можно ли рассказывать?

- Листинка, так вот почему ваш остров защищён магией! Из листиний получаются волшебные палочки! – догадался котик.

- Да, Рыжик, - Листинка уже говорила серьёзно, -  а ты смог попасть сюда благодаря волшебному происхождению. Кроме тебя, здесь бывают только Хранители. Сейчас это коты Алекс и Феликс, а когда-то давно Хранителем был твой дедушка Тимофей.

- Рыжик, - грустно добавило деревце, - завтра Алекс и Феликс отвезут тебя домой, и мама хочет стереть твои воспоминания об острове, а мне так жаль, Рыжик, ведь ты мой братик.

Рыжику тоже было грустно. Все эти дни он мечтал о доме, а теперь и сам не знал, чего хочет. Он, не чувствуя вкуса, сжевал сосиску, наколдованную волшебным деревцем на завтрак, и пошёл гулять по острову. Ему хотелось побыть одному.

Колючая стража

До сих пор он бродил вдоль берега, а напоследок решил забраться вглубь острова. Сначала идти было легко, огромные листинии заслоняли солнце и не давали расти кустарнику. Но чем дальше, тем выше и плотнее росли колючие кусты. Уже приходилось не идти, а продираться сквозь них. Удовольствия не было никакого, и Рыжик решил повернуть назад, пока ещё не очень углубился в эту чащу.

Решить-то он решил, но как определить, с какой стороны он пришёл? Рыжик растерянно огляделся: солнца не видно, а колючки со всех сторон одинаковые. Прислушался, ведь водопад совсем недалеко, но густая растительность полностью заглушала внешние звуки.

«И чего полез в эти колючки!» - ругал себя котик. Он понимал, что на острове можно идти в любую сторону, всё равно выйдешь к реке, но уж очень не хотелось сражаться с колючими кустами. Он присел на пенёк, чтобы собраться с силами перед штурмом, и только тогда заметил под кустами, у самой земли, небольшой просвет, похожий на проход, проделанный какими-то маленькими зверьками. Рыжик лёг на живот и заглянул туда. Это действительно оказался проход, правда, слишком маленький для котёнка, но зато в конце его, совсем близко, Рыжик увидел открытое место, залитое солнцем.

Казалось, несколько шагов и он – на свободе. Но не тут-то было! Редкие колючки, среди которых довольно ловко до этого лавировал котёнок, выстроились сплошной стеной и стали как будто острее. Рыжик прикрыл мордочку лапой, ринулся вперёд, но вынужден был отступить: десятки иголок больно впились в его шкурку, на передней лапе появилась глубокая, до крови, царапина. Машинально потянувшись к ней языком, он замер: на его глазах царапина… уменьшилась и бесследно исчезла! «Вот это да! Ну и колючки! Сами царапают и сами лечат?! Непонятно как-то. Отломаю одну, покажу Листинке», - решил котик и попытался оторвать колючку, но в то же мгновение отдёрнул лапу, вскрикнув от боли – колючка обожгла его. Место ожога тут же затянулось, боль прошла, но противный запах горелой шерсти какое-то время ещё ощущался.

- Я всё понял! – мрачно сказал Рыжик окружавшим его колючим зарослям. – Вы не просто так здесь растёте, и пропускать меня не собираетесь. Ну, хоть назад-то дорогу покажите!

Не успел он и глазом моргнуть, как кусты раздвинулись, образовав неширокий зелёный коридор почти до самого берега. Даже шум водопада, постаравшись, можно было услышать.

 Заторопившись, Рыжик неловко повернулся, зацепился за какой-то торчащий корешок и растянулся в проходе. Котёнок быстро вскочил, но за пару секунд, которые он провёл на земле, до него донеслись какие-то странные звуки, будто кто-то зовёт на помощь. Листинка? Нет, голосок был какой-то тоненький, да и что может угрожать волшебному деревцу на острове листиний!? Рыжик прислушался – тишина. «Наверное, показалось», -  решил он, но помедлил ещё немного, прежде чем помчаться в сторону берега. Вдруг опять послышался жалобный голосок, звучал он с той стороны, которую охраняли колючие кусты.

- Уважаемые кустики, вы слышите, что-то случилось, кому-то нужна помощь! – вежливо обратился он к колючим стражам. Он сам не знал, на какой ответ надеялся.

Реакция волшебного кустарника оказалась неожиданной. Как будто налетел порыв ветра, растения зашуршали, зашумели, задвигались, ударяясь стволами, ветками, колючками, и образованный ими проход к берегу закрылся. Котёнок на мгновение растерялся, решив, что чем-то обидел кустики, но шум стих, и кусты… расступились с противоположной стороны. Рыжика ослепило яркое солнце.

Спасение Микки

Несколько шагов, и котёнок оказался на краю красивой большой поляны, поросшей яркой свежей травой и цветами, над которыми кружились бабочки, стрекозы, мохнатые шмели. Рыжик стряхнул с лапы какую-то живность, которая, раскрыв ярко-красные крылья, спрыгнула далеко в траву. – «Кузнечик!» - обрадовался котёнок. Зрелище так контрастировало с колючими мрачными зарослями, выглядело таким радостным и беззаботным, что Рыжик вздрогнул, услышав:

- Помогите, помогите! Кто там? Я Микки, на меня упала большая ветка! Помогите!

Это был тот самый голосок, он доносился с поляны.

- Кому помочь? Где вы? Тут же нет деревьев! – отозвался Рыжик.

- О, вы не мышь! Вы не сможете помочь. Позовите кого-нибудь! Прошу вас! Быстрее!

У Рыжика мелькнуло подозрение, что это какая-то неудачная шутка, но отказать в помощи он не мог.

- Кого позвать? Куда идти? Я тут впервые.

- Видите большое дерево на краю поляны, с двумя стволами? За ним – мышиная поляна. Скорее! Мне очень больно.

Рыжик помчался к большому дереву. Обогнув его, он был вынужден остановиться: лежащая перед ним поляна была вся изрыта норками.

- Кто-нибудь! Помогите! Микки в опасности!– закричал он.

Он и моргнуть не успел, как перед ним появилось несколько мышей

- Кто ты такой? Где Микки? Что с ней? – запищали они.

- На поляне, - пробормотал кот, и мышей будто ветром сдуло. Рыжик пошёл за ними и раскрыл рот от удивления: выбежав на поляну, мыши… исчезли. Голоса их слышались, а самих их не было! Вскоре они… как будто возникли из воздуха, неся маленькую мышку в розовой юбочке из лепестков цветов. Уложив её на траву, мыши дотронулись до неё остриями маленьких палочек, и мышка… вскочила.

- Ой, это ты, Рыжик! Спасибо тебе огромное!

Рыжик не верил ни глазам своим, ни ушам! Откуда эта мышка его знает? Но в следующую минуту он не на шутку испугался: взрослые мыши окружили его и направили на него свои волшебные, как он уже догадался, палочки.

- Кто ты и как сюда попал?

- Мама, папа, это Рыжик из города кошек. Он не виноват, он нечаянно здесь оказался. Он – брат Листинки!

- Микки, ты, наша дочь, общаешься с нашими врагами – котами и листиниями!? – грозно пропищала самая большая мышь

- Нет, нет, папочка, я только подслушивала из кустов.

- Вместо того, чтобы помогать маме по хозяйству, ты носишься по острову…. А как ты на Поляне очутилась? Сколько раз мы говорили, что детям запрещено…

Тут перед глазами Рыжика что-то завертелось, замелькало, он успел только подумать, что мышиные волшебные палочки очень похожи на знакомые ему колючки, и… оказался на берегу, возле Листинки.

- Рыжик? Откуда ты взялся? – удивилось деревце.

- А что, меня здесь не было? – осторожно поинтересовался котик.

- Что с тобой? Что-то случилось? – догадалось деревце.

Рыжик подробно рассказал подружке о своём приключении. Он поглядывал на неё искоса, опасаясь насмешек, но Листинка отнеслась к его рассказу серьёзно.

- Я никогда не слышала про волшебные колючки, надо будет спросить у мамы. Но с мышами, братик, на острове связана какая-то непонятная история. От мамы я слышала, что раньше их тут было великое множество. Они лазили по деревьям, качались на ветках, рыли везде норы, брызгались водой – в общем, народ беспокойный, но милый и безобидный. А потом мыши исчезли, а с листиниями случилась беда. Семена листиний перестали прорастать, а те, что проросли, погибали совсем крошечными. Ты же видишь, кроме меня, все деревья взрослые. Я каким-то чудом не погибла, поэтому мама очень боится за меня.

Листинка рассказала Рыжику про котов-хранителей Алекса и Феликса, которые несколько лет пытаются помочь листиниям. У себя, в городском ботаническом саду, они обрабатывают семена и молодые ростки различными химическими веществами, но результатов пока нет.

- И дедушка Тимофей ничем не может помочь? Он так много знает!

- Насчёт твоего дедушки ничего не могу сказать, он работал здесь ещё до моего рождения. Так вот, Рыжик, мама подозревает, что во всём виноваты мыши, они ведь тоже владеют магией, вот и навредили листиниям.

«Проклятый остров»

Что-то беспокоило Рыжика – с момента встречи с мышами.

Какую-то странность он отметил, но отвлёкся и забыл… Он слушал Листинку, но это «что-то» продолжало его мучить. Мыши, волшебные мыши и листинии…

- Листинка! А другие мыши на острове живут?

- Другие? – удивилось деревце, но послушно наколдовало по просьбе братика большой ломоть сыра, а через минуту кот с сыром были уже далеко.

- Мне нужно проверить… Потом расскажу, - донеслось до Листинки.

Запах! Вот что беспокоило Рыжика. Ещё в первый день, обходя остров по берегу, в одном месте он явственно ощутил мышиный запах. Тогда это не показалось ему странным, он ещё не знал, что находится на острове, но теперь, после встречи с волшебными мышами, он осознал, что их запах – другой!

Путь был неблизкий. Вот место, где листинии подобрались к самой воде, и он чуть не съехал тогда вниз, оступившись. А вот деревья отступили, образовав полянку, и где-то здесь… Рыжик не мог ошибиться: этим летом он постоянно общался с мышонком Пикки, таская его на плече, и с его друзьями Шустриком и Лапкой. Котёнок, принюхиваясь, обежал поляну, запах был, но очень слабый. Рыжик выбежал за пределы поляны, пытаясь понять, с какой стороны запах сильнее. И нашёл! Крадучись, он двинулся на запах, встречный ветерок ему благоприятствовал.

Довольно скоро он увидел… маленького худенького мышонка, который, выбиваясь из сил, тащил в лапках какие-то зёрнышки. Кота он обнаружил, только когда Рыжик сильной лапой прижал его хвост к земле.

- Не ешь меня! – в ужасе запищал мышонок. – Меня нельзя есть!

Последнее заявление рассмешило Рыжика. Не отпуская хвост мышонка, он сел и поинтересовался:

- А почему, собственно, нельзя? Я, правда, и не собирался! Я из города кошек, мы не едим мышей. Но всё-таки – почему?

Мышонок, похоже, не поверил коту, но ответил:

- Если я не принесу отцу еду, он умрёт, он совсем слаб, не может двигаться.

- А волшебством вы разве не владеете? – на всякий случай спросил Рыжик, хотя уже понял, что перед ним обычный дикий мышонок.

- Каким… волшебством? Отпусти меня! Позволь отнести еду отцу! А потом я… вернусь… и ты меня… съешь…

- Тьфу ты! – рассердился Рыжик. – Конечно, я отпущу тебя! Но только странно, откуда на волшебном острове обычные мыши? Мне бы хотелось поговорить с кем-нибудь постарше. Ты не можешь позвать кого-нибудь? Честное слово, я не съем его!

Он отпустил мышонка, тот, оглядываясь и роняя зёрнышки, поспешил скрыться. «Если они все такие пугливые, вряд ли мне удастся с ними встретиться, - подумал Рыжик. – А жаль! Было бы любопытно. Зря только сыр тащил».

Он немного подождал и уже собрался уходить, как перед ним возник тот же мышонок.

- Пойдём! Отец хочет поговорить с тобой! – пропищал он, опасливо отодвигая хвост.

Несколькими минутами ранее мышонок рассказывал отцу, что его поймал и отпустил необычный кот, который не ест мышей. Отец сильно разволновался: старый, очень больной, он приподнялся и выдохнул:

- Зови его немедленно!

- А вдруг он нас съест?! – возразил мышонок.

- Уж лучше пусть съест, чем так жить! – пробормотал отец, - Зови скорее! Может быть, это наше спасение.

Он с трудом скрыл разочарование, увидев перед собой всего лишь маленького котёнка...

Рыжика встретили обычные серые мыши, десятка два, в основном молодые, кроме больного старика, но до предела худые и измождённые.

- Как вы здесь оказались? Разве обычные мыши могут здесь жить? – удивлённо спросил Рыжик, представившись.

- Так мы и не живём, а вымираем, - тихо ответил старик. – Кстати, я не назвал себя, моё имя – Долгохвост…

- Как? – поразился котик. – Вы – дядя Шустрика и Лапки?! Вас сюда принесла река?!

- Ты знаешь моих родных?! Да, у моего брата были малыши – Шустрик и Лапка. Они живы? У Лапки болели ножки…

- С ними всё отлично, живут в Старом городе, Лапка вылечилась…

Долгохвост обессилено опустился на траву:

- Рыжик, ты не знаешь, как выбраться с этого проклятого острова? Нас было много, но всё старшее поколение вымерло, пожертвовав собою, чтобы найти подходящую еду для детей. Почти все растения здесь ядовиты. Те, что мы нашли, отвратительны на вкус, от них мы болеем, но ведь что-то есть надо… Ты же, наверное, здесь с взрослыми, поговори с ними.

- Я постараюсь помочь, но сначала я дам вам поесть, - сказал Рыжик, доставая кусок сыра. По глазам мышей было видно, что не все даже поняли, что это такое, но сильно разволновались, унюхав аромат.

Долгохвост сам, дрожащими лапками принялся выдавать им по крошке, он-то знал, что голодным опасно сразу много съедать. За едой мышам было не до разговоров, и Рыжик ушёл, пообещав вернуться завтра. Он надеялся, что дедушка Тимофей не откажется забрать с острова бедолаг, попавших сюда по воле стихии.

Немного обиженной на него Листинке Рыжик, конечно же, рассказал о несчастных мышах.

- Ты знаешь, Рыжик, это просто чудо, что им удалось выжить. Я слышала, что остров предназначен только для волшебных растений и существ.

- Листинка, а ты только съедобное можешь наколдовывать? А корзинку для мышей сможешь?

- Я попробую, главное, представь себе её поточнее.

Корзинка получилась – удобная, вместительная, осталось уговорить дедушку.

«Неужели я всё забуду?!»

Следующую ночь Рыжик почти не спал. Это была его последняя ночь на волшебном острове, и так много надо было обсудить с Листинкой. Рыжик сожалел, что с ним не было Черёмушки. Вот уж кто мастер по разгадыванию тайн! Неужели мама-листиния права, и волшебные мыши навредили листиниям? В чём же листинии провинились перед ними? За что мыши их так жестоко наказали?

Задремал Рыжик, когда первые лучи солнца осветили верхушки старых сосен на другом берегу реки, а проснулся от весёлого голоса дедушки Тимофея:

- Где тут мой искатель приключений?

- Ой, дедушка, как я рад! – бросился к нему Рыжик. – Здесь так здорово! Я и с листиниями познакомился, и с волшебными мышами и с обычными… Ой, дедушка, ты поможешь обычным мышам? Это родственники мышей из Старого города. Помнишь, кусок берега тогда отвалился, и река унесла его вместе с мышами?

- Помню, помню этот случай! И им удалось спастись?! Что же они ели на острове?!

-Ой, дедушка, почти ничего!

-Разумеется, я их заберу! Где они?

-Сейчас я их принесу, у меня и корзинка есть.

Облегчённо вздохнув, Рыжик задал дедушке вопрос, который со вчерашнего вечера мучил его:

- Ты не знаешь, за что волшебные мыши обиделись на листиний?

- Мыши? С чего ты взял?.. А кстати, где мыши? Их было полно! – обратился он к двум молодым котам в одинаковых спортивных костюмах – Алексу и Феликсу, как понял Рыжик.

- Мыши? – недоумённо переспросил один из них. – А зачем они вам, дядя Тимофей? Мы их разогнали, одно беспокойство и грязь от них.

- Как… разогнали? – у потрясённого кота Тимофея не было слов. – Где они?

Феликс с Алексом растерянно переглянулись, Рыжик решил помочь:

 - Дедушка, они живут около странной поляны – такой большой, красивой. Но я попал туда через заросли колючек, как пройти по-другому, не знаю.

- Я знаю, где Поляна, - сухо сказал дед Тимофей и ушёл.

Не было его довольно долго. За это время Рыжик успел сбегать с корзинкой за несчастными серыми мышами. Вернулся кот Тимофей расстроенный:

- Да, Алекс, не ожидал такого от вас!.. Что это за выдумки про какие-то бутерброды? Вы оскорбили волшебных мышей!

- Ничего не выдумки! Они съели все наши бутерброды с сыром! Хоть бы признались! Ясно же, что кроме них ни одной живой души на острове не было, а рюкзаки наши опустели!

- Ну, почему же не было? Было и много! – махнул кот в сторону корзинки с испуганно прижавшимися друг к другу серыми зверьками. – И вам ведь говорили о них волшебные мыши!

Алекс с Феликсом обалдело уставились на корзинку с мышами:

- А мы решили, что это просто отговорки! Известно же, что обычные мыши и дня не проживут на острове.

- А проверить вам лень было?.. Ну, ладно, мы ещё поговорим о вашей деятельности на острове, - остановил себя кот Тимофей. – Что ж, Рыжик, прощайся с островом. Пора домой!

Рыжик подошёл к Листинке:

- Неужели я всё забуду? И остров, и тебя?

- Да, братик, ты забудешь, что был на волшебном острове, но я-то тебя не забуду и что-нибудь придумаю. Не огорчайся, мы ещё встретимся! – тихо сказало деревце.

- Подожди-ка, а мыши тоже забудут волшебный остров?

- Не только остров, но и тебя забудут, - тихонько засмеялась Листинка. -  Хотя ты и спас их от верной гибели. Тебе обидно?

- Ну, что ты, сестричка! Главное, чтобы они были живы и здоровы!

Кот Тимофей одной лапой ухватил Рыжика, другой корзинку с мышами и…

Рыжик вернулся!

- Рыжик вернулся! Мама, папа, скорее сюда!

Все домашние собрались на кухне. Рыжик сидел за столом, наслаждаясь самыми любимыми блюдами, и в паузах рассказывал о своём путешествии. Все ахали, когда он описывал, как услышал шум водопада, пытался грести к берегу, сломал весло и, в конце концов, свалился в водоворот. Он помнил, что ударился о камни, из последних сил барахтался в бурлящей воде, а потом карабкался на высокий берег. А дальше, от пережитого стресса, он, по-видимому, потерял сознание и очнулся только, когда его нашёл дедушка.

Рикки, который вместе с дедушкой вернулся в город, когда исчез Рыжик, и все эти дни переживал, что не отправился с братом путешествовать, слушал с огромным интересом и завистью. Непоседа же слушала с ужасом, представляя себя рядом с Рыжиком. Как хорошо, что её там не было! Впрочем, когда Черёмушка принесла карту с обозначенным на ней каналом, Непоседа поняла, что существует не такой опасный маршрут, и предложила всем вместе сплавать к водопаду. Рыжуля и Рыжуня её горячо поддержали: такая красотища совсем рядом с городом, а они не видели!

Черёмушка при младших помалкивала, но когда они побежали гулять, решительно пристала к дедушке:

- Вся ваша история, дедушка, не выдерживает никакой критики! Известно, что Рыжик был на острове, «которого нет», его видел аист Агрус и даже разговаривал с ним, так что вряд ли Рыжик был без сознания, да ещё пять суток. Ясно, что он был в необычном месте, поскольку волшебная палочка хранила молчание. Ну, а если вспомнить ваш с бабушкой разговор, предполагаю, что братишка был на острове, защищённом волшебством от посторонних глаз, на острове листиний.

Дедушка вздрогнул от неожиданности:

- Тихо, тихо, Черёмушка!

Убедившись, что в квартире никого нет, он заговорил уже спокойно:

- Должен признать, внучка, твои способности к разгадыванию тайн. Ты близка к истине, но я не имею права тебе об этом рассказывать. Это не мой секрет, извини.

- Я понимаю, дедушка, и ни о чём не прошу. Только… можно один крошечный вопросик? Листинии – это растения… или животные?

- Листинии, Черёмушка, это волшебные деревья и… всё!

- Всё, всё, спасибо, дедушка!

Почему обиделись мыши

У кота Тимофея, после всего, что в этот день он узнал на острове, было тяжело на душе. Он жалел, что не может поделиться своими переживаниями с Черёмушкой, она уж точно поняла бы его. Он поспешил к себе домой, где с нетерпением ждала новостей бабушка Рыжуля. Будучи, как и он, членом совета Хранителей, она была обеспокоена вдвойне – и пропажей Рыжика, и тем, что он оказался на волшебном острове.

- Рыжик-то в порядке – уже бегает во дворе с сёстрами, довольный жизнью. А вот на острове нашем - беда, - начал свой рассказ кот Тимофей.

 – Ты представляешь, что вытворили эти Алекс и Феликс? Они обвинили волшебных мышей в том, что те украли из их рюкзаков бутерброды с сыром. Думаю, что сделали они это в оскорбительном тоне, потому что мыши сильно обиделись. Обида их распространилась и на листиний, хотя деревья вообще не в курсе сырных дел были.

-О да, волшебные мыши очень обидчивы, я помню, - расстроилась бабушка Рыжуля. - Но как же листинии без них?

 - Мыши ушли от листиний, поселились вблизи Поляны с Волшебным источником и больше не желали знать ни кошек, ни листиний, которые их предали. Добрые волшебные мыши, которые испокон века поили маленьких листиний водой из Волшебного источника, обиделись на весь мир. Меня они сначала даже слушать не хотели. Спасибо старой мудрой Шуше – поддержала меня. И ещё спасибо нашему Рыжику, он там герой – помог малышке Микки, когда на неё упала здоровенная ветка с дерева. Я пытался уговорить мышей вернуться, убеждал, что листинии ни в чём не виноваты…. Завтра я сообщу обо всём на совете Хранителей.

- Но почему Алекс и Феликс так глупо поступили? Они же Хранители!

- Говорят, что не подумали как следует…. Рыжуля, это я виноват. Мне казалось, толковые ребята, хорошо учатся, я и предложил им стать Хранителями. А они, оказывается, думали, что будут сражаться с дикими зверями, с межпланетными захватчиками. На мирном, благополучном острове им было неинтересно. В общем безответственные оказались, как дети.

- Ну, Тимоша, дети разные бывают. Уверена, на Черёмушку ты мог бы положиться. Но я не понимаю, зачем они вообще выдумали эти бутерброды?

- Да нет, Рыжуля, бутерброды на самом деле существовали! Их съели обычные мыши, попавшие на остров в результате кораблекрушения, как Рыжик. Их кораблём был кусок берега с деревом. Помнишь эту историю?

- Батюшки! – ахнула потрясённая бабушка. – Это ж когда было! Вот бедняжки!

- Да уж, Рыжуля, им не позавидуешь! Рассказал мне старший из мышей, Долгохвост, как они на остров-то попали. К водопаду они подплыли верхом на большом дереве, уцепившись за ствол и ветки, мало того, это произошло ночью. Представляешь их ужас: темнота, грохот воды, дерево летит вниз, ударяется одним концом о камни, другим падает на край острова, отскакивает и уносится рекой. Это уж потом уцелевшие мыши сообразили, как всё было, а в тот момент… В общем, от ударов их раскидало в разные стороны, кто-то погиб сразу, а спасшиеся оказались на волшебном острове – враждебном обычным мышам. Они бы тоже погибли, если бы не наш Рыжик. Это ведь он обнаружил этих несчастных, изучая остров, а я их оттуда вывез. Сейчас они в Старом городе, у своих родичей. Вот ведь как бывает в жизни!

* * *

Через несколько дней после возвращения к Рыжику забежал верный Пикки:

- Как здорово, что ты вернулся, я очень волновался! Не надо было мне тебя одного отпускать! И всё из-за того, что я не умею плавать. Хотя и ты ведь не умеешь. Давай вместе учиться! – и тут же поделился новостями из Старого города:

- Помнишь, я рассказывал, как река унесла кусок берега с мышами? Представляешь, они нашлись! Их отыскали в каком-то жутком месте, где не было никакой еды. Многие погибли, а кто вернулся, такие все худющие, больные, но уже идут на поправку: их сейчас лечат всякими полезными травами.

_ Ой, Пикки, эти бедняги наверняка тоже свалились с водопада! – Рыжик поёжился при воспоминании. – Но куда же их потом унесло? Вот ужас – никакой еды! Хорошо, что их нашли. А можно мне забежать в Старый город поболтать с ними?

- Ну что ты, Рыжик, - укоризненно заметил мышонок. – Им и так нелегко, а тут ты со своим любопытством. Давай как-нибудь попозже!

- Кстати, Пикки, мы собираемся всей семьёй сплавать к этому водопаду. Поедешь с нами? Это вполне безопасно. Там, оказывается, проложен обводной канал, и вовсе не обязательно спрыгивать с водопада.

- С огромным удовольствием! – откликнулся мышонок. – И вовсе не потому, что это безопасно! Обижаешь!?

Друзья переглянулись и расхохотались: да уж, опасности – это не то, что может их остановить!

Мышата и Листинка

Смотреть на водопад семья Кисиных отправилась в полном составе, даже мама с радостью отвлеклась от домашних дел. Только папа сказал, что вдоволь насмотрелся на него, пока искали Рыжика, и уж лучше он займётся чем-нибудь общественно-полезным, к примеру, приготовит для всех вкусный обед.

В парке, на причале, наняли большой катер и, предвкушая удовольствие от путешествия, пустились вниз по течению Котофейки. Когда катер свернул в обводной канал, Рыжик вздохнул: в общем-то, если бы он был повнимательнее, то смог бы его обнаружить, но ещё не факт, что воспользовался бы им, ведь он не знал, что впереди обрыв.

Канал был узкий, деревья низко склонялись над ним, образуя арку. Рикки стало неуютно:

- А вдруг на нас сверху прыгнет какой-нибудь дикий зверь?

- Не бойся, - засмеялась Черёмушка, - диких зверей здесь нет, да если бы и были, рёв мотора разогнал бы их.

Услышали громкий звук и на острове. Листинка радостно встрепенулась: «Это Рыжик!» Но тут же загрустила: «Нет, нет, этого не может быть, ему же стёрли память».

Прошло не так много времени с тех пор, как дедушка увёз Рыжика, но на острове уже кое-что изменилось. Кот Тимофей снова стал Хранителем, и волшебные мыши потихоньку возвращались на прежнее место жительства, вблизи листиний.

Первыми возле Листинки появились два маленьких сереньких шарика, один из них был одет в розовую юбочку из лепестков цветов. «Да это же мышата!» - догадалась Листинка.

- Я – Пикки, - пропищал один из мышат, - а это моя сестра Микки. Ты узнала нас, Листинка? Мы вообще-то знакомы.

Листинке стало неловко, она не помнила, чтобы когда-либо видела этих милых зверят.

- Ну что ты к ней пристал, Пикки! Разумеется, она нас не помнит, она была такая крохотная, чуть выше нас! – возразила сестра.

- Неужели я могла быть с вас ростом? – удивилась Листинка.

- Ещё как могла! Микки, давай ей всё расскажем!

- Нет, Пикки, это будет хвастовство, а бабушка Шуша говорит, что хвастаться некрасиво.

- Ну, Микки, мы же расскажем правду, как всё было, почему же это хвастовство?

Мышата заспорили, распищались. Листинке стало любопытно, о чём же они хотят ей рассказать.

- Эй, ребята, - остановила она их, - мне кажется, что если ваш рассказ будет ответом на мою просьбу, то он не будет считаться хвастовством.

- Да, наверняка! – обрадовались мышата, и Листинка услышала удивительную историю.

Оказывается, маленькие листинии могут расти и развиваться только благодаря волшебным мышам. Им жизненно необходимы вещества, содержащиеся в воде Волшебного источника, который находится на Поляне. А проникать на Поляну не позволено никому, кроме мышей. Когда оскорблённые мыши ушли от листиний, выжить смогли только взрослые деревья, им хватало того, что сильные, длинные корни брали из земли.

- А как же я? – не удержалась Листинка.

Мышата тоненько засмеялись. Это и было предметом их гордости. Именно они, втайне от всех сородичей, приносили во рту воду из источника и обрызгивали крошечную Листинку!

- Мы проделали проход под колючими кустами, чтобы ближе было бегать, но всё равно много воды принести не могли, поэтому нам не удалось спасти твоих сестричек, прости.

Листинка растроганно смотрела на своих мохнатых спасителей, а они, закончив рассказ, принялись весело гоняться друг за другом.

Целыми днями шустрые мышата носились по острову, время от времени навещая Листинку.

Микки как-то призналась:

- А мы ведь и Рыжика знаем. Мы иногда… подглядывали из кустов… и подслушивали. Мы не могли удержаться, это так интересно! Ты не сердишься на нас?.. Наши тоже все знают Рыжика, он однажды помог мне, позвал на помощь, когда на меня упала тяжёлая ветка.

 - Рыжик рассказывал мне, - оживилась Листинка. – Только я не поняла, как это могло случиться на поляне, откуда там взяться дереву?

- Ой, Листинка, - запищали мышата, - со стороны она выглядит, как красивая поляна, а на самом деле это кусок дремучего леса, много старых упавших деревьев. Поэтому нам, детям, не разрешают одним ходить к Волшебному источнику. А мы ходим! Ведь это так интересно!

Любознательность мышат очень нравилась Листинке. Она с удовольствием разговаривала с ними, часто вспоминая Рыжика и пересказывая его истории о городе кошек.

И в этот раз, когда семья Рыжика отправилась к водопаду, мышата, как обычно, крутились рядом с Листинкой. Незадолго до появления катера на остров прилетел аист Агрус. Лягушки здесь не водились, но и от вкусной мышки он бы не отказался. Микки и Пикки заметили его первыми и спрятались под деревце.

Рыжик ВИДИТ остров

Катер вылетел из обводного канала и приблизился к водопаду. «Ой, как красиво! Ой, смотрите – радуга!» - наперебой закричали котята. Мотор заглушили совсем рядом с островом, и Листинке было хорошо и видно и слышно всех путешественников. Она сразу догадалась, что рядом с Рыжиком сидят мама и старшая сестра Черёмушка, две одинаковые кошечки – сёстры Рыжуля и Рыжуня, маленький котёнок – Рикки, совсем недавно бывший мышонком, а Непоседа… - это, наверное, вон то странное существо со смешными висящими ушами: Листинка, естественно, никогда не видела собак. На плече у Рыжика она с трудом разглядела какого-то зверька – очень маленького и вертлявого. – «Ну, это точно Пикки!» - вспомнило деревце рассказы Рыжика о его приятеле-мышонке.

- И с такой высоты ты упал?! – одновременно и с ужасом, и с восторгом спросила собачка. – А как же ты добрался до берега?

- Да он же близко! Вот забраться действительно было трудно, видите, какой он крутой, - Рыжик махнул в сторону.

Черёмушка проследила за его лапой: НЕ БЫЛО никакого крутого берега вблизи, а БЫЛ пологий, песчаный и довольно далеко. Кошечка быстро взглянула на остальных. К счастью, все любовались водопадом и не вслушивались в слова Рыжика. Она единственная поняла – он ВИДИТ волшебный остров! Но не помнит его! Ему кажется, что это просто берег реки, на котором дедушка его нашёл.

- Надо скорее уплывать отсюда, пока не разрушилась стройная легенда, которую дедушка сочинил для всех домашних и внушил самому Рыжику, - решила Черёмушка. Но как это сделать?

- Смотрите, смотрите, Агрус разгуливает! Такой важный! – засмеялся Рыжик.

- Где, где? – никто не видел аиста.

- Ну, вот! – у Черёмушки сжалось сердце. – Сейчас начнётся…

Листинка, видя взгляды, направленные в её сторону, непроизвольно помахала ветками. Рыжик не обратил на это никакого внимания, остальные, понятно, и не увидели, но резкое движение деревца спугнуло… Агруса, и он взмыл в воздух.

Тут уж его все увидели, обрадовались, замахали лапами. И только одна Черёмушка отметила, что аист появился из НИЧЕГО.

 – «Значит, остров защищён по сторонам, а сверху защиты нет, вот откуда слова птицы – «остров, которого нет»», - заключила кошечка.

Полюбовавшись вдоволь падающей водой, путешественники отправились в сторону дома. Листинка с грустью смотрела им вслед. Братик Рыжик её не помнил, она предвидела это и обещала ему что-то придумать. Но что?

Деревце поделилось своими переживаниями с мышатами.

- Есть способ вернуть Рыжика, но ведь ему не положено здесь находиться. Взрослые не потерпят, чтобы на волшебном острове появлялся котёнок из города кошек, - подумав, сказал Пикки. – Есть предложение получше…

Микки в городе кошек

Каникулы продолжались. Всё чаще Рыжик присоединялся к Черёмушке, которая много времени проводила в зоопарке, помогая друзьям Кваки и Чёртику ухаживать за животными, либо они забегали в городской ботанический сад, где тоже их помощь не была лишней. Родные замечали, что Рыжик стал взрослее, серьёзнее. В его лапах видели книги, в основном, по биологии. А однажды – Черёмушка даже не сразу поверила своим ушам – он попросил позаниматься с ним, чтобы перескочить через класс. «Я хочу скорее окончить школу и заняться полезным делом», - пояснил он сестре.

Даже Черёмушке не открыл он свою тайну. А случилось вот что.

Как-то, через пару дней после семейной поездки к водопаду, Рыжик входил в свой двор и вдруг услышал тоненький голос из-под куста: «Рыжик, Рыжик!» Это была маленькая серенькая мышка… в юбочке из розовых цветочных лепестков.

- Ты потерялась? Тебе помочь? – спросил котик, решив, что это домашняя мышка, принадлежащая кому-то из его знакомых.

- Нет, нет, я – Микки, у меня к тебе серьёзный разговор. Где мы можем поговорить, чтобы никто нас не подслушал?

Заинтригованный Рыжик посадил мышку в карман и поднялся в свою комнату, дома в это время никого не было.

- Раз ты меня не узнал, значит, ты ничего не помнишь про остров листиний, - начала Микки.

- Остров… чего? – насторожился котёнок. – Я никогда не был ни на каком острове.

- А вот и был! Когда ты выбрался из водопада, то пять дней жил на волшебном острове, пока дедушка Тимофей не забрал тебя.

Рыжик недоверчиво слушал мышку. Он был на каком-то острове да ещё волшебном? А потом ему стёрли память? Уж очень похоже на розыгрыш.

- Ну, хорошо, допустим, что я тебе верю. И что ты хочешь от меня? – спросил он.

- Рыжик, я знаю, что остров дорог тебе, только ты это забыл. По просьбе Листинки я могу вернуть тебе память.

- А Листинка – это кто?

- Твоя сестричка, Рыжик.

- Ну, это уже слишком! Давай я отнесу тебя во двор и … привет Листинке! Нет у меня такой сестры!

Микки чуть не заплакала:

- Не получается у меня ничего. Глупая я, наверно! Пикки бы лучше всё объяснил. Что я теперь скажу Листинке?

Рыжик услышал имя «Пикки» и оживился:

- Пикки? Я дружу с одним мышонком по имени Пикки. Он однажды спас мне жизнь. Я по глупости увеличил себя с помощью волшебной палочки и выронил её. Так он сумел протиснуться под мой исполинский живот, найти палочку и расколдовать меня.

- Как интересно! – подхватила мышка. – Твой Пикки спас тебя, а ты спас меня – сестру другого Пикки!

- Я… спас тебя?! Ты шутишь? – не поверил котёнок.

- Меня прищемила тяжёлая ветка, а ты позвал моих родных на помощь. Рыжик, тебя помнят и любят на острове. Листинка очень скучает. Она прислала тебе на память свой листик.

Мышка достала из кармана плотно сложенный лист дерева.

- Моя сестричка – дерево!? - засмеялся Рыжик, разглядывая листик.

 Он никогда не видел таких листьев – больших, пушистеньких с одной стороны. Котёнок приложил его к мордочке, и вдруг, как в кино, перед ним явственно возникла картина: крутой берег возле водопада, важно шагающий аист, и… деревце, машущее ветками при полном отсутствии ветра.

- Ой, Микки, так это была она - Листинка? Это она махала ветками, когда наша семья была у водопада?

- Да, Рыжик, я это видела. Мы с Пикки в это время прятались от аиста под её ветками.

- Получается, то, что ты говоришь, это - правда?! Я был на волшебном острове?! Ой, Микки, как мне хочется всё вспомнить! Ты мне поможешь?

 Видя его загоревшиеся глаза, мышка обрадовалась:

- Узнаю прежнего Рыжика, каким ты был на острове. Давай лапу!

Микки достала из кармашка тоненькую палочку, похожую на колючку какого-то растения, и уколола лапу Рыжика.

***

- Микки! Как ты здесь оказалась? – Рыжик чуть не задушил гостью в объятиях. – Как Листинка? Это она тебя прислала? Я ведь так и не понял, почему мыши обиделись на листиний.

Микки была на седьмом небе от счастья. Она рассказывала и рассказывала котику обо всём, что произошло на волшебном острове.

- Это ведь идея Пикки, - похвасталась она, - как выбраться с волшебного острова: я незаметно забралась в сумку кота Тимофея, и вот я здесь. А ещё Пикки придумал специальный телефон. Ты сможешь разговаривать с Листинкой. Держи!

Мышка протянула котику… ту самую, знакомую колючку. Хорошо помня своё путешествие через колючие заросли, котик с опаской дотронулся до мышиной волшебной палочки.

 - А… как ею пользоваться, Микки? - спросил он.

- Очень легко. Просто скажи: Листинка, это я – Рыжик.

Рыжик, волнуясь, повторил эти слова, поднёс палочку к уху и отчётливо услышал знакомый голосок волшебного деревца!

- Листинка, Листинка! – заговорил он, растеряв вдруг все слова, которые знал. Листинка засмеялась, хорошо понимая его состояние, Микки тоже.

- Не буду вам мешать, мне пора домой, - сказала гостья. – Пикки ждёт известий от меня.

- Да он здесь, возле меня, бегает кругами, - весело отозвалась Листинка. – Мы уже поняли, что наша затея удалась, спасибо тебе, Микки. Я так рада, что Рыжик всё вспомнил. Не торопись на остров, попроси Рыжика показать город кошек, ведь интересно же.

- Нет, нет, я не хочу! – торопливо заговорила мышка. – Здесь столько кошек, это так страшно! Встречайте!

Микки достала из кармана такую же волшебную палочку и через мгновение, помахав Рыжику лапкой, исчезла. И в ту же минуту она очутилась на острове, возле Листинки, и котёнок услышал её обеспокоенный голосок по волшебному телефону:

- Рыжик, я забыла тебя предупредить, чтобы ты не пытался использовать эту палочку для чего-то, кроме телефонных разговоров. Пикки настроил ее, как мог, не обращаясь к взрослым, но он не во всём разбирается. Будь осторожен сам и прячь палочку от других.

Рыжику опять вспомнилось его не слишком приятное «общение» с колючими волшебными кустами, и он абсолютно искренне пообещал своим друзьям беречь «телефон» и беречься самому. И обещание он выполнил: ни одна душа так и не узнала, что друзья с острова листиний вернули Рыжику память и подарили мышиную волшебную палочку.

 А вот в Старый город он всё-таки не удержался, сбегал. После возвращения памяти он сразу же вспомнил и Долгохвоста, и остальных мышей, по воле злого случая попавших на враждебный им остров и героически боровшихся за жизнь. Поздоровевшие и повеселевшие мыши с некоторым удивлением встретили рыжего котёнка из города кошек, интересующегося их приключениями. Они так никогда и не узнали, кому были обязаны своим спасением.

Так закончилось очередное приключение Рыжика. Неудивительно, что после острова листиний у него появилась новая «мечта всей его жизни» - стать Хранителем. Но зная Рыжика, вряд ли кто-то усомнится, что мечта эта далеко не последняя. Жизнь продолжается! А с ней и новые приключения, и новые мечты!

Прочитано 198 раз
Поделившись с друзьями, Вы помогаете нашему движению "Мы - Дети книги!"

Детский календарь

Десерт-Акция. Поэзия

Наталия Волкова: Вдохновляет жизнь...

14.06.2018
Наталия Волкова: "Вдохновляет жизнь..."

Подготовил Рустам Карапетьян На днях Красноярск в рамках ежегодной программы "Лето с книг...

Десерт-Акция. Проза

Галине Лебедевой - 80 лет

14 Июнь 2018
Галине Лебедевой - 80 лет

Писательнице Галине Владимировне Лебедевой в этом году исполнилось бы 80 лет. Наверное, нет в ...

Официальный портал Международного творческого объединения детских авторов " Дети Книги " © 2008
Все материалы опубликованные на портале "Дети книги" защищены авторским правом. Любые перепечатки только после согласования с администрацией и при условии ссылки на данный ресурс.
Логотип МТО ДА - автор Валентина Черняева, Логотип "Дети книги" - автор Елена Арсенина
 
Яндекс.Метрика