Авторы о себе

Ай, браво!

Последние новости

ЛОНГ-ЛИСТ конкурса рассказов о детях-инвалидах В каждом человеке -...

Автор:Татьяна Шипошина. * Главный литературный редактор МТО ДА
от 20 Январь 2018
ЛОНГ-ЛИСТ конкурса рассказов о детях-инвалидах "В каждом человеке - солнце"

№122 АЛЁНКА И ПОВАРЕННАЯ КНИГА.

Автор  Опубликовано в Новая сказка-2017 Среда, 06 Сентябрь 2017 10:57

                                         АЛЁНКА И ПОВАРЕННАЯ КНИГА.

Глава 1. СВЕРЧКИ С КОРИЦЕЙ.

Тот странный день, а точнее день накануне того самого странного дня, о котором и пойдет речь, начался совсем не странно, а скорее совсем обычно. И ничто не предвещало всех тех необычных событий, которые, в конце концов, произошли с Алёнкой.

В тот день Алёнка, едва проснувшись, вскочила с кровати и бросилась к окну. Она юркнула за тюль и прижалась носом к стеклу. С неба неторопливо падали толстые пушистые снежинки. Они лениво подлетали к подоконнику, прижавшись друг к другу, опускались на него маленькими круглыми сугробами, и подоконник становился  похожим на противень, заставленный безе. 

Алёнка по привычке посмотрела в сторону леса. И вместо леса уткнулась в дом. Алёнка вздохнула: она никак не могла привыкнуть к тому, что теперь вид на лес загораживал настоящий небоскреб. Раньше их трехэтажный кирпичный домик был последним на улице, и после него, сразу за двором, начинался старый лесопарк. Алёнка  каждое утро, когда, конечно, не просыпала в школу, обязательно подбегала к окну и проверяла, как там лес. Но в июле в их двор приехали экскаваторы, и началась большая стройка. Новый пятнадцатиэтажный дом вырос как гриб после дождя. Причем папа утверждал, что это, несомненно, бледная поганка.

Хотя на самом деле все было не так уж плохо: вместе с новым домом во дворе появилась прямо таки целая толпа новых детей. А вместе с новыми детьми появились и новые родители. И вот эти-то самые родители и залили на днях футбольное поле у них во дворе.

Алёнка перевела взгляд на поле. Понять, застыл ли уже лед, было невозможно: все поле запорошило снегом. Надо скорее завтракать и бежать проверять.

Алёнка наскоро оделась, выскочила в коридор и сразу же столкнулась с мамой.

- Алёночка! Проснулась? – прощебетала мама. - Котенок, присмотри, пожалуйста, за кашей, а  я помогу папе доклад найти. На вот,  насыпь в кашу,- мама протянула мензурку с сахаром, - здесь  ровно десть целых семнадцать сотых граммов сахара, как по рецепту.

-Только бабушкин крем от радикулита не трогай! -  крикнула она вдогонку.

Алёнка вошла на кухню. На плите глухо булькали две эмалированные кастрюльки: белая и желтая. Из обеих кастрюлек торчали длинные термометры.

Алёнка приподняла крышку правой кастрюльки. Внутри булькала неприятная серая жижа. Алёнка вздрогнула, вернула крышку на место и  открыла вторую кастрюлю. Кастрюля в ответ надула огромный белый пузырь.  Пузырь дорос до края кастрюли и лопнул с глухим хлопком. По внешней стороне кастрюли покатилась широкая вязкая струйка. Она докатилась до нарисованного кота и залепила ему правый глаз. Кот сразу же стал похож на бравого пирата. Алёнка прикрыла кастрюлю и озабоченно вздохнула: да, так как-то даже сразу и не сообразишь, кто из них каша.

- Надеюсь, это ничего сильно опасного, - прошептала Алёнка и кончиком чайной ложкой зачерпнула немного серой жижи.

Глубоко вздохнув, она зажмурилась, отправила содержимое в рот и сразу же скакнула в сторону кухонной раковины.

- Ну, и гадость! Что же это бабушка за крем готовит?!- фыркнула она, отчаянно отплевываясь.

 Содержимое второй кастрюльки тоже нельзя было назвать вкусным, но по крайней мере оно не вызывало желания срочно прополоскать рот.

Алёнка вытащила из кастрюли термометр, засучила рукава, взяла столовую ложку и взмахнула ей, как дирижерской палочкой.

-Итак, приступим к операции «спаси кашу»!

-Щепотка соли, горстка сахара, немного корицы... Хм, что-то густовато, еще молока... Так, порядок... Теперь масло, еще немного сахара,  нет, белый не подойдет, берем коричневый, изюм, теперь орешки, нет, не эти, добавим вот этих... - мурлыкала под нос Алёнка, а ее руки в это время с молниеносной быстротой доставали, насыпали, наливали и перемешивали.

- И как ты это делаешь? - в дверях кухни появилась мама. Она встала, прижавшись к косяку, и с восхищением посмотрела на дочку.- В такие минуты мне кажется, что я родила осьминожку. Никогда не понимала, как людям удается так готовить.

- Прошу к столу!- Алёнка выдернула из-под лежащего на микроволновке вороха бумаг прихватку, сняла с огня кашу и водрузила ее в центре стола.

- М-м-м... Какой аромат, - протянула мама. - Ой, а чего это она белая?!

- Потому что это манка,- пожала плечами Алёнка.

- Доброе утро!- на кухню вошла бабушка.- Какие ароматы! Чувствую, сегодня мы превзойдем шедевр «сосиски сырные с сыром колбасным».

Она поправила выпавшую  шпильку и направилась к булькающей кастрюле.

-Странно, что получилась манка,- продолжала тем временем мама.- Клала-то я гречку. Это же невозможно, у них же совсем разный белковый состав, да и ...

Что за  «да и» Алёнка так и не узнала, потому что их научная беседа была резко прервана душераздирающим бабушкиным криком:

-Мой крэм из бивней мамонта с сушеными сверчками! Где он?!

- Какой ужас!- прошептала Алёнка, заглядывая в кастрюлю со своим шедевром.

-Кажется это оно... – хрипло отозвалась мама из-за плеча. - А крему этому корица не помешает?

Бабушка подняла на лоб очки и с недоверием установилась в кастрюлю с хитро улыбающимся одноглазым котом.

- Просто поразительно, что можно сделать из сверчков. Были такие ароматы! – бабушка глубоко вздохнула. – Хотя, постойте: мне кажется, аромат уже не тот.

Алёнка тоже потянула носом.

- Правда, как будто гарью немного отдает...

- Что вы тут так кричите?- на кухню вошёл папа.- Алиса, ты так и не нашла наш докла-а-а-а!

Переворачивая по дороге табуретку, папа бросился к плите.

Алёнка обернулась и застыла от ужаса. Лежавшие на микроволновке листы плавно сползали прямо на непогашенный ею огонь, один за другим исчезая в голубом пламени. Так, вот, где лежал доклад!

Глава 2. ГУМАНОИДЫ И ХРОМОЙ ПИНГВИН.

Алёнка вышла на улицу. Во дворе было пусто, и только на лавочке около заметенной снегом цветочной клумбы сидел старичок с грустными добрыми глазами. Старичок был одет в длинное старомодное пальто с пушистым меховым воротником и старую вязаную спортивную шапочку, которая торчала так, как будто под ней сидела, по меньшей мере, морская свинка. Рядом с ним на скамейке сидел дворовый кот Васька.

Алёнка уже видела дедушку пару раз, и каждый раз ей было почему-то страшно жаль этого одинокого старичка.

Алёнка вытянула шею и громко поздоровалась,  стараясь, чтобы ее голос звучал как можно приветливее.

Старичок грустно улыбнулся и, встав со скамейки, направился в сторону дома. Он шел, мерно покачивая головой из стороны в сторону, как будто в него был встроен хронометр. Кот Васька лениво потянулся, спрыгнул со скамейки и, окинув Алёнку презрительным взглядом, побежал вслед за старичком. Они дошли до дома и скрылись в соседнем с Алёнкиным подъезде.

«Наверное, приехал к кому-нибудь. Раньше его не было в нашем дворе. Наверное, у него тоже утром что-то не заладилось, вот он и вышел погулять. Такой же несчастный и одинокий, как и я», - с грустью подумала Алёнка.

Она была в прескверном настроении.

Надо же было так напортачить: за каких-то пятнадцать минут испортить крем от радикулита, сжечь доклад и переварить гречку. Хотя гречка все же не в счет: ее все равно было не спасти.

В итоге родители спешно уехали в свой НИИ «Экспериментальной химии» переписывать доклад, а бабушка умчалась к своей коллеге из НИИ «Нетрадиционных методов лечения», которая обещала одолжить ей двести граммов порошка из бивней мамонта.

«Интересно, где  она его берет, эта бабушкина Таисия Порфирьевна?- подумала Алёнка.- Где, интересно, в наше время можно взять бивень мамонта. Если у тебя, конечно, нет машины времени. А, может, у нее есть. И она раз в неделю, сажем, по четвергам переносится в доисторические времена, переодевается там в шкуры и носится с дубинкой за мамонтами».

Алёнка представила интеллигентную  Таисию Порфирьевну в костюме неандертальца и хихикнула.

В ответ откуда-то сбоку до нее явно донесся тихий шепот. Алёнка остановилась и посмотрела по сторонам. Никого не было. Она пожала плечами и двинулась дальше. Но не успела она сделать и трех шагов, как шепот повторился. Алёнка вздрогнула. Голоса явно доносились из детского деревянного домика. Домик был старым. Краска на нем изрядно облупилась, у деревянного мухомора при входе наполовину отвалилась шляпка, а у крыши в прошлом году сгнила одна доска, но Алёнка все равно просто не представляла двора без этого домика. Где, если не здесь, можно спрятаться от палящего солнца или дождя? Где тогда прятаться во время игры в прятки? Где играть в магазин и кассу?

Алёнка на цыпочках подошла к домику. Наверное, кто-то из новых детей спрятался там и теперь шепчется.

Она заглянула внутрь. В домике никого не было. Алёнка обошла домик вокруг и заглянула в одно из окон. Снова никого.

Девочка пожала плечами: «Показалось, наверное».

И только она так подумала, как домик озарила короткая вспышка света. Выглядело это так, как будто кто-то на миг зажег в домике свое личное солнце. Алёнка отпрянула и, не отрывая взгляда от домика, попятилась назад.

«Что за чертовщина сегодня во дворе? Хоть бы кто-нибудь вышел на улицу», – прошептала она, с надеждой озираясь по сторонам.

Алёнка пятилась и пятилась, пока не дошла до чего-то скользкого. Ноги разъехались, и Алёнка приземлилась на твердый лед.

-Ай! – взвизгнула она и посмотрела по сторонам. Она и не заметила, как дошла до футбольного поля.

Алёнка переползла на колени и ласково погладила гладкий блестящий лёд.

- Ну, наконец, лед застыл. Не зря мы, девочки, коньки взяли,- раздался тонкий голосок над головой.

Алёнка подняла голову. Голосок принадлежал Ариадне из дома напротив.

«И откуда она только взялась, - с досадой подумала Алёнка. – Только что во дворе никого не было. С парашютом она, что ли, спустилась. Ну, почему всегда так: стоит упасть, как тут же кто-нибудь оказывается рядом!»

- Застыл, - кивнула головой Алёнка.

Она попыталась встать, но тут же шлёпнулась снова.

Стоявшие за Ариадной Маша, Света и еще какая-то незнакомая девочка дружно захихикали.

-Давай помогу,- Ариадна красивым жестом откинула на спину длинную белую косу и протянула руку.

Алёнка схватилась за маленькую ладошку в светло-розовой перчатке и встала на ноги.

- Ты кататься не будешь?- спросила Ариадна.

- Я... Э-э-э...  Вообще-то я собиралась.

- А коньки чего тогда не взяла?- спросила Маша, и девочки снова прыснули от смеха.

- Лёд пробуряла, то есть проверяла,- окончательно смутилась Алёнка и поспешила в сторону своего маленького трехэтажного дома.

Алёнка влетела на третий этаж, забежала в квартиру и плюхнулась на пуфик.

- Нельзя все время стесняться!- строго сказала она самой себе.- Так ты никогда друзей не найдешь. Так и будешь гулять во дворе с трехлетней Лизой.

Из комнаты неторопливо вышла кошка Маргоша.

- Мяу?- спросила она.

- Да, я не тебе,- отмахнулась Алёнка.

- Мяу?- снова спросила Маргоша и удивленно посмотрела по сторонам.

-Это я себе.

Маргоша задумчиво посмотрела на девочку и плавной походкой прошествовала на кухню.

Алёнка рывком открыла стенной шкаф. С верхней полки упал батон белого хлеба.

Алёнка усмехнулась:

«Ну, надо же позавчера его всей семьей искали, а он лежит тут и молчит. Ох, уж этот папа, перед конференциями он становиться, наверное, самым рассеянным человеком на свете!».

Алёнка стащила с полки почти новенькие коньки.

- Ничего, сейчас как выйду на лед - сразу все ахнут!

Маргоша высунула голову из кухни.

- Да, я не тебе,- снова махнула рукой Алёнка.

Она быстро пихнула коньки в висящую на крючке спортивную сумку и выбежала из квартиры.

Алёнка стрелой  преодолела расстояние от подъезда до футбольного поля и резко остановилась, замерев от ужаса.

Картина, открывшаяся ее взору, была просто пугающей. Нет, девчонки из нового дома не выдалбливали во льду лунки, не разводили костров и даже  не катали по льду зазевавшихся снегирей.

Нет, они катались. Как и положено на катке, они катались на самых обыкновенных фигурных коньках. Но делали это они совершенно необыкновенно. Казалось, что вместо тонких отточенных лезвий у девочек на ногах были одеты чешки ну, или кроссовки, так легко и ловко они двигались по льду.

Вот, Маша со Светой резко развернулись и, взявшись за руки, поехали задом, вот, незнакомая девочка сделала ласточку.  Вот... Ого! Ариадна выехала в центр катка, за спиной схватила правой рукой левый конек и закружилась вокруг собственной оси.

Алёнка стянула с головы шапку и прижала ее к груди. Оказывается, в наши дни умение ехать по прямой и элегантно тормозить щеками о сугроб в девять лет уже достижениями не считается. А ведь она так гордились, когда в прошлом году научилась-таки держаться на льду и впервые смогла доехать до противоположного  края катка.

«Ну, я пошла, как-нибудь до следующей зимы», - подумала Алёнка  и осторожно сделала шаг назад, стараясь не хрустеть снегом.

Но в тот момент, когда Алёнка занесла ногу для второго шага, Ариадна закончила вращение. Она остановилась и улыбнулась прямо-таки голливудской    улыбкой:

-Алёнка, ну, что же ты там стоишь? Иди к нам, покатаемся вместе. Можем устроить показательные выступления. Давай скорей, а то я через полчаса на занятия по японскому убегаю.

«Она еще и японский знает! – ахнула в мыслях Алёнка. - А может, она вообще не человек, а гуманоид какой-нибудь. А что? Все бывает. Такой симпатичный гуманоид в розовых перчаточках. И подружки ее тоже. А может это не лицо, а маска какая-нибудь, которая снимается, стоит только… стоит только….  – Алёнка внимательно посмотрела на летающих по льду девочек. – Стоит только дернуть за косичку! Вот поэтому у всех четверых косы».

-Коньки натягивай и иди к нам скорей! – донеслось с катка.

Алёнка обреченно кивнула и, чувствуя, как лицо от стыда покрывается красными пятнами, начала натягивать коньки.

Справившись с коньками, Алёнка сделала два шага вперед,  ступила одной ногой на лед и, оттолкнувшись от снега, и выехала в центр катка. Здесь Алёнка остановилась, пытаясь восстановить сбившееся дыхание:

«Пока все идет по плану. Вот уже как две секунды на катке, а никто еще так и не понял, что я совершенно не умею кататься. По современным меркам, конечно».

-Ты что делаешь? – вскинула брови незнакомая девочка, останавливаясь около Алёнки.

-Э-э-э… Лёд пробую, - Алёнка слегка топнула коньком по льду. - Ну, да. Я так всегда делаю. Все спортсмены так делают, - Алёнка старалась, чтобы ее голос звучал как можно увереннее.

Проезжающие мимо Маша и Света тоненько захихикали.

-А тебя как зовут? – спросила Алёнка.

-Ну, допустим, Катя.

-Ты в новом доме живешь?

-Ну, допустим, да.

А в каком классе учишься?

-Ну, допустим, в третьем.

И «Ну, допустим», укатила прочь.

-Здорово держишься на коньках, - прощебетала Ариадна, резко останавливаясь у Алёнки.

-Э-э-э… Да… Я немного занималась фигурным катанием, - невесть зачем соврала Алёнка.

-Вот здорово, настоящий спортсмен в наших рядах! – радостно воскликнула Ариадна. – А мы здесь все самоучки. Будет теперь, у кого учиться!

Алёнка тут же пожалела о сказанном.

-Я… Да, я…  Да, какая я спорт… - начала Алёнка.

-Ой, девочки! Я придумала! – перебила ее Ариадна, от радости подпрыгивая на коньках.- Давайте устроим соревнование: кто лучше всех и интереснее сделает ласточку. У нас по три попытки. Чур, судить по-честному, а не кто, с кем дружит, - тут Ариадна многозначительно посмотрела на Машу и Свету. – Начинаем прямо отсюда.

Девочки выстроились в очередь, и соревнования начались. Алёнка встала последней, отчаянно проклиная себя за трусость и вранье. Ну, что ей мешало сразу сказать этим девочкам-гуманоидам, что она не умеет кататься, что она вообще имеет по физкультуре твердую тройку!  Зачем нужно было врать про какие-то там занятия фигурным катанием?! Вот сейчас подойдет ее очередь, и все увидят вместо ласточки в лучшем случае хромого пингвина.

Девочки катались одна лучше другой. Маша, Света, Катя… И, наконец, Ариадна. Ее ласточка была, несомненно, лучше всех.

Алёнка глубоко вздохнула: вот, и ее очередь.

«Теперь меня спасет только чудо,- подумала она, чувствуя, как от страха сжимается живот. - Чудо, где же ты?»

Алёнка зажмурилась.

В фильмах на этом моменте обязательно происходило что-нибудь, что немедленно спасало главную героиню от неминуемого позора.

И оказалось, что фильмы не врут.

-Смотрите! Новые жильцы! – истошно заорала Маша.

И вправду, во двор въехал синий грузовик с белой надписью «Берем, везем, но не кидаем». Грузовик, скрипнул шинами и остановился около второго подъезда нового дома.

-Да-да! Новые жильцы! – подхватила Света.

-Ой! Как интересно! – Ариадна захлопала в ладоши. – Побежали смотреть.

Девочки в одну секунду доехали до тропинки, протоптанной к катку, выскочили на нее и прямо на коньках бодро посеменили друг за другом по направлению к грузовику.

Алёнка добралась от тропинки, подняла со снега сумку для коньков, в которой теперь лежали такие удобные сапожки, и, неуклюже переваливаясь, поспешила за всеми.

«Сейчас остальных догоню, и прямо там, на бордюрчике переоденусь. Давай, Алёнка, а то ты так всех подруг проспишь. Так и будешь до старости с трехлетней Лизой гулять», - Алёнка живо представила, как она совсем старенькая, с седым пучком на голове и с палочкой, резво прыгает с трехлетней Лизой через резиночку, и ускорила шаг.

«Фу, добралась», -  прошептала Алёнка, становясь в шеренгу девчонок.

Глава 3. СЛАВА КАСТРЮЛЬКИН.

Грузовик стоял, широко распахнув двери от удивления, и с интересом озирался по сторонам большими круглыми фарами. Алёнка едва заметно склонила голову в приветственном жесте. В ответ на это грузовик выплюнул из кузова диван.

Алёнка улыбнулась.

«Это все, сударь, что вы можете мне предложить?» - одними губами спросила она.

Оказалось, что нет. Грузовик мог еще предложить  маленькую старушку с зеленой сумочкой в руках. Старушка выглянула из кузова и присела, собираясь прыгать вниз. Она непременно приземлилась бы на стоящий около грузовика диван, если бы ее не остановил звонкий мальчишеский голос:

-Бабушка! Ну, куда же ты? Подожди минутку, я помогу тебе спуститься!

В дверях появился мальчик.

На нем был надет серебристый зимний костюм с большим красным крестом на спине. Увидев девчонок, мальчик широко улыбнулся и водрузил на голову такую же серебристую шапку.

Алёнка широко раскрыла глаза от изумления:

«На нем доспехи. Это рыцарь. Настоящий рыцарь на нашей Каштановой улице! Неужели все это происходит со мной!»

«Рыцарь» ловко спрыгнул из пасти грузовика и воскликнул:

-Прошу, сударыня! Я жду Вас!

 Старушка протянула рыцарю руку и, весело хихикая, спрыгнула на асфальт.

-Ну вот, и добрались. Ну, и натряслась же я.  Зря мы решили в фургоне ехать. Надо было вместе с родителями садиться в легковушку. Пойду в квартиру погреюсь, - и старушка посеменила в сторону подъезда. – И ты приходи! – крикнула она вдогонку.

-Хорошо! Не волнуйся, бабушка! – «рыцарь» проводил старушку взглядом и повернулся к девчонкам.

-Здравствуйте! Меня зовут Слава Кастрюлькин, - представился он.

Маша и Света тоненько захихикали.

-Ну, а я допустим,  Катя, а это Маша, Света, Алёнка и Ариадна, - представила всех Катя.

Очень рад знакомству! – кивнул мальчик. – Я тут теперь буду жить. Надеюсь, еще не один раз увидимся.

-А ты кататься на коньках  умеешь? – спросила Катя. – А то у нас тут каток во дворе.

-Я люблю кататься на коньках, - кивнул мальчик.

-У меня потрясающая идея! – воскликнула Ариадна. – Раньше это сделать было нельзя. А теперь в нашей команде есть мальчик, так  что должно получиться. У тебя же есть что-нибудь черное? – спросила она Славу и, не дожидаясь ответа, затараторила дальше: - Мы поставим балет на льду. Балет «Лебединое озеро». Я просто с ума схожу по этому балету. Мы с мамой ходили на него раз сто. Слава, конечно, будет черным лебедем, а кто-нибудь из нас – белым. Остальные могут быть маленькими лебедятами.

Маша, Света и Катя радостно закивали.

-Точно! – подхватила Маша. – Осталось назначить день репетиции. Может, во вторник?

-Во вторник у меня не получиться, - Ариадна озабоченно нахмурилась. – Во вторник у меня арфа и занятия в художественной школе. А может, прямо завтра вечером? Скажем часов в семь. Да, точно, с семи до восьми, у меня как раз свободное время после японского.

Алёнка вытаращила глаза на Ариадну:

«Она точно гуманоид с какой-нибудь Альфа-центавры. Коньки, японский, рисование и арфа? Так не бывает. Таких идеальных людей просто не существует! А вдруг эти гуманоиды и вправду захватят мир? Интересно, а что они будут делать с такими неумехами, как я? Съедят? Нет-нет, я не согласна, они же меня даже приготовить толком не смогут».

-Алёнка! Ты слышишь? – донесся до нее Машин голос. - Тебе завтра вечером удобно?

-Ты же у нас единственная профессиональная спортсменка, - подхватила Света.

 Алёнка вздрогнула и выронила сумку. Из сумки выскочили сиреневые сапожки тридцать третьего размера и … начатый батон колбасного сыра. Батон подпрыгнул на бордюре и резво покатился по тротуару.

Маша и Света дружно захохотали.

«Ох, уж этот папа! Что про меня теперь подумает Слава!», - ужаснулась Алёнка.

Она прыгнула за батоном на асфальт. Задорно звякнули тонкие лезвия, и Алёнка в ту же секунду упала на колени.

Колбасный сыр продолжал свой побег.

«Чтоб ты под землю провалился!» - зло подумала Алёнка, провожая его взглядом. Может, ее проклятие и подействовало, если бы не Слава. Он в один прыжок догнал сыр и протянул его Алёнке.

-Возьми, пожалуйста. Я, кстати, тоже люблю колбасный сыр, правда, я делаю с ним бутерброды.

Алёнка неимоверным усилием поставила себя на тонкие лезвия и резко выпрямилась. В то же мгновение она почувствовала, как что-то твердое ударило ее по затылку, тихонечко хрустнув.

-А-а-а! – закричал Слава, хватаясь за окровавленный нос.- Ну, я пойду, пожалуй.

Твердым похрустывающим предметом оказался нос склонившегося над ней Славы.

Глава 4. ЩЕЛКУНЧИК-ПЕРЕРОСТОК.

Алёнка сидела в своей комнате и, не отрываясь, смотрела на шкаф. С тем же успехом она сейчас могла смотреть и на картину «Три богатыря», и на возникновение сверхновой звезды. Перед глазами Алёнки все равно стоял Слава Кастрюлькин.

-Он рыцарь! Нет, он принц! – наконец, подала голос Алёнка.

В комнату беззвучно вошла Маргоша.

-Точно, это настоящий принц из сказки!- продолжила она.

Маргоша с сомнением посмотрела на деревянный шкаф: «Принц?! Это старье? Бедная девочка!»

Алёнка оторвалась от созерцания шкафа.

-Маргоша, как думаешь, из какой он сказки?

Маргоша оценивающе посмотрела на шкаф: «Щелкунчик-переросток?!»

-Мяу-а!- озвучила свою мысль Маргоша.

-Точно! Из «Золушки»!- кивнула головой Алёнка.

Маргоша посмотрела на девочку с сочувствием: бедняжке совсем не дается кошачий.

- Интересно, что он сейчас делает?  - спросила Алёнка, снова переводя взгляд на шкаф.

«Стоит пылиться», - подумала Маргоша и зевнула: эта странная беседа определенно начала ее утомлять.

Аленка поднялась с дивана, распахнула правую дверцу шкафа и встала перед закрепленным на дверце зеркалом. Из зеркала на Алёнку смотрела довольно пухлая зеленоглазая девочка с носом-картошкой и торчащими в разные стороны короткими кудрявыми волосами.

Алёнка тяжело вздохнула:

- Ну, о каком принципе можно мечтать с такой внешностью! Ну, что это за нос: это же пирожное «Картошка», а не нос! А волосы!- Алёнка двумя пальцами подняла непослушную каштановую кудряшку.- Это не волосы, а лапша быстрого приготовления, причем отварная. Про фигуру я вообще молчу. Я похожа на пирожное «Воздушное», только на ножках.

Алёнка почувствовала, как в носу у нее защекотало. Она обиженно выпятила нижнюю губу и плюхнулась обратно на диван. Маргоша уселась рядом.

- Ну, скажи, ну за что такая несправедливость?- сквозь слезы обратилась Алёнка к кошке.- Кому-то и лицо, и фигура, и мозги, да такие, что даже японский учить можно, а мне ничего. Ну,  какому принцу я такая нужна?!

Алёнка громко шмыгнула носом. Маргоша положила голову хозяйке на колени и тихонько заурчала. Ей было искренне жаль в этот момент, что она не принц. Уж ей-то Алёнка точно нужна!

- А имя!- Алёнка схватила с дивана подушку в форме дельфина и запустила ей в шкаф.- Это надо же придумать такое: Алёнка Мармеладова! И о чем эти родители вообще думали! Бывают же нормальные имена. Ариадна, например. С таким именем только олимпиады выигрывать и медали получать! А если объявят, что на пьедестал приглашается Мармеладова Алёнка, все подумают, что это такой конкурс кондитерских фабрик, и сейчас не девочка выйдет, а килограмм шоколадных конфет выкатится.

На Маргошину голову посыпался град теплых капель. Маргоша отодвинулась и сочувственно посмотрела на хозяйку. Девочка рыдала навзрыд. С этим срочно надо было что-то делать. Маргоша знала только одно верное средство, способное поднять хозяйке настроение.

Она спрыгнул с дивана и побежала на кухню.. Там она легким движением лапы выдвинула ящик и вытащили старый блокнот в бордовой  кожаной обложке. Маргоша схватила находку зубами и проволока ее обратно к Алёнке.

В дверях кухни Маргоша остановилась и посмотрела в окно.  Целый день ее преследовало странное ощущение, что за ней наблюдают. Маргоша страшно боялась увидеть в окне наглую морду соседской Муськи. Увидит ее с ношей в зубах, растрезвонит на весь район, потом каждая белка будет ее Тузиком дразнить. К счастью, опасения Маргоши не оправдались.

Она доволокла блокнот до комнаты и положила у Алёнкиных ног.

Алёнка шмыгнула носом, стерла рукавом дорожки слёз, подняла с пола блокнот и начала неспешно перелистывать старые исписанные страницы.

Алёнка знала весь блокнот почти наизусть. Сначала шли рецепты супов, потом вторых блюд, затем гарниров. Но самыми любимыми были последние тридцать страниц- рецепты десертов: пирожные, торты, муссы, суфле и пудинги. Алёнка казалось, что сами страницы источают ароматы корицы, ванили и шоколада. Последние две страницы были порваны. На оставшихся клочках было написано:

 Торт "Шоколадный м

1. Мука- 5

2. Яйца-10 ш

3. Масло

4. Шокола

Второй клочок был еще менее информативным:

 Пирожное «Лебеди в пр

1. Яйца-

2. Саха

Алёнка провела пальцами по неровным кромкам листов. Дорого бы она отдала, чтобы иметь возможность прочитать эти рецепты целиком. Наверняка, это что-то просто потрясающее.

Аленка нашла этот блокнот год назад в деревянном домике во дворе, и с тех пор ей открылся волшебный мир кулинарии. Алёнка вздохнула: жаль, что блокнот не попался ей раньше, пока какие-то малыши не успели выдернуть последние две страницы. И какой растяпа мог потерять такую поваренную книгу!

Алёнка вернулась на пять страниц в начало. Пожалуй, это подойдет к ее настроению: торт «Зима».

Алёнка доплелась до кухни, открыла шкафчик со всевозможными сладкими ингредиентами, достала кухонные весы, взмахнула столовой ложкой, и кулинарный оркестр начал свой концерт.

В большую металлическую плошку полетели мука, яйца, сахар, ваниль, разрыхлитель. Алёнкины руки мелькали в воздухе так быстро, что создавалось впечатление, будто на кухне царствует сороконожка.

Через два часа шедевр был готов.  Это был трехярусный белоснежный торт. С каждого яруса свисали прозрачные леденцовые сосульки. Венчала торт зеленая марципановая елочка, как снегом, припорошенная кокосовой стружкой.

Алёнка сделала шаг назад и с удовольствием посмотрела на свое творение. От уныния не осталось и следа. Теперь Алёнка была, как никогда, уверена в своих силах: если ей удалось создать торт по такому сложному рецепту, то уж с фигурным катанием она разберется в два счета! Надо только тренироваться, а для этого надо просто прогулять завтра школу и хор. А торт поможет в разговоре с родителями.

Глава 5. ПОДЪЕЗДНЫЕ ПРЯТКИ.

- Об этом не может быть и речи! - мама взяла в рот очередной кусок торта, на несколько секунд прикрыла глаза от удовольствия и продолжила:- Об этом не может быть и речи! Ты послушай сама себя, что ты говоришь: «Я завтра не пойду ни в школу, ни на хор, чтобы покататься на катке».  Родная, у тебя же целая зима впереди.

- Ну, я же говорила, я не просто так, а потому что хочу научиться кататься и быть, как лебедь!

 Алёнка тяжело вздохнула: «Ну, почему взрослые такие бестолковые».

- Подожди, я не понял, ты хочешь  стать  похожей на толстую птицу с маленькой головой, непомерно длинной шеей и короткими ножками?- уточнил папа, возвращаясь с далекой звезды, в которой он пребывал весь ужин.

- Лапками, а не ножками,- автоматически поправила сына бабушка.

- Да нет же, я хочу научиться кататься как балерина!- Алёнка чувствовала, что еще секунда, и она закипит, как самовар.

- В пуантах?!- снова брякнул невпопад папа.

Алёнка обреченно вздохнула и обернулась к женской половине семьи. Папа снова погрузился в чтение журнала «Хроматомассспектрометрия и жизнь».

- Балет- это, конечно здорово, но пропускать из-за него школу,- мама с сомнением покачала головой.-  Третий класс- это основа фундаментальных знаний.

- Ты про первый и второй класс говорила то же самое!

- Вся начальная школа- это основа фундаментальных знаний,- вступилась за невестку бабушка.

-Что же мне теперь четыре года на каток не ходить?!

-Почему же, ходить, но по выходным или вечером,- мама была неумолима.

- Тогда я прогуляю хор.

- Ну, уж нет!- воскликнула бабушка. -У тебя важная партия, а ты вдруг раз и не придешь. У вас же концерт на носу, ты говорила.  Мы с Таисией Порфирьевной точно придем.

- Бабушка, ну, какая партия! Я стою в самом конце, и петь мне сказали тихонько. У меня же нет ни слуха, ни голоса! Не понимаю, зачем вообще ходить на этот хор!- воскликнула Алёнка и со злость откусила леденцовую сосульку.

- Вот потому и нет слуха, что ты вместо хора на катки бегаешь,- возразила бабушка.

- И вообще, завтра минус пятнадцать с половиной градусов. Сама подумай, о каких катках- лебедях вообще можно говорить,- подытожил мама.

-Конечно, все лебеди еще месяца два назад на юг улетели,- оторвался от чтения папа.

- Да, и зачем  тебе вообще эти тренировки, ты и без них вылитая балерина!- проворковала мама и ласково погладила дочку по щеке.

-Да, и напомни, чтобы я тебе перед сном дала микстуру из крыльев муравьиного льва. Отлично действует на голосовые связки, - добавила бабушка, запихивая в рот очередной кусок торта.

Алёнка откусила марципановую елочку и решительно откинула со лба непослушные пряди: что ж, если от родителей толку нет, придется переходить к плану Б.

План Б заключался в следующем: после того как все заснут, Алёнка собиралась тихонько выйти из дома, добежать до катка и тренироваться или до рассвета, или до упадка сил. Это уж, как пойдет.

Первая часть плана прошла как по маслу. За полчаса до полуночи Алёнка на цыпочках вышла из своей комнаты, открыла входную дверь и выскользнула на лестницу.

 И тут все пошло кувырком. Причем виноват в этом был вовсе не план Б, и даже не Алёнкина неуклюжесть, а соседская кошка Муська.

У Муськи была одна очень скверная привычка - по ночам она рылась в мусорном ведре. Ее хозяйка Марья Ивановна поначалу пыталась бороться с этим: прикрывала мусорные ведро пакетом, расставляла вокруг него водные ловушки, грозила любимице тапком- ничего не помогало. В конце концов, старушка стала просто выставлять мусорное ведро перед сном на лестницу, а чтобы соседи не обвинили ее потом в появлении тараканов, делала это Марья Ивановна поздно вечером и потихоньку, так что о стоящем прямо на ступеньках мусором ведре никто из жильцов не знал. Не знала о нем и Алёнка.

Алёнка вышла на темную лестницу, беззвучно закрыла за собой дверь и чертыхнулась: ну надо же, как назло, перегорела лампочка. Ночь была безлунная, и на лестнице царил абсолютный мрак.

Прижав к груди сумку с коньками, Алёнка по стенке добралась до лестницы, нащупала ногой первую ступеньку и начала спускаться. Раз ступенька, два... На третьей ступеньке ее нога уткнулась в препятствие. Препятствие качнулось и, не удержавшись, задорно поскакало вниз по ступенькам, выплевывая мусор и оглушительно громыхая. На площадке между третьим и вторым этажом из мусорного ведра выскочили консервные банки из-под сгущенки, без которой Марья Ивановна просто не могла жить. Выпрыгнув из ведра, банки устремились в погоню за ведром. Создавалось впечатление, что в подъезде завелся сумасшедший кузнец.

Алёнка глубоко вздохнула и зажмурилась. Почему-то в критических ситуациях такой способ успокоения действовал на нее безотказно. Когда Алёнка снова распахнула глаза, она точно знала, что делать. Она молнией взлетела на пять ступеней вверх и юркнула за огромный деревянный ларь, с незапамятных времен стоящий около чердачной двери.

В следующее мгновение из квартиры высунулась Марья Ивановна.

-Мусенька, это ты?- спросила она тихим шепотом.

-Мяу!- Муська вынырнула из-за ног хозяйки и, подняв хвост, побежала вниз.

- Куда ты?- зашипела на любимицу Марья Ивановна, осторожно спускаясь.- Сейчас же или сюда, нас заруга...

Закончить Марья Ивановна не успела. Аленка услышала, как на втором этаже распахнулась дверь

- Фто флучилофь?- раздался голос Ивана Кузьмича.

Алёнка беззвучно хихикнула: наверное, он без вставной челюсти.

- Ефть тут хто?- снова спросил Иван Кузьмич.

-Я тут, Марья Ивановна то есть,- подала голос старушка.

- Это ты шумишь?

-Это не мое!- поспешно возразила Марья Ивановна.- Я и не знаю, чье это.

- Грохот такой фтоял, я думал, грабят кого и убифают.

-Да-да, милый, правильно говоришь. Это не ведро с мусором. Это грабят!- с энтузиазмом подхватила мысль Марья Ивановна и для убедительности тихонько крикнула:- Караул! Грабят!

Ее слова эхом прокатились по подъезду.

Снова щелкнула дверь на втором этаже.

-Да что такое? Ночь на дворе, а тут, то грохот, то крики,- раздался недовольный голос тети Светы.

-Грабеф,- со вздохом заявил Иван Кузьмич.- Грабеф средь белого.... ноти.

- Что вы?! Уж не Петьку ли Захарова ограбили, который в Америку укатил.

Снизу до Алёнки донесся еле слышный щелчок.

«О, нет! - простонала Алёнка.- Еще один сосед!»

-Что за шум?- командным голосом спросил полковник Сергеев с первого этажа.

-«Что за шум?»- передразнила его тетя Света.- Петьку Захарова ограбили.

-Да чего у него украдешь? Он же все ценное в Америку увез.

-Значит, не все. Грабители лучше знают. Вон они как там шуровали. Плитку на кухне снимали. Не иначе.

- Мне же Петька ключи оставлял!- воскликнул полковник Сергеев.- Сейчас мы их быстренько схватим!

Но претворить смелый план в жизнь полковник Сергеев не успел.

Дверь Алёнкиной квартиры распахнул со стуком.

- Ти-и-хо-о!- раздался громовой бабушкин голос.

Алёнке на нос упал кусок отлетевшей от стены штукатурки.

- Хватит шуметь! У меня внучка спит!- рявкнула она и продолжила громким шепотом:- Битый час под дверью слушаю и удивляюсь, какие грабители?! Это же дом наш сносят.

- Точно!- отозвалась тетя Света.- Я ясно видела фары. Пар пять. Это подъемные краны. Не иначе.

- Мама, Вы что так шумите?- раздался сонный мамин голос.- У нас же завтра ответственный эксперимент.

-Да какой  эксперимент!- воскликнула бабушка.- Скорее буди Сережу. Надевайте куртки и за нами! Останавливать краны!

-Вперед, други!- скомандовал полковник Сергеев.

Поднялась страшная суматоха. Все забегали туда и обратно. Хлопнула входная дверь, потом еще, еще и еще раз, и, наконец, в подъезде воцарилась тишина, нарушаемая только тихим шуршанием.

Алёнка тихо высунулась из укрытия.

Еле слышно брякнули консервные банки.

- Мусенька!- раздался голос Марьи Ивановны.- Мусенька, я собрала мусор, пойдем спать, пока все не вернулись. Пойдем, милая, я дам тебе порыться в ведре.

- Мяу!- отозвалась Муська, материализуясь у ног хозяйки.

Глава 6. ИЗБАНИЯ.

Алёнка вышла из подъезда и посмотрела на часы.

Ого! Уже два часа ночи. Долго же эти взрослые разыскивали несуществующие подъемные краны! На тренировки осталось совсем немного времени.

Алёнка окинула взглядом свой и соседний дом. На нее со всех сторон смотрели черные глазницы окон. На мгновение одно из окон третьего этажа Алёнкиного дома загорелось и в окне появилось лицо. Алёнка готова была поклясться, что это тот самый печальный старичок, которого она встретила утром. Но не успела Алёнка убедиться в этом окончательно, как окно снова погасло.

Алёнка постояла еще пару минут. Больше ничего не происходило.

«Все спят, абсолютно все. Случись что, никто и не увидит», - Алёнка поёжилась. Идея пойти на каток ночью уже не казалось ей такой уж чудесной.

- Мяу!- раздалось совсем рядом.

Алёнка вздрогнула и обернулась.

Рядом с ней на белом снегу стояла черная как сажа кошка.

- Маргоша!- воскликнула Алёнка.- Ты-то здесь откуда? Какая-то кошачья ночь! Иди домой! Зима на дворе - замерзнешь!

 Алёнка наклонилась к Маргоше. Кошка резво отпрыгнула в сторону и побежала на детскую площадку.

Девочка устремилась за ней. Маргоша добежала до старого детского домика и нырнула внутрь.

- Маргоша!- прошипела Алёнка.- Ну, попадись ты мне!

Она нырнула вслед за кошкой и оказалась в непроглядной темноте.

-Маргоша! Пойдем вместе домой!- позвала девочка, отмечая про себя, что ее голос трясется совсем как фруктовое желе

- Мяу!- отозвалась кошка.

Алёнка повернулась голову. Даже в кромешной темноте ясно можно было различить еще более темное пятно.

Внезапно пол около пятна засиял  желтым светом. Из темноты вынырнула Маргошина мордочка с округлившимися от удивления глазами. С каждой секундой сияние все усиливалось и растекалось по полу, и вскоре в домике стало светло как днем. Алёнка схватила Маргошу и, прижимая одной рукой ее, а другой - сумку с коньками, сделала шаг к выходу. Пол под ее ногами зашатался и, прежде чем Алёнка успела хоть что-нибудь предпринять, исчез совсем.

Она резко вскрикнула и вместе с кошкой полетела вниз. Алёнка зажмурила глаза.

Приземление оказалось на удивление мягким. Не открывая глаз, Алёнка осторожно ощупала поверхность. Складывалось впечатление, что она лежит на траве.

-Ну, наконец-то. Я-то уж думал, что мы тут еще месяц просидим, - проворчал низкий  и слегка гнусавый голосок у нее над головой.

-А я знала, я знала, что это произойдет именно сегодня, - затараторил высокий и слегка визгливый голосок. – А если бы принц Комодский не запаниковал на прошлой неделе, она была бы уже тут. Я же говорила, что это она. На нее ягода светиться начинает. Никогда такого не было.

Алёнка постаралась дышать как можно менее заметно. В учебнике по природоведению было написано, что многие животные, чтобы их не съели, прикидываются мертвыми. Похоже, сейчас был как раз подходящий случай, чтобы проверить эти знания на практике. Лежащая на груди Маргоша тоже не шевелилась.

«Не зря я уроки вместе с ней учу. Соображает, что делать», - подумала Алёнка, украдкой набирая в легкие воздух.

-Если это она, чего она такая дохлая? – спросил низкий голос.

-Уж чего не знаю, того не знаю, Ваше Высочество,- отозвался высокий голосок. – Эй, вставай!

Незнакомка легонько пнула Алёнку в бок. Алёнка дернулась, но глаз не открыла.

-Плохо дело, - вздохнул низкий голос. – Такая мертвая нам совсем не нужна!

-Сейчас-сейчас, - засуетилась незнакомка,  - сейчас что-нибудь придумаю. Что же… Точно! Попрыгаем на ней! Располагайтесь, Ваше Высочество!

И, не медля ни секунды, незнакомка поставила ногу на девочкину грудь.

Стало ясно, что пора прекращать притворяться.

-Уберите ногу. Я жива,- рявкнула Алёнка и распахнула глаза.

Над ней стояла  костлявая девица с тонким длинным носом и жидкими мышиного цвета волосами, собранными в тугой пучок. Девица была одета в старинное шелковое платье, а голову венчала корона, и, если бы не многочисленные разноцветные заплатки, покрывающие все платье, девушку вполне можно было бы принять за принцессу. Тот, к кому она обращалась «Ваше Высочество», был невысокого роста упитанный молодой человек в изрядно потертом бархатном камзоле с ободранными манжетами и небольшой короне на голове.

-Очнулась, наконец-то, - проворчал «Ваше Высочество».- Чего так долго не шла? Мы тебя уже два дня ждем.

- За сундуком сидела,- честно ответила Алёнка, переходя в сидячее положение, - из-за Муськи и сгущенки.

Маргоша спрыгнул с ее рук, отряхнулась и, усевшись рядом,  с самым невозмутимым видом начала лизать лапу.

Алёнка огляделась по сторонам: она сидела на лугу, под большим дубом. Вокруг нее тесным хороводом алела земляника. Невдалеке виделись красные крыши какого-то старинного города. Но самым поразительным было даже не это, а то, что на дворе стояло лето, а солнце было в зените.

Алёнка почесала затылок: «Или я проспала полгода, или я в Австралии».

- Ну и сколько так можно сидеть?- нетерпеливо спросила принцесса.- Времени у нас в обрез. Вставай, пойдем скорее вынимать меч из камня.

 -Меч из камня?!- Алёнка незаметно ущипнула себя за руку: уж не сон ли все это. Но нет, рука заболела, это была явь.

- Не хочу показаться глупой, но не могли бы вы мне пояснить, где я и о каком мече идет речь? – спросила Алёнка, стараясь, чтобы ее голос звучал как можно вежливее.

-Пойдем-пойдем,- вместо ответа поторопила ее «принцесса», - на месте все объясним.

-Если ты, конечно, действительно, ничего не понимаешь, а не просто притворяешься, чтобы не воевать с Пряногрызом, - добавил «принц».

«Принцесса» рывком подняла Алёнку на ноги, и вся компания, возглавляемая невозмутимой Маргошей, двинулась в сторону города.

Стояла страшная жара, и Аленка начала раздеваться прямо на ходу. Она хотела было оставить куртку и шапку  под ближайшим кустом, но потом рассудила, что вещи еще пригодятся ей на обратной дороге, и решила тащить с собой.

-Скорее, скорее, - суетилась «принцесса», нервно покусывая ногти.- Не люблю ночевать в поле.

-Ночевать?- переспросила Алёнка. Она посмотрела на солнце, и с удивлением отметила, что небесное светило заметно сдвинулись к линии горизонта.- Быстро у вас здесь солнце садится... э-э-э... в Австралии.

- Не в Австралии, а в Избании,- фыркнул  «Его Высочество».

-В Испании,- повторила Алёнка.- Ну, теперь, по крайней мере, понятно, почему тут день, и так жарко. В Испании ведь жарко.

-В ИЗБАНИИ!- раздраженно повторил «Его Высочество».

-Да-да, в Избании, а не в Испании. И мы, наконец-то, на месте. Уф, успели до заката,- протараторила «принцесса».

Ошеломленная Алёнка вошла вслед за ними в городские ворота и очутилась в настоящем средневековом городе, по крайней мере, именно так она представляла себе средневековые города. Узкие, мощеные неровным булыжником улицы,  маленькие домики с красными черепичными крышами и белыми кружевными занавесками на окнах,  неспешно передвигающиеся повозки, запряженные ослами, и Королевский дворец, возвышающийся над домами.

Людей на улице было немного, но все, кого она встречала, выглядели примерно так же, как ее спутники: богатые, но сильно поношенные и перепачканные платья, чулки в заплатках и, конечно же, корона голове.

Они прошли метров триста и вышли на большую площадь с фонтаном в центре.

Алёнка с удивлением отметила, что солнце продолжало стремительно снижаться к горизонту, и к тому времени, как они вошли в здание Королевского дворца, на город спустились сумерки.

Они взбежали вверх по лестнице на второй этаж и очутились в просторной, богато обставленной комнате с высоким сводчатыми потолком, с которого свисала чудовищных размеров хрустальная люстра. В зале, склонившись над столом, стояло около полусотни таких же принцев и принцесс. Алёнка отметила про себя, что несмотря на заметную разницу в возрасте, она была даже немного выше всех присутствующих в зале.

Алёнка сделала пару шагов по красивому ковру и звонко чихнула. С мебели, ковра и старинных китайских ваз поднялись клубы пыли. Похоже, здесь не убирались целую вечность.

Все присутствующие резко обернулась и, как один, устаивались на девочку.

-Здравствуйте!- сказала она и присела в реверансе.

Одежда и коньки выпали из рук прямо на пыльный ковер.

-Это она?- скрипящим голосом спросил стоявший по центру принц в вишневом камзоле.

-Да, принц Комодский!- ответила сопровождающая Алёнку принцесса.- Это она, Избранная.

Толпа принцев-принцесс ахнула и с почтением расступилась, освобождая проход к огромной книге, лежащей на столе перед принцем Комодским.

-Принц Свекольный, принцесса Пуговичная, подведите Избранную к Великой Книге,- величественно изрек принц Комодский и еле слышно добавил:- Да, поскорее давайте, а то спать хочется ужасно.

-Ага, Ваше Высочество, безусловно,- принцесса подхватила Алёнку за локоть и подтащила к книге.

- Итак,- принц Комодский поправил спадающие на нос очки в массивной коричневой оправе.- Сверим данные.

Он начал быстро водить пальцем от строк к картинкам.

Алёнка сосредоточила все свое внимание, пытаясь успеть за ним.

-Вот, пожалуйста. После многочисленных лун мороки, страданий и принцопожирания загорелась магическая ягода, - принц кивнул на картинку с красной сияющей ягодой.

- Горит?- спросил он, поворачиваясь к одному из окон.

Алёнка проследила за его взглядом. Из окна были отлично видны городские ворота. Сверху ворота были украшены гигантской вишенкой, какой обычно украшают торты. Вишенка, и правда, сияла красным светом на фоне потемневшего неба.

Все утвердительно кивнули.

- Поехали дальше,- продолжил принц Комодский, снова утыкаясь в книгу.- «С этого дня надо ждать появления Избранной, спасительницы, которая»…

- Говоря по правде, этот день наступил еще неделю назад, но кто-то тогда закрыл проход слишком быстро, - пробурчала под нос принцесса Пуговичная.

Принц Комодский злобно сверкнул на костлявую принцессу глазами и снова уставился в книгу, тыча пальцем в изображение маленькой полноватой девочки.

Алёнка удивленно вскинула брови: а сходство и впрямь было. Еще чего доброго, а ей и правда придется с кем-то там бороться. Надежда на спокойное возвращение домой таяла на глазах. А родители там, наверное, уже с ума сходят.

-Так вот, появится спасительница на коне...

-Минуточку! - воскликнула Алёнка.- Здесь-то у Вас и не сходится. Я может, на эту толстушку и похожа, но коня-то у меня нет.

-Интересно, тогда, кто это,- язвительно спросил старый принц с задних рядов, кивая головой на Маргошу, сидящую на ковре в позе сфинкса.

Все дружно засмеялись.

Маргоша гордо вскинула голову: не каждый день тебя, простую кошку, называют конем.

-Ну, какой же это конь,- растерянно начала Алёнка.

-Ну, знаешь ли, у нас совершенно нет времени разбираться, что у тебя за конь. Какого выбрала, такого выбрала. Лучше овсом кормить надо было!- прервал ее принц Свекольный.

-В общем, то, как ты сюда прибываешь, мы знакомимся- пропускаем,- продолжил принц Комодский, перелистывая страницы.- И переходим сразу к доставанию меча из камня.

Он бросил быстрый взгляд в окно.

-Но так как мы  не кроты, чтобы лазить в потемках, да и зрителей сейчас не наберешь, на сегодня все. Все идем спать!

 Он захлопнул книгу и посеменил к выходу. Остальные принципы и принцессы, оглушительно топая, побежали за ним.

В зале остались только Алёнка, Маргоша и ее сопровождающие.

-Принцесса, если Вас не затруднит, проводите Избранную в спальню, а коня,- принц Свекольный, нахмурившись, посмотрел на Маргошу,- коня я отведу на конюшню.

- Ну, уж нет, пусть лучше мой конь спит со мной в спальне,- возразила Алёнка.

-Ну, как желаете,- неуверенно пожал плечами принц.

Принц еще раз задумчиво посмотрел на Маргошу и быстрым шагом вышел из зала.

- А ты чего стоишь?- принцесса ловим движением сгребла с пола разбросанные вещи и передала их Алёнке.- Тик-так! Время ждать не будет!

Принцесса и девочка вышли из зала, свернули налево, почти бегом преодолели небольшой темный коридор, поднялись на один этаж и оказались в длиннющем коридоре с множеством одинаковых дубовых дверей.

- Принцесса Пуговичная,- начала Алёнка.

-Можешь звать меня просто Мартой и на «ты», но только когда никто не слышит,- перебила ее принцесса.

- Тогда ты зови меня Алёнкой, а не Избранной, а это,- она ткнула пальцем в гордо ступающую кошку,- Маргоша. Так вот, Марта, я хотела спросить, откуда у вас в Избании столько принцесс и принцев? У вас что, слёт какой-то проходит?

-Да нет, дело было так. Несколько сотен лет назад наш король состарился и решил выбрать себе наследника, ну, или наследницу, потому как своих детей у него не было,- затараторила Марта.- К королю выстроилась длинная очередь. Все хотели быть принципами или принцесса. Король общался с желающими целый месяц, но сделать выбор так и не смог. Он был очень добрым и испугался, что если выберет кого-то одного, остальные обидятся. В конце концов, король сказал, что объявляет всех жителей Избании принцами и принцессами. Из всего своего золота он велел выплавить короны и раздать их жителям Избании. Вдобавок к коронам он дал каждому принцу по костюму из своего гардероба, а принцессе по платью его покойной матушки,  а платьев у его матушки было, что пылинок на люстре! После этого почти все переехали жить во дворец, и теперь мы правим страной все  вместе. Хотя по правде,- Марта перешла на шепот, - самый главный у нас - принц Комодский. Он у прежнего короля был дворецким.

-В смысле, «был дворецким»? -  не поняла Алёнка. - Ты же сама только что сказала, что король сделал всех принцами и принцессами несколько сотен лет назад. Не может же принц Комодский жить несколько сотен лет!

-Почему же? – искренне удивилась Марта. – Он ничем не болен. Почему бы ему не жить, сколько ему влезет. Ну, вот и твоя комната,- Марта распахнула одну из безликих дверей.

Алёнка с Маргошей вошли внутрь. Дверь за их спиной тут же с грохотом захлопнулась.

-Ну что, резвый мой конь, располагайся! – сказала Алёнка.

Маргоша радостно мурлыкнула: роль коня нравилась ей все больше.

Алёнка огляделась по сторонам. Всю меблировку комнаты составляли широкая кровать с бархатным зеленым балдахином и пузатый массивный комод. На подоконнике стол подсвечник с тремя свечами. Алёнка выдвинула верхний ящик комода и скинула в него вещи и коньки.

- Жалко, у меня с собой нет пижамы,- зевнула Алёнка, растягиваясь прямо на покрывале.

Она прикрыла глаза и тут же почувствовала, как ее начинает окутывать сон.

Маргоша тоже запрыгнула на кровать и устроилась у бока хозяйки. Она довольно посмотрела на свою черную шерстку, переливающуюся в тусклом свете свечей, и заурчала: ей-то уж никакая пижама не нужна.

Маргоша посмотрела в окно. На черный небосвод выкатилась Луна.

Кошка облизнулась: «Круглая, желтая, прямо как Алёнкины блинчики! Так бы и съела! Жаль не дотянешься. Разве что попробовать».

Маргоша вытянула переднюю лапку в сторону Луны и попыталась ее схватить. Небесное светило не дрогнуло. Маргоша прикрыла глаза. Воображение тут же нарисовало ей горку румяных Алёнкиных блинчиков. Она распахнула глаза и снова уставилась на Луну. К ее удивлению, Луна заметно побледнела.  Маргоша подалась в сторону окна. Сомнений быть не могло: Луна бледнела. Складывалось впечатление, будто там наверху кто-то посыпает блинчик сахарной пудрой. Есть от этого захотелось еще больше. Постепенно Луна стала совсем белой, а рядом с блинчиком появилось розоватое пятно.

Маргоша фыркнула: «Клубничный варенье? Бя-я-я! Это уже слишком!»

И вдруг блин исчез совсем.

«Съели!»- Маргоша даже вскочила на лапы от возмущения.

Она ударила лапой по Алёнкиной ноге. Ей страшно хотелось, чтобы еще хоть кто-нибудь разделил ее негодование. Но Алёнка  спала как убитая.

Дальше стало происходить что-то уж совсем странное: небо окончательно посветлело, стало набирать краски и уже через минуту приобрело чудесный голубой цвет. Вся улица озарилась ярким солнечным светом.

Маргоша удивленно подняла уши: такую короткую ночь ей еще встречать не доводилось! Надо было срочно будить Алёнку. В этой Избании происходили действительно странные вещи. Маргоша прыгнул к лицу хозяйки, но привести свой замысел в исполнение не успела: в дверь постучали.

Глава 7. МЕЧ В КАМНЕ.

Алёнка вскочила как ошпаренная и ошеломленно оглядела комнату. Секунду-другую она никак не могла сообразить, где находится, но вскоре все встало на свои места.

Она соскочила с кровати и открыла дверь. На пороге стояла Марта.

- Соня, вставай! Тебя все ждут, надо бежать!- Марта решительно вытащила Алёнку в коридор.

Ничего не понимающая Маргоша побежала следом.

-Странная какая ночь,- пробормотала Алёнка, зевая на ходу.- У меня такое странное ощущение, будто я только мгновение назад заснула.

-Не знаю,- дернула плечами Марта.- Я прекрасно выспалась.

Алёнка посмотрела на нее с завистью: Марта действительно в отличие от нее выглядела очень свежо. Ее мышиного цвета волосы были зачесаны в аккуратный пучок, а на худом костлявом лице сегодня играл легкий румянец.

Они пулей дошли до конца коридора и побежали вниз по узкой винтовой лестнице.

-А куда мы идем? – спросила Алёнка на бегу. Она, в общем-то,  успела привыкнуть к тому, что ее постоянно дергают за руку и куда-то тащат и, каким бы ни был ответ,  уже не собиралась сопротивляться.

-Дуреха, ты что забыла? – улыбнулась Марта. – Мы идем доставать меч из камня, а потом примерять доспехи.

 Они вышли во внутренний дворик и быстрым шагом пошли по каким-то закоулкам.

«Наверное, идем на городскую площадь», - догадалась Алёнка.

Ее догадка подтвердилась: они вышли на ту самую площадь, которую вчера пересекали, направляясь к Королевскому дворцу. В отличие от вчерашнего дня, сегодня на площади яблоку негде было упасть. Глаза так и резало от сумасшедшего количества сияющих золотых корон. Алёнкино внимание сразу привлекли необычные часы на одной из башен Королевского дворца. Вчера в спешке она их просто не заметила. Часы были сделаны в виде деревянного домика, точь-в-точь такого, как их деревянный домик во дворе. По циферблату ползла длинная тонкая коряга, судя по всему, стрелка.  Алёнка удивленно вскинула брови. Стрелка ползла, конечно, не так быстро, как секундная, но явно быстрее минутной. Стрелка сделала полный оборот, и вторая более толстая и короткая коряга тоже сместилась на единицу. На часах, казалось, не было часовой стрелки.

-У вас что-то не так с часами, - обратилась Алёнка к продирающейся сквозь толпу Марте.

-Только не это!  - воскликнула Марта и резко остановилась. – Это самые точные часы в городе! Как же мы будем? У нас ни у кого нет наручных часов.

Она несколько секунд внимательно следила за стрелками, что-то не слышно нашептывая. Наконец, она повернулась к Алёнке.

-Не шути больше так, - обиженно сказала она.- Я страшно перепугалась.

-Я не шутила, - начала оправдываться Алёнка. – Мне действительно кажется, что с часами что-то случилось. Ты сама посмотри, как бегают стрелки. Это же …

Закончить Алёнка не успела. Марте, наконец, удалось, растолкав  всю толпу, протиснуться вместе с ней в самый центр площади.

-Что так долго? – прошептал принц Комодский. - Все уже замучились ждать, обед скоро.

Он стоял на возвышении, наспех собранном из старых ящиков и поломанных досок. Перед ним на перевернутых бочках лежала та самая книга.

-Извините, Ваше сиятельство!-  Марта присела в глубоком реверансе. – Народу много. Никак быстрее не могли.

-Ладно, ладно. Тогда вы преступайте, а я пока найду нужную страницу. Принц Свекольный, займитесь этим.

Из толпы тут же вынырнул принц Свекольный. Он подлетел к Алёнке и схватил ее за руку.

-Позвольте, принцесса, теперь я займусь ей, - обратился он к Марте.

Марта широко улыбнулась и часто закивала головой.

-Да, Ваше Высочество. Конечно. Как скажете, - затараторила она вмиг осипшим голосом.

Принц Свекольный без особых церемоний дернул Алёнку вправо и подвел к большому желтому камню, из которого торчала рукоять меча.

«Прямо как в легенде про короля Артура, - подумала Алёнка. – Только бы они не предложили мне его вытягивать. Хотя, пожалуй, именно за этим здесь все и собрались».

-Принцы и принцессы! – прокричал принц Комодский на всю площадь. Гул голосов стих в то же мгновение.

-Принцы и принцессы! – повторил он значительно тише. – Как вы уже, наверняка, знаете, потому что в нашей стране все всё про всех знают, к нам вчера из другого мира прибыла Избранная с тем, чтобы сразиться с нашим величайшим врагом Пряногрызом.

По толпе прокатился ропот одобрения.

-Сейчас Избранная достанет из камня меч, которым ей предстоит сражаться с этим чудищем.

-Ну, чего стоишь, доставай! – быстро прошептал принц Свекольный Алёнке. – Время не ждет.

«Они тут все просто помешаны на времени, - недовольно подумала она, становясь поудобнее у камня. – А вот сейчас возьму и не достану. Пусть эти торопышки сами своего Пряногрыза побеждают!»

Она ухватилась за рукоять меча. В то же мгновение меч с легкость выскочил наружу. Алёнка ошарашено переводила взгляд с камня на оружие и обратно: вот уж такого она от себя точно не ожидала.

Секунда абсолютной тишины, и толпа взревела от радости. Так девочку не приветствовали ни разу в жизни! Алёнка широко улыбнулась и подняла меч над головой. Толпа взревела еще громче. Держать меч было совсем не тяжело. Строго говоря, его и мечом-то назвать было сложно. Скорее, просто внушительных размеров нож для хлеба. Наслаждаясь небывалым триумфом, Алёнка помахала собравшимся коронованным особам рукой и ловко запрыгнула на камень. И тут случилось совершенно непредвиденное: ноги заскользили по камню. Казалось, что камень щедро намазан мылом. Алёнка раскинула руки в отчаянной попытке сохранить равновесие, но было слишком поздно: камень ушел из-под ног. Алёнка рухнула на принца Комодского.

Принц громко крикнул и свалился прямо на мостовую, увлекая за собой бочки с разложенной на них Книгой.

-Простите, извините,- пролепетала Алёнка, неуклюже пытаясь выбраться из-под свалившейся на нее Книги.

-Д-д-да, к-к-кон-нечно, - с выражением безграничного ужаса на лице пробормотал принц Комодский и покосился на Алёнкину правую руку.

Алёнка недоуменно нахмурила брови и проследила за взглядом принца.

-Ой! – пискнула она и убрала меч с горла коронованной особы. – Я вовсе не хотела, извините…

Алёнка вскочила на ноги и попятилась к Марте. Несколько принцев из первых рядов поставили бочки на место и водрузили на них Книгу. Еще более потрепанный, чем обычно, принц Комодский занял свое место.

-Сверимся с Великой Книгой –  продолжил он осипшим голосом. – Вот в Книге изображена Избранная с мечом в руке.

В доказательство своих слов он ткнул пальцем в книгу. Разумеется, кроме него никто картинки увидеть не мог, но все одобрительно закивали.

-А много народу до меня пытались вытащить меч оттуда? – спросила Алёнка у Марты, с сомнением поглядывая на камень, удивительно напоминающий брусок сливочного масла.

Марта удивленно вскинула брови:

-Никто не пробовал, конечно. Ведь в книге написано, что меч достанет Избранная, которая явится из другого мира. А до тебя тут никого не было.

-Меч какой-то странный, маленький слегка, - прошептала Алёнка, крутя в руках новое приобретение. – У меня дома нож для хлеба такой.

-Не придирайся, - фыркнула Марта. – Я про твоего коня вообще молчу.

-Вот она в доспехах…. – продолжал принц Комодский. - Ну, с доспехами мы разберемся в рабочем порядке…  А вот и самый главный день: день сражения с Пряногрызом!

Алёнка осторожно взгромоздилась на помост и заглянула в книгу. Увиденное повергло девочку в шок. На всю страницу был изображен устрашающего вида дракон в окружении чуть более мелких собратьев. Рядом была изображена фигура толстенькой девочки с мячом в руке. Если пропорции были соблюдены верно, выходило, что она Пряногрызу примерно по коленку.

Алёнку охватила паника: «Какой ужас! Я пропала! Да это то же самое, что просто бросить меня в печь или под бульдозер! И зачем вообще нужен этот глупый меч?!»

-Дальше страницы съела моль. Но мы и так знаем, что все закончиться хорошо, - протараторил принц Комодский.

Раздались оглушительные аплодисменты.

-Ну, все, скорее обедать! – прокричал принц Комодский и, захлопнув Книгу, устремился к Королевскому дворцу.

Остальные тоже последовали его примеру.

-Эй! Эй! Подождите! – прокричала Алёнка вслед убегающему принцу. – Что значит «мы и так знаем»?! Да может, это вообще не я там изображена! Он огнем-то плюется? А если он меня убьет?!

Но принцы и принцессы, не обращая на нее ни малейшего внимания, продолжали убегать с площади, и уже меньше чем через минуту около камня остались только Алёнка и Марта.

-Плюется, конечно, он же дракон.  Изображена ты, больше некому. Когда ягода засветилась, рядом была только ты. Да не, не убьет, - протараторила Марта, махом отвечая на все Алёнкины вопросы. - А если мы сейчас не поторопимся, то не успеем пообедать. Я,  между прочим, сегодня даже не завтракала.

Марта силой дернула Алёнку за руку и побежала в сторону Королевского дворца со скоростью, сделавшей честь любому гепарду.

«Тренировки, можно сказать, начались», - подумала Алёнки, с трудом поспевая за Мартой.

Впереди галопом неслась вечно голодная Маргоша.

Глава 8. ГРЯДКА В ТАРЕЛКЕ.

Как сквозняк вся компания ворвалась в здание дворца, влетела на второй этаж и очутилась в столовой.

На противоположной от входа стене весели огромные круглые часы в массивной металлической оправе. Выполняющие роль стрелок вилка и нож резво скакали по кругу и весело позвякивали, налетая друг на друга.

«Все-таки тут со временем творится что-то странное», - покачала головой Алёнка.

К огромному Алёнкиному удивлению большинство коронованных особ уже успели пообедать и теперь спешили к выходу, совершенно не замечая вновь пришедших.

Около самой двери они кидали посуду и столовые приборы в огромный чан наполненный водой. В центре чана на длиннющей палке, вмонтированной в потолок, располагалось приспособление, напоминающее огромный миксер. При попадании каждой новой тарелки «миксер» автоматически включался, тарелка описывала два круга и ловко выскакивала на чистое полотенце, расстеленное на столе. Чистые столовые приборы вылетали через небольшое отверстие с правого бока. Алёнка на секунду остановилась, залюбовавшись чудо-машиной.

-Старый король придумал, - пояснила Марта, увлекая Алёнку за собой.- Я же  говорила, он был страшно добрым, и ему было очень жаль бедных посудомоек. Не представляю, что бы мы делали без этой машины. У нас же нет теперь посудомоек, одни принцессы.

Марта подвела Алёнку к каменной нише в стене, в которой на металлическом крюке висела огромная кастрюля с супом. Алёнка еле слышно ойкнула: прежде ей доводилось видеть настоящий очаг, служащий для приготовления пищи, только на картинках. Огонь был погашен. Судя по всему, неизвестный повар оставил суп остывать.

Алёнка нетерпеливо облизнулась: ну, неужели, она и в самом деле попробует сейчас настоящий средневековый суп!

Марта скользнула к огромному столу рядом с очагом и взяла две чистые тарелки. Алёнка подумала, что прежде ей никогда не доводилось встречать такой красивой посуды. Тарелки были белоснежными с ажурными краями, а фарфор был таким тонким, что в лучах летнего солнца, бьющего через огромные окна столовой, казался прозрачным.

Марта в один прыжок очутилась около кастрюли, ловким движением оттолкнула какую-то зазевавшуюся принцессу в длинном желтом платье и схватила торчащий из кастрюли половник. Уже через мгновение они с Алёнкой сидели за круглым столиком перед наполненными до краев тарелками.

Алёнка с изумлением уставилась на содержимое тарелки: да, это не то, что ожидаешь увидеть в таком фарфоре.  В прозрачной воде плавали большие неровные куски картошки, моркови, свёклы, помидора и даже огурцов. Алёнка поймала ложкой картофелину. Чистить ее, конечно, чистили, но кожура все равно еще осталась в некоторых местах.

«Может, это какое-то блюдо местной кухни, и на вкус оно очень даже ничего», - подумала Алёнка, осторожно зачерпывая первую ложку.

Она отправила суп в рот и тут же вернула его обратно в ложку.

-Какая гадость! Это же просто грядка какая-то в тарелке! – воскликнула Алёнка. – Суп еле теплый, его что, не варили?!

Маргоша запрыгнула на стол и тоже с интересом заглянула в тарелку.

Надо сказать, их с хозяйкой вкусы довольно заметно отличались. Например, Алёнка совершенно ничего не смыслила в сухом кошачьем корме и наотрез отказывалась его пробовать, несмотря на то, что Маргоша неоднократно приносила его прямо на подушку. А вот Маргоша совершенно не понимала пристрастия Алёнки к морковке и прочим яблокам.

Маргоша бесцеремонно зачерпнула язычком суп и, посмотрев на хозяйку, протяжно мяукнула. В этом случае их взгляды полностью сходились: в тарелке была гадость.

Маргоша озабоченно осмотрела зал: хотелось бы знать, есть ли во дворце какая-нибудь кладовая с едой.

-«Еле теплый», - засмеялась Марта с аппетитом уплетая суп. – Конечно, мы же опоздали, вот суп и успел уже нагреться. Те, кто пришел вовремя вообще ели ледяной суп. Летом это так приятно!

-Не поняла, вы что, не варите супов, а просто заливаете овощи водой? – уточнила Алёнка.

-Какая же ты все-таки смешная! - снова засмеялась Марта. – Вы там в другом мире все такие чудные? «Варите суп»! Ты представляешь, сколько это заняло бы времени – вскипятить такую огромную кастрюлю с водой. Это же сутки, наверное, не меньше. А где его взять? Пока ты будешь возиться с едой, время ждать не будет.

-Не знаю, я ради хорошего супа на его месте и подождала бы, - проворчала Алёнка, исподлобья глядя на взбесившиеся стрелки.

-Кроме того, кто, по-твоему, должен все это готовить? У нас же одни принцы и принцессы. Это еще хорошо, что некоторые по старой памяти продолжают носить еду в кладовую короля.

-Принцесса, наконец-то, Вы пришли. Я уж подумал, что Вы решили сегодня остаться без обеда. А Вам никак нельзя этого допускать,- раздался голос над их головами.

Алёнка подняла голову. Над ней с пустой тарелкой в руках стоял принц Свекольный.

-Я… Да, что Вы, Ваше Высочество… - начала Марта, вскакивая со стула и глядя на принца влюбленными глазами.

Принц кивнул и быстрым шагом направился к двери.

Марта проводила его взглядом, потом растерянно посмотрела на свою пустую тарелку.

-Ну, что пойдем? – спросила Алёнка. -Раз мы уже пообедали.

-Да-да, - встрепенулась Марта. – Побежали примерять доспехи. У нас времени совсем ничего, а ты, наверное, еще хочешь немного потренироваться, вспомнить, как убивают драконов.

Она резко сорвалась с места и побежала к выходу.

-Вспомнить?! – воскликнула Алёнка, пытаясь догнать длинноногую Марту. – Да я дракона вообще ни разу в жизни не видела!

-Я тебе покажу, у меня есть целая книга про драконов. А сейчас надо примерить доспехи.

Глава 9. ГНОМОПРОЧНЫЕ ДОСПЕХИ.

Подруги некоторое время плутали по длинным коридорам, и как Алёнка ни старалась запомнить маршрут, ей это решительно не удавалось. В конце концов, они очутились перед огромной дубовой дверью, украшенной резьбой с изображением рыцарей в доспехах.

Марта достала из кармана платья огромную связку ключей, замотанную в белый платок. Ни секунды не раздумывая, она выбрала из связки длинный блестящий ключик и сунула его в замочную скважину. Ключ идеально подошел.

Алёнка изумленно уставилась на внушительных размеров связку.

-Ты что, помнишь, какой ключ от чего? Их же в твоей связке не меньше тридцати.

-Конечно, помню, а как же иначе? - засмеялась Марта. – Представляешь, сколько времени мне пришлось бы потратить, чтобы подобрать ключ. Полдня, не меньше.

Она со скрежетом повернула ключ.

За этой огромной дверью скрывался просторный почти пустой зал с голыми каменными стенами и массивными коваными светильниками, свисающими с потолка. Именно так Алёнка и представляла себе рыцарский зал. Напротив двери на длинном и узком столе лежали доспехи.

 -Доспехи нашего старого короля, - пояснила Марта.

Она подошла к доспехам, три раза плюнула на них и протерла рукавом своего платья.

Участок доспехов, освобожденный от слоя пыли, засиял.

-Совсем как новенькие, - заметила Алёнка, присоединяясь к полировке доспехов.

- Да, старый король велел сделать их совсем недавно, для войны с садовыми гномами. К ним ведь без доспехов и сковородок не ходи, да и в доспехах не всегда справиться удается. Бывает, что за одну войну несколько таких доспехов уходит: одна битва, и нет металла. Ну, ты знаешь этих садовых гномов.

Хотя Алёнка и не представляла, какую реальную угрозу таят в себе садовые гномы, она все же из вежливости кивнула головой.

-А эти доспехи с секретом, они из специальной гномопрочной стали, так что всю войну прошли, и ничего, - продолжила Марта.- Больше он их не надевал. Собирался, когда поссорился с Пряногрызом, и дело дошло до войны. Все говорил перед своим исчезновением: «вот, надену доспехи, да как пойду на Пряногрыза», но не успел.

-Исчезновением? – переспросила Алёнка. - А я думала, что он умер.

-Умер?! – возмутилась Марта. – Этого еще не хватало! С чего бы ему умирать? Нет, он просто исчез в один прекрасный, то есть просто ужасный момент.

-Ты сказала «когда поссорился с Пряногрызом». Получается, что вначале они жили мирно. Значит,  Пряногрыз не всегда занимался принцопожиранием, - уточнила Алёнка.

-Честно говоря, он и сейчас им не занимается, - быстрым шепотом пояснила Марта. – Это принц Комодский сказал для красного словца. Пряногрыз обычно просто приходит к Избании вместе со своей армией. Дует огнем на нашу речку  и орет дурным голосом: «Верни!». И все его просто страшно бояться.

-А что ему вернуть надо?

-Не знаю, - пожала плечами Марта. – Из-за чего там обычно воюют. Может, землю какую не поделили. Мы с ними не разговаривали. Страшно. Как слышим, что драконы идут, сразу прячемся во дворце и носа на улицу не показываем. Но мы заболтались. Скорее примеряй доспехи.

Алёнка уже видела один раз в музее настоящие рыцарские доспехи, и по пути к рыцарскому залу серьезно опасалась, что ее ждет что-то подобное: тяжелое и литое. Но, к счастью, ее опасения не оправдались. Доспехи напоминали настоящие только отдаленно, и вообще, у Алёнки появилось ощущение, что ей предлагают примерить какой-то маскарадный костюм. Кирасу заменяло что-то вроде жилетки из фольги, которую, в общем-то, можно было бы надеть и самостоятельно.

Алёнка влезла в металлический жилет и удовлетворенно улыбнулась: доспехи сидели, как влитые.

-Отлично! – одобрительно кивнула Марта. – У тебя с королем один размер.

Алёнка вздохнула: не самое радостное известие для девятилетней девочки, что у тебя такой же размер, что и у престарелого сказочного короля, но что поделаешь?

После этого Алёнка надела доспехи на ноги. Они напоминали высокие  резиновые сапоги для рыбной ловли. Точно такие были у соседа полковника Сергеева.

Закончив с ногами, подруги перешли к рукам. Доспехи на руки скорее были похожи а высокие перчатки. К верхней части «перчаток» был присоединен кусок ткани с резинкой. Именно за счет нее они и держались на руке.

Дополнял образ отважного рыцаря шлем. Строго говоря, это было скорее ведро с прорезями для глаз, носа и рта и закрывающий всю голову и лицо.

Доспехи оказались удивительно легкими, будто их сделали не из стали, а из фольги. Тем не менее удобными их было назвать трудно. Алёнка попробовала сделать шаг. По всему помещению раздался гул.

-Потрясающе! – восхитилась Марта. – Я сразу поняла, что это ты – та самая Избранная, когда мы еще первый раз слетали к Вам. Тогда светло правда было, и принц Комодский запретил забирать тебя: боялся, что кто-то нас увидит или направится в Избанию вместе с тобой.

Маргоша подошла к Марте и обтерлась об ноги.

-Точно! – воскликнула Марта. - Нельзя отпускать коня на битву совсем не защищенным. Подожди, тут где-то были доспехи коня.

Она оглядела комнату, подбежала к стоящему в углу сундуку, откинула его крышку и заглянули внутрь.

-Во-первых, держи чехол для меча, - принцесса протянула Аленке небольшой кожаный чехол на длинном ремешке.

Алёнка с радостью схватила подарок. Так намного лучше, чем таскать холодное оружие в руках. Не ровен час, и она, и  правда, кому-нибудь горло перережет.

-А вот и они! – радостно воскликнула  принцесса, снова ныряя в сундук.- Ну, что, давай тоже примерим.

Маргоша поняла, что речь идет о ней и сразу же метнулась в дальний темный угол комнаты.

Алёнка представила себе Маргошу, облаченную в металлические доспехи лошадиных размеров, и прыснула от смеха:

-Боюсь, мой конь такой маленький, что его просто не будет видно из-под доспехов. Если дракон сильно пугливый и впечатлительный, то, в общем-то, можно было бы отправить Маргошу к нему в таком виде. Был бы реальный шанс, что Пряногрыз умрет от ужаса, ну, или от смеха.

-Никогда не слышала, чтобы он был пугливым, - покачала головой Марта.

-Ну, тогда, давай к Маргоше не приставать. Послушай, а вы в Избании вообще никогда не видели кошек?

-Плошек? – переспросила Марта.

-Кошек.

-Нет, такую породу коней мы видим впервые.

Алёнка решила прекратить эту бесполезную беседу с принцессой и  попробовала походить по залу. У доспехов были два существенных недостатка: они оглушительно позвякивали и почти не гнулись в районе суставов. Алёнка попробовала взмахнуть рукой с мечом. Доспехи  зазвенели. Взмах рукой выглядел как в замедленной съемке.

Алёнка с ужасом поглядела сквозь опущенное забрало на свою поднятую руку. На глаза ей навернулись слезы. Ну, за что ей все это? Только за то, что она не вовремя решила пойти покататься на каток?! Если бы не это, она бы сейчас сидела себе спокойно дома и пила чай с плюшками вместо того, чтобы на голодный желудок расхаживать в доспехах какого-то сумасшедшего исчезнувшего короля и гадать, что именно Пряногрыз сделает с ней: проглотит или зажарит своим дыханием. В то, что она избранная, Алёнка верить категорически отказывалась. Избранной для такой решающей битвы с драконом явно не может быть человек со слабенькой троечкой по физкультуре и никогда в жизни не державший в руках настоящий меч. Все это одна какая-то чудовищная ошибка!

-О! Получается! Давай еще! Сделай шаг. Отлично! Еще один и еще. Потрясающе, да ты скачешь, как новорожденный кентавр!- непрерывно кричала Марта.

Алёнка понятия не имела, как скачут новорожденные кентавры, поэтому не стала опровергать это предположение, хотя слово «скачешь» к ее стилю передвижения в доспехах явно не подходил.

Алёнка сделала еще пару шагов и остановилась. Это было просто невыносимо: ноги болели, словно после школьного кросса, руки, казалось, почти не двигались, а в голове крутилась только одна мысль: «Ну, когда же все это закончится?!».

Алёнка доковыляла до сундука, в котором лежали доспехи, бросила на его крышку свой меч и сердито пнула сундук металлической ногой.

-Тебе надо потренироваться, - уверенно заметила Марта. – Так как ты избранная, то сомнений нет -ты выиграешь эту битву с Пряногрызом, но при наличии мастерства ты сделаешь это значительно быстрее.

-Мне надо поменяться с кем-нибудь, а не потренироваться,- проворчала Алёнка.

-Не говори глупостей, мы сейчас же приступим к трени… - начала было Марта и тут же воскликнула: - Боже мой! Уже же стемнело. Эдак мы и ужин пропустим, а есть-то уже хочется. Давай раздеваться!

Марта сдернула с Алёнки шлем.

Тут дверь со стуком отворилась, и на пороге возник принц Свекольный. Пару мгновений он с неподдельным интересом рассматривал  Алёнку и застывшую около нее Марту. Потом его лицо вновь приобрело привычно хмурое выражение.

- Принцесса,  мне кажется, время ужина,- буркнула он и снова исчез за дверью.

Марта уставилась на дверь с мечтательной улыбкой на губах.

 -Все, дальше я сама, - предложила Алёнка. – Ты беги ужинать, а мы с Маргошей тебя догоним.

Марта благодарно улыбнулась и со всех ног бросилась в столовую.

Глава 10. РАЗВАЛИВШАЯСЯ ШЕСТЕРЕНКА И СЕКРЕТ ЗОЛУШКИ.

-Могу себе представить, какую вкуснотищу они едят на ужин, - хмыкнула Алёнка, снимая шлем.

Она энергично потрясла руками, и металлические нарукавники  неторопливо сползли на пол.

Освободив руки, она постепенно избавилась и от остальных частей костюма рыцаря. Алёнка собрала доспехи в кучу и перенесла их на сундук. 

Шлем упал на каменный пол и со звоном покатился в угол. Алёнка прорычала что- то угрожающее и бросилась в погоню за беглецом.

- Я сказала: «место»!- рявкнула девочка, возвращая шлем на сундук.                      

Сидя в темном углу, Маргоша с сочувствием посмотрела на хозяйку. Похоже, та находилась в прескверном настроении. Дома с этим удавалось справиться с легкостью: достаточно было дать Алёнке в руки ее любимую поваренную книгу, и хозяйка мигом забывала про все беды. Но что делать с ней в этом странном месте?

Маргоша в задумчивости подобрала под себя передние лапы.  И тут она услышала еле заметный шорох. Маргоша посмотрела вниз: оказалось, все это время ее передние лапки лежали на каком-то листе бумаги. Кошка сдвинулась, обнюхала листок, и чуть было ни завиляла хвостом от радости: этот листочек пах точно так же, как Алёнкина поваренная книга! Маргоша посмотрела еще раз: сомнений быть не могло – это оторванный листок из хозяйкиного блокнота.

Маргоша схватила его зубами, выскочила из укрытия к раскрасневшейся Алёнке и обтерлась о ее ногу.

Алёнка перевела взгляд вниз. Кошка что-то принесла. Она принесла на корточки и достала исписанный листок из пасти кошки.

- Невероятно,- прошептала  Алёнка, вглядываясь в текст.- Чтоб мне провалиться на этом месте! Это же листок из моей поваренной книги! Только такого рецепта я не помню. Нет, точно, его в книге нет. «Блинчики по-избански с джемом из полосатиков». Это что-то новенькое, надо запомнить и заодно узнать у Марты, как этот листок мог очутиться в комнате с доспехами.

-Маргоша, напомнишь?- спросила девочка, выходя с кошкой в коридор.

Маргоша высокомерно дернула хвостом: она и так, бедняжка, целыми днями кому-то что-то напоминает. И  делает это, между прочим, без всяких дополнительных просьб. А бедную кошку совсем не ценят, даже не кормят... Сколько, они говорят, прошло? Почти два дня? Два дня, а во рту маковой росинки не было!

Маргоша обиженно посмотрела на хозяйку.

- Ты голодная?- спросила Алёнка.-  Конечно, что я спрашиваю. Два дня, и ни маковой росинки во рту!

Маргоша одобрительно заурчала: как-никак, а приятно иметь сообразительную хозяйку.

Алёнка прошла через коридор и вышла на узкую винтовую лестницу.

Она приостановилась и задумчиво посмотрела по сторонам.

«Интересно, а мы тут вообще шли? Что- то я эту лестницу не помню. Хотя мы так бежали...»

Алёнка постояла минутку в нерешительности и двинулась вверх.

Она поднялась на один пролет и оказалась на квадратной площадке, на которую выходили три  низкие дверки. Сверху доносилось мерное позвякивание.

«Наверное, ложки в столовой звенят», - подумала Алёнка.

Она поднялась еще на один пролет. Позвякивание стало громче. Она явно двигалась в  нужном направлении. Алёнка бодро пробежала еще один пролет и остановилась как вкопанная: перед ней предстал источник шума.

Это был гигантский часовой механизм. Десятки, а может, и целая сотня  шестеренок, от огромных до совсем крохотных, быстро вращались, приводя в  движение гигантские стрелки главных часов города, установленных на Королевском  дворце.

Алёнка восхищенно ахнула: ей никогда прежде не приходилось видеть ничего подобного. На Маргошу часы, видимо, также произвели впечатление. Она встала на задние лапы, опираясь передними об Алёнкину ногу, и тоже протяжно  и звонко мяукнула. Ее  крик эхом разнесся по всему часовому залу.

На мгновение Алёнке показалось, что какой-то небольшой предмет отскочил от самой маленькой  шестеренки.  Алёнка вытянула шею и пригляделась повнимательнее. Шестеренка выглядела совершенно нормально. Невозможно было представить, что от нее могло отвалиться. Вместе с тем Аленка могла поклясться, что шестеренка стала вращаться медленнее, а вместе с ней замедлили свой ход и все остальные части часового механизма.

«Не хватало еще, чтобы сюда кто-нибудь вошел и увидел, что часы неправильно ходят!»

Маргоша, по всей видимости, тоже заподозрила неладное. Она снова встала на все четыре лапы, внимательно посмотрела куда-то перед собой, тихонько крякнула и устремилась вперед.

-Маргоша, куда ты?! – громким шепотом крикнула Алёнка и пустилась в погоню за кошкой.

Пару раз перед ее глазами мелькнул силуэт любимицы. Девочка встала на четвереньки и поползла под многочисленными цепями и шестеренками. 

- Маргоша! Маргарита!- крикнула Алёнка уже в полный голос.

В полумраке зала мелькнуло что-то темное, а главное, живое.

Хвост! Сомнений быть не могло, это Маргошкин хвост. Алёнка внимательно вгляделась в полумрак. Хвост мелькнул снова. Алёнка сделала резкий выпад вперед, пытаясь схватить неугомонного зверя. В других обстоятельствах Алёнка ни за что на свете не стала бы хватать Маргошу за хвост, но, находясь на четвереньках под работающим гигантским часовым механизмом, забываешь о правилах поведения с кошками.

Все происходило как в замедленной съемке. Алёнка уже видела шерстинки, которые в тусклом свете, казались скорее серыми. Она сжала ладонь, но успела схватить только воздух.

Алёнка глухо прорычала и абсолютно без сил упала на пол. Все, с нее хватит! Что за день такой! Сначала меч из камня доставала, потом несъедобным супом давилась, потом в доспехах маршировала и теперь еще за сумасшедшей кошкой гоняться приходится! А хуже всего то, что с этими странными часами действительно что-то случилось, они идут все медленнее и медленнее.

Маргоша подошла к Алёнкиным ногам и с интересом посмотрела на лежащую на полу девочку.  Интересное место для сна, ничего не скажешь! Ну что ж, если живешь с сумасшедшей хозяйкой, приходится подстраиваться. Маргоша прыгнула и мягко приземлилась девочке на спину.

-Это ты? - встрепенулась Алёнка, одновременно пытаясь приподняться и при этом не уронить любимую кошку.

Маргоша покачала головой: хозяйке снится что-то, и уверенно надавила лапой на Алёнке на голову: спи уже!

Алёнка стукнулась лбом об каменный пол.

-Мар...-  начала она, снова поднимая голову.

-Спи!- глухо мяукнула Маргоша, возвращая голову хозяйки  в исходное положение.

Она свернулась калачиком на Алёнкиной спине и закрыла глаза. Хорошо, тепло, и что хозяйке не лежится?

-Маргоша! Бестолковая кошка!- Алёнка ловко вывернулась и схватила кошку в объятия.

Маргоша недовольно мяукнула: «Ну, действительно, ее не поймешь: то спать ложится, то вскакивает как ненормальная. С ума с ней сойти можно!»

- Ну, куда ты задевалась?!- продолжала отчитывать ее Алёнка.- Давай скорее выбираться отсюда, пока нас в порче часов не обвинили!

Маргоша зевнула и закрыла глаза: на руках было тепло, удобно и Алёнкин монотонный шепот только способствовал сну.

Алёнка быстро спустились по ступенькам и оказалась в коридоре с целой вереницей одинаковых дверей по обеим сторонам. Ее сердце радостно подпрыгнуло: ну, наконец-то, они хоть куда-то набрели! Это был как раз тот коридор, в котором находились все спальни!

Она отсчитала седьмую дверь по правой стороне и вошла внутрь. На этот раз в комнате было светло, благодаря шести свечам, расставленными по всему периметру комнаты.

В центре стояли такие же, как в ее комнате, кровать и комод, но на этом сходство заканчивалось. Аленка с интересом установилась на стены. Все они были увешаны рисунками Золушки. Ну, или по крайней мере кого-то, страшно похожего на Золушку, какой ее обычно показывают в мультиках. Алёнка посмотрела на кровать: на ней лежала гигантских размеров самодельная тряпичная кукла. Кукла пристально смотрела на нее синими глазами-пуговицами и кривила несуразно большой тряпочный рот. И это тоже была Золушка. Сомневаться в этом не давали два хрустальных башмачка, в которые были вставлены длинные тряпочные ноги куклы.  Алёнка улыбнулась: ну надо же, у них дома в серванте стоят точно такие же хрустальные фужеры в форме башмачков.

Кто бы здесь ни жил, а он просто с ума сходил по Золушке.

Внезапно дверь за Аленкиной спиной с шумом распахнулась. Алёнка вздрогнула и обернулась. На пороге стояла удивленная Марта.

-Вот ты где!- Марта всплеснула руками.- А я тебя по всему дворцу ищу. Ты же на ужин не пришла, и в комнате тебя нет.

Марта перевела взгляд на спящую Маргошу.

-Ты с ума сошла! Нельзя так переутомляться! Носить коня на руках- это уж слишком!

-Да мне же...-начала Алёнка.

- А, поняла, это такой у тебя способ тренировки,- перебила ее  принцесса.- Ну продолжай, продолжай. И все-таки это просто поразительно, какой у тебя спокойный конь. Ни один из коней королевской конюшни не разрешил бы носить себя на руках!

Марта зевнула и уселась на кровати.

-Тебе нравится Золушка?- спросила Алёнка.

Марта широко распахнула глаза:

-А ты ее знаешь? В смысле, в твоем мире о ней тоже известно?

-Да, она у нас... довольно популярна,- осторожно ответила Алёнка.

«Интересно, мы говорим об одной и той же Золушке?»

- А что, у вас тоже знают сказку «Золушка»?- решила уточнить она.

- Сказка! Вот именно! Тонко подмечено! - воскликнула Марта, все более оживляясь. -Когда она выходила замуж за принца из соседнего королевства, все так и говорили: это просто сказка какая-то, какое чудо может сотворить правильно подобранная обувь. Но я-то знаю, - принцесса заговорчески понизила голос,-  что дело не в туфельках.

Алёнка неуверенно кивнула:

- Да, конечно, она просто была очень доброй, милой и...

Марта не дала ей закончить:

-Доброй и милой? Ерунда! На свете полно добрых и милых девушек. Например, кондитерши! Ты когда-нибудь встречала немилую кондитершу?

Алёнка отрицательно помотала головой.

-Вот видишь! А принц выбрал ее. А все из-за того, что она такая красавица.

Марта посмотрела на развешенные по комнате рисунки и тяжело вздохнула:

-Больше всего на свете я хотела бы быть похожей на нее. Тогда бы в меня тоже влюбился мой принц, я вышла бы за него замуж...

- Ну, чего-чего, а в принцах у вас точно нет недостатка,- заметила Алёнка.- Выбирай любого!

- Мне не нужен любой! Мне нужен мой принц, а он не обращает на меня никакого внимания! Конечно, кому я такая нужна. Вот если бы я была такой, как Золушка. Все бы отдала за то, чтобы не быть такой уродиной.

Марта выдернула из пучка прядь волос  мышинного цвета и с отвращением посмотрела на нее:

-Хоть бы волосы были золотыми. Тогда бы еще ничего, а тут и волосы, и лицо, и худая я как швабра.

- Тоже мне недостаток,- фыркнула Алёнка, присаживаясь рядом.- Вот быть такой толстушкой, как я быть, вот это правда горе.  Ладно бы у меня еще лицо было нормальное, а это что?- Алёнка ткнула пальцем в свой  нос. -Конечно, Слава Кастрюлькин на меня никогда и не посмотрит. Не то, что на Ариадну.

- А кто такая Ариадна?- полюбопытствовала Марта.

-Да вроде Золушки, только без злой мачехи. Можешь себе представить?

-Да, серьезный соперник,- согласилась Марта.- А Слава Кастрюлькин это кто? Тоже принц?

-Он рыцарь... Благородный, умный и смелый рыцарь,- мечтательно ответила Алёнка.

И добавила грустно:

-Он рыцарь, а я даже на коньках кататься не умею.

-На чем?- переспросила Марта, укладываться на кровать и прикрывая глаза.

- На коньках. Такие башмаки с лезвиями.

- Хрустальные?- уточнила Марта, приоткрывая один глаз.

- Да нет, обычные.

Марта повернулась на бок и махнула рукой:

-Ерунда, твои проблемы сущая ерунда. Победишь Пряногрыза, и он в обмен на свою жизнь выполнит любые два желания.

- А почему два ?- удивилась Алёнка.- В сказках обычно три желания  можно загадывать.

- Но то в сказках, а тут жизнь... Выполнит желания, заколдует твои коньки, сделает из тебя красавицу и будешь ты  жить долго и счастливо со своим умным и благородным принцем Свекольным. Ой, то есть Славкой Сковородкиным...- пробормотала Марта.

- А он что, прям любое желание может выполнить?- спросила Алёнка.

В ответ Марта раскатисто захрапела.

Алёнка осторожно встала с кровати и на цыпочках вышла в коридор. Осмотревшись еще раз в тусклом свете свечей, она наконец-то поняла, в чем именно ошиблась, выбирая эту дверь. Раньше они с Мартой входили в коридор с другой стороны. Алёнка быстрым шагом прошла в другой конец коридора и снова отсчитала седьмую дверь. Толкнув ее, Алёнка с радостью увидела ту самую комнату, в которую накануне привела ее Марта.

Минувший день так измотал девочку, что она в обнимку с кошкой упала на кровать и мгновенно закрыла глаза. Уже через минуту ее дыхание стало ровным.

Маргоша открыла глаза и, потягиваясь, выбралась из объятий хозяйки. Она встряхнула головой и несколько раз моргнула глазами. Было довольно трудно столько времени прикидываться  спящей, но каменный пол такой холодный, а ее лапки такие нежные, а на руках так удобно.

Маргоша посмотрела в окно. Блин висел на своем месте, но бок у него был явно кем-то надкусан.

«Это тот тип из часов, не иначе», - нахмурилась Маргоша и, запрыгнув на подоконник, пристально уставилась на Луну.

Прошло минут десять. По Маргошиным расчетам блин уже должны были начать посыпать пудрой, но небесный кондитер сегодня почему-то не торопился.

У Маргоши закралось неясное подозрение, что и это дело рук того таинственного незнакомца из часов.

Потянулись минуты, тягучие, как вареная сгущенка. Алёнка спокойно посапывала. Её это промедление, похоже, нисколько не трогало.

Наконец, на блин упали первые крошки сахарной пудры, а потом еще и еще. Небесный кондитер вовсю старался наверстать время.

Маргоша спрыгнула с подоконника и улеглась рядом с хозяйкой.

«Сейчас начнется», - усмехаясь в усики, подумала она.

«Бум! Бум! Бум!» - раздался грохот в дверь.

Глава 11. ДА БУДЕТ СУП!

Алёнка открыла глаза и, не торопясь, встала с кровати. У нее снова было ощущение, что она только что заснула. Девочка вообще успела понять, что время тут течет как-то странно. Это не могло не радовать: если время тут течет быстрее, чем дома, есть надежда, что родители еще не успели сойти с ума, потеряв единственного ребенка.

На пороге возникла Марта. Алёнка еще раз удивилась ее способности выглядеть бодро после такого непродолжительного сна.

-Держи! На завтрак принесла, - сказала она и кинула Алёнке грушу.

Алёнка улыбнулась и, слегка подпрыгнув, вытянула руки в сторону фрукта. Ладошки поймали воздух, груша глухо ударилась о каменный пол и разлетелась на маленькие сочные кусочки.

-Ну, ты смотрю, позавтракала, пойдем тренироваться! И овса захвати, а то у тебя конь уже четвертые сутки голодает.

Алёнка хитро улыбнулась Маргоше, и все трое вышли из комнаты в прохладный, освещенный лучами солнца коридор.

В рыцарской комнате Алёнка уверенной походкой подошла к сундуку и удивительно легко взгромоздила на себя металлическую жилетку. После вечернего разговора с Мартой она была полна решимости одолеть Пряногрыза. Подумаешь: какая-то одна-единственная жалкая схватка с чудовищно злобным драконом, и она - звезда фигурного катания.

«Что бы еще такого загадать? – размышляла Алёнка, пока Марта помогала ей надеть остальную часть доспехов. – Желаний ведь два. Можно, например, загадать, чтобы нос у меня больше не был картошкой. Хорошо, скажу, чтобы не был картошкой, а чем  тогда был? Как я объясню Пряногрызу, какой нос мне хочется. Сказать, что нос должен быть красивым – нельзя, неизвестно ведь, какие представления о красоте у драконов. Вот Змею Горынычу определенно нравилась Баба Яга. Они в сказках всегда как-то вместе действовали. А у той уж нос, как нос. – Алёнка озабоченно нахмурилась. - Значит, нос должен быть как... Как что? Как огурчик? Нет, зеленый и в пупырышку нам не подходит. Как клубничка? А вдруг он сделает его красным. Как зефирка? Как...»

-Все готово, Избранная! Пора сражаться! – голос Марты резко вывел Алёнку из задумчивости.

-Я готова! – крикнула Алёнка. – Пряногрыз, мы идем!

И для большего эффекта она со всей силы топнула ногой по полу. По помещению разнесся страшный гул. В правом углу на пол упал кусок штукатурки.

-Тише-тише, - прошептала Марта, а то этот дворец еще во времена Короля Гороха строили, а он, знаешь ли, очень экономил на стройматериалах.

Алёнка смущенно кивнула, вытащила меч из ножен, схватила его двумя руками и встала в боевую позицию.

-Отлично! – похвалила Марта. – А теперь вперед!

Алёнке показалось, что прошло не больше получаса от того момента, как они вошли в рыцарский зал. Но она была несказанно рада, когда в комнату заглянул принц Свекольный и с привычно хмурым видом возвестил о наступлении обеда.

Алёнка покосилась на Марту. Та шла, хмуро глядя перед собой.

«Но и стоило так расстраиваться из-за какого-то светильника, упавшего на пол? Ну, да, маневр был не самый удачный. А кто виноват? Не надо было ей говорить, чтобы я представила перед собой Пряногрыза. Ну, я и представила. С платьем, конечно, получилось неловко. Конечно, глупо было запутаться в двух ногах, рухнуть на Марту и распороть ей платье, но мы же зашили его, вроде бы даже неплохо».

Алёнка покосилась на дыру на зеленом платье Марты, заштопанную красными нитками,  и тяжело вздохнула.

Марта перехватила ее взгляд, буркнула что-то нечленораздельное и, резким движением схватив тарелку, направилась к гигантской кастрюле.

«Ну, кого я обманываю, у меня ни за что на свете не получиться справиться с этим Пряногрызом! И никто мне не поможет. Ну, за что мне все это?!  Попала в это странное место, должна сразиться с огнедышащим драконом, а теперь вот еще и единственная подруга обиделась. Хоть бы поесть нормально!»

 Алёнка вслед за Мартой заглянула  в кастрюлю. Меню радовало разнообразием. Сегодня голодным коронованным особам, по-видимому, предлагались щи. Алёнка одним пальцем потрогала кастрюлю. Чувствовалось, что они сегодня пришли вовремя. Кастрюля в отличие от вчерашней не была даже слегка теплой. Она была просто ледяной. Огонь под очагом еле теплился.

В животе у Алёнки протяжно заурчало.

«Ну, это уж слишком! Они могут заставить меня прыгать в доспехах, вытаскивать какие-то лилипутские ножи из камней, заставлять ходить по этим непонятным катакомбам, именуемым Королевским Дворцом, но морить голодом – это уж слишком. С меня, в конце концов, скоро доспехи начнут сваливаться!»

Алёнка деловито подтянула рукава рубашки и огляделась по сторонам. Нужная ей вещь нашлась сразу. Коробок, доверху наполненный длиннющими спичками, лежал прямо рядом с очагом.

Алёнка кинула в очаг еще несколько поленьев, подожгла их с нескольких сторон и, как можно сильнее подула на огонь. Огонь мгновенно вспыхнул и заплясал вокруг очага.

-Ты что делаешь? – спросила Марта, с опаской глядя на манипуляции подруги. – Он же теперь полыхает.

-Вот именно это мне и нужно.

Алёнка схватила половник, положила перед собой висевшую на стене изрядно запылившуюся разделочную доску и начала с самым невозмутимым видом вылавливать на нее сырые овощи.

Закончив с ловлей овощей, Алёнка выудила из подставки нож и взмахнула им, словно дирижерской палочкой. Мгновение, и в гигантскую кастрюлю полетели кубики картошки, треугольники помидоров, тонкие палочки капусты и морковки. Коронованные особы, побросав свои тарелки, выстроились за ее спиной.

Закончив терзать овощи, Алёнка зачерпнула ложку супа.

- Хм, чего-то не хватает,- заметила она.- Чего-то много не хватает. Здесь есть какая-то кладовая со специями, травами или что-то в этом роде?

-Есть, я провожу,- отозвался упитанный розовощекий принц в поношенном белом камзоле, подозрительно смахивающем на поварской костюм. - Я служил у короля поваром до коронации,- важно добавил он.

Он схватил Алёнку за руку и потащил в дальний угол столовой, скрытый от глаз бархатными гардинами.

Алёнка подумала, что в Избании, похоже, нет большей радости, чем тащить ее куда-нибудь.

 Принц распахнул перед Алёнкой гардину и пропустил в большое прохладное помещение.

Алёнка обвела комнату глазами и ахнула: тут хранилось такое количество всевозможных соленостей, консервов, сыров, круп и приправ, что на них вполне можно было бы прожить всем королевством, по меньшей мере, год.

«А какие здесь дни,  так и парочку тысячелетий можно провести», - с усмешкой подумала Алёнка.

-Что Вам угодно, - спросил принц с видом хозяина, демонстрирующего свой любимый дом.

-Ох, - отозвалась Алёнка. – Да тут чего только нет!

-Ну, не скажите, - принц недовольно нахмурился. – Тут чего только есть.

-Так,  - начала Алёнка, постепенно приходя в себя, – начнем. Давайте, я буду говорить, что мне надо для супа, а Вы будете подсказывать, что где лежит.

-Избранная! – торжественно начал он. – Это такая честь для меня!

-Ну, тогда начнем! – Алёнка задорно подмигнула своему помощнику.

Когда они вышли из кладовой, держа в руках небольшие кулечки с пряностями и травами, суп в котле уже весело побулькивал.

-То, что надо, - одобрительно кивнула Аленка и быстрым, почти незаметным движением отправила содержимое кулечков в суп..

По столовой поплыл ни с чем не сравнимый аромат щей «по-алёнковски».

Маргоша втянула носом воздух и запрыгнула на ближайший к очагу стол.

«Ну, наконец-то, бедную кошку покормят первый раз за три дня».

-Эй, конь,- послышался над ее ухом голос принца Комодского.- А не угодно ли тебе слезть со стола и направить свои копыта на конюшню?

Маргоша строго посмотрела на принца.

«А не угодно ли Вам получить копытом в глаз?»- ясно говорил ее взгляд.

Неизвестно, знание какого языка помогло принцу Комодскому: лошадиного или кошачьего, но, как бы то ни было, а от стола он поспешил отойти.

Маргоша не обратила на исчезновение принца ровным счетом никакого внимания. Не он сейчас занимал ее мысли. Ее взгляд был устремлен вперед, туда, где в тени натюрморта сидел у стены незнакомец из часов.

Вскоре все было готово.

-Кому суп на обе...? - начала Аленка и осеклась.

«Интересно, сколько времени я готовила? Здесь время летит как сумасшедшее. Что сейчас: ужин? Завтрак?»

Опасаясь того, что она может там увидеть, Алёнка медленно повернулась

Похоже, что эта же самая мысль пришла в голову и остальным. Все до единой короны повернулись вслед за ней  к циферблату.

-асы по-прежнему показывали час дня, время обедать. Стрелки словно завязли в густом и липкой сиропе. Они стояли на месте и не подавали ни одного признака жизни.

"Может, сломались просто?"- подумала Алёнка.

По толпе коронованных особ прокатился возглас изумления.

Он докатился до наглухо закрытого шторами окна и остановился на маленькой худощавой принцессе с золотистыми локонами. Та ловко подпрыгнула и подняла штору. В окно ворвались яркие лучи полуденного солнца, время и впрямь остановилось.

Возглас изумления покатился обратно. Добравшись до кастрюли щами,он  сменился в радостное оживление.

-Мне! Мне супу!- раздавалось со всех сторон.

Аленка, вооружившись половником, принялась отбиваться от бесчисленного количества тарелок, мелькающего прямо перед глазами.

Не прошло и пяти минут, как все с удовольствием ели свой суп. Алёнка долила себе последние остатки и уселась обедать.

-Я уже стала забывать вкус настоящей еды,- сказала она Маргоше.

Маргоша бросила на нее нетерпеливый взгляд. Не хватало, чтобы хозяйка начала мешать своими бесконечными разговорами, она и так еле успевает есть и следить за тем типом из часов.

- Очень оригинальный суп, э-э-э... Избранная. Наша Вам благодарность,- с высокомерным видом пробубнил принц Комодский и, развернувшись, посеменил к выходу.

-Это что-то потрясающее!- Марта плюхнулась на соседний стул.- Мы так  вкусно уже очень давно не ели! Последний раз при старом короле. Вот жизнь тогда была, пока он не пропал! Я вот тут подумала:  может, его Пряногрыз в плен захватил, чтобы он для него готовил?

 -Большое спасибо за суп!- сказал принц Свекольный, подходя к столику. - Думаю, Вам тоже понравилось, принцесса,- добавил он и, не дождавшись ответа, скрылся из виду.

- Спасибо! Вкуснотища! Это потрясающе!- похвалы и благодарности сыпались на Алёнку со всех сторон.

Принципы и принцессы забрасывали грязные тарелки в гигантскую посудомоечную машину и по привычке бежали к выходу. Часы, по-прежнему, показывали час дня.

Глава 12. БЛИНЧИКИ С ПОЛОСАТИКАМИ.

Аленка зло установилась на доспехи: с ума сойти, только вчера с ними познакомилась, а уже ненавидит всеми фибрами души. Как же ошибалась Марта, когда утверждала, что во дворе дела пойдут значительно лучше, чем в зале.

От необходимости все время преодолевать сопротивление пусть тонкого, но металла, ломили руки, ноги и спина. Кроме того, глаза страшно устали следить за тем, чтобы случайно не проткнуть какую-нибудь коронованную особу, не во время пришедшую во двор на встречу с курами.

-Уже неплохо, сейчас поужинаем и спать. Завтра ведь решающий день.

-Завтра?!- переспросила Алёнка, отрываясь от созерцания доспехов.

-Ну, да, завтра победишь Пряногрыза, загадаешь два желания и можешь возвращаться к себе, - с невозмутимым видом заявила Марта.

Алёнке показалось, что на нее вылили ведро ледяной воды.

"Уже завтра? Завтра мне придется сражаться с огромным драконом?! А если он меня убьет?"

-Не убьет,- уверенно заявила Марта, спрыгивая с ограды птичника. Видимо, последнюю фразу перепуганная  Алёнка произнесла вслух.

-Ты же избранная! Вон, меч из камня достала, и ягода засияла, когда ты к проходу подошла.

Алёнка посмотрела вперед, где вдалеке над городскими воротами сияла красная вишенка.

-А из чего эта ягода?- спросила Алёнка.

- Никто не знает,- ответила принцесса.- Раньше она горела всегда, потом, погасла, когда исчез король, а когда ты появилась у прохода, он загорелась снова. Вот так все и поняли, что это ты - Избранная.

Марта потянулась и неторопливо походкой направилась во дворец. Часы хоть и стали снова ходить вскоре после обеда, но нельзя было не заметить, что время сегодня тянулась непривычно медленного. И, похоже, все жители Избании были несказанно этому рады. Они больше не  бегали от одного здания к другому, не тараторили, а говорили, и, наконец-то, перестали бросать начатые дела на середине.

Алёнка  нахмурилась: чем ближе было сражение с драконом, тем больше все это казалось ей какой-то одной ужасной ошибкой. Ей страшно хотелось домой, к маме, в свою комнату с видом на новый дом и каток, будь он неладен.

Крупная слезинка сократилась со щеки и упала ровнехонько на макушку Маргоши.

Маргоша вздрогнула всем телом и посмотрела на хозяйку: Ну вот, снова рыдает. И что с ней делать? Поваренной книги тут нет, а это единственное, что способно хоть как-то  отвлечь девочку.

Хотя, минуточку...  Маргоша встала  на задние лапы и ударила хозяйку лапой по ноге.

-Маргоша, ты что?- спросила Алёнка хриплым от сдерживаемых слез голосом.

Марта тоже остановилась и испуганно посмотрела на Аленку.

-Какой ужас! Конь лягнул тебя копытом?! Неудивительно, что ты плачешь!  Я бы тоже ревела на твоем месте! Эти животные такие непредсказуемые!

Не обращая внимания на причитания Марты, Маргоша снова встала на задние лапы и постучала хозяйку по карману джинсов.

-Вот! Опять!- в ужасе воскликнула принцесса.- А я говорила, что его надо отправить на конюшню!

-Что?- Алёнка непонимающе нахмурила брови и сунула руку в карман.

Пальцы нащупали какой-то листок.

Она достала листок из кармана.

- Ну, надо же! А я-то совсем забыла про него!- воскликнула она, вглядываясь в знакомый почерк.- Представляешь,- обратилась она к Марте.- Я, то есть конь мой, то есть мы вместе, нашли это в зале с доспехами. Это листок из книги рецептов и, не поверишь,  эта книга лежит у меня дома! Там просто потрясающие рецепты!

 Марта вгляделась в листок и озабоченно нахмурилась.

- Я знаю эту книгу, то есть мне кажется, я видела этот почерк... Мне кажется, старый король несколько раз готовил по этой книге перед своим исчезновением. Получалось умопомрачительно вкусно. Да, точно, я ее узнаю!  Я ведь знаю все поваренные книги во дворце. Пока я не стала принцессой, я служила у короля горничной, и он часто просил меня: «Марта принеси мне мою книгу, или  Марта, подержи книгу на этой странице, а то у меня руки в тесте».

Марта вздохнула:

- Да, здорово мы тогда жили! А как эта книга попала к тебе?

- Я нашла ее в избушке на курьих ножках,- ответила Алёнка и добавила, заметив недоумение на лице Марты:- В проходе, она лежала в проходе год назад, то есть по-вашему, наверное, несколько сотен лет назад.

- Как она там оказалась? - Марта задумчиво закусила губу.- Это Пряногрыз! Не иначе! Он похитил нашего короля вместе с книгой. Король всегда носил ее с собой. А потом Пряногрыз зачем-то выкинул книгу в ваш мир!

- Постой!- Марта застыла на пороге кухни.- А может, Пряногрыз сейчас в твоем мире? Ты не слышала ничего о нападении кровожадных драконов на людей?

-Нет,- покачала головой Алёнка.- Я не особенно слежу за новостями, но про дракона, наверняка, хоть что-нибудь, да услышала.

-Принцесса! Вам с Избранной не стоит стоять в дверях! Здесь страшный сквозняк! Вы, то есть вы обе, можете простудиться!- раздался голос принца Свекольного.

Марта уставилась на него влюбленными глазами.

- Спасибо! Да, Вы как всегда правы, Ваше Высочество! Мы проходим уже!- защебетала она неестественно высоким голосом.

-Завтра важный день. Неизвестно, как все закончится, и я хотел бы сказать...

- А, вот и Избранная! Пришли поужинать! - вклинился в беседу принц Комодский.- Отлично! Сегодня помогает нам всем на кухне сам принц Кефирный, так что, я думаю, стоит ждать от ужина чего-нибудь вкусного! Может, даже слегка размокшую в молоке гречку. Ну, что же вы стоите, проходите! Время как видите, не ждет. Принц Свекольный, я вижу чудесное местечко для нас.

Принц Свекольный буркнул что-то неопределенное и растворился в толпе таких же, как он, коронованных особ.

Алёнка посмотрела на часы. Прикрепленные к циферблату вилка и ложка бегали со своей обычной скоростью. Утренняя магия по какой-то причине перестала действовать на них, время, и правда, не собиралось их ждать.

Она еще раз взглянула на зажатый в руке листок. Блинчики - это именно то, что надо, когда у тебя такое скверное настроение.

«Время не ждет?- подумала она.- А что, если попробовать?»

 Алёнка посмотрела по сторонам, нашла того, кого искала, и уверенной походкой двинулась к нему.

-Добрый вечер, принц ...э-э-э...

- Я принц Кефирный, но Вы зовите меня просто Януш,- отозвался розовощекий принц в белом камзоле.

- Вы помогли мне сегодня готовить суп. Могу я снова рассчитывать на вашу помощь?

- Конечно, принцесса.

- Я не принцесса,- рассмеялась Алёнка.

-О, для старого повара та, которая умеет так восхитительно готовить, несомненно, принцесса. Так, какая помощь требуется от меня?

- Нет ли в королевской кладовой чего-то под названием «полосатики»?

-Как же нет, полосатики как раз сейчас в самом соку. Вы непременно должны их попробовать. Это что-то потрясающее эти полосатики. Один принц, живущий по другую сторону пруда в своей временной резиденции-хате, любезно привез нам вчера целое ведро полосатиков.

Януш распахнул перед Аленкой гардину, скрывающую кладовку.

- А вот и полосатики!- он показал рукой на ведро, стоящее по центру кладовой.

-Полосатики?!- переспросила Алёнка, глядя на содержимое ведра, и весело рассмеялась.- Отличное название, ничего не скажешь!

Блинчики были приготовлены с молниеносной быстротой. В этот раз помогать Алёнке вызвались целых шесть коронованных поваров.

Алёнка отрезала кусочек блина, медленно положила его в рот и закрыла глаза от удовольствия.

«Кто бы мог подумать, что джем из крыжовника может быть таким вкусным. Полосатики... Что ж, отличное название для крыжовника. Потрясающе вкусные блинчики - это как раз то, что нужно от плохого настроения и отчаяния».

Алёнка посмотрела на висевшие в столовой часы. Стрелки, казалось, замерли около цифры семь. По крайней мере, они больше не носились по циферблату как сумасшедшие.

Она обвела глазами зал. Он был совсем не похож на тот зал, который она видела вчера. Никто не торопился, заглатывая полусырые и малосъедобные овощи, никто не толкался и ее наступал друг другу на ноги. Напротив, кругом царила спокойная дружелюбная атмосфера: принцы и принцессы не спеша ели блинчики и весело болтали.

- Тебе нравиться?- Алёнка осторожно толкнула в бок Маргошу, уплетающую свой блин.

Маргоша недовольно дернула хвостом: не хватало еще, чтобы Алёнка мешала своими пустыми разговорами. Ей и так приходится наблюдать за типом из часов и при  этом не забывать есть блин. Точнее, не забывать следить за типом из часов, пока уминаешь блин.

- Куда ты смотришь?- снова спросила Алёнка, приставив свою голову прямо к голове Маргоши.

«Тяпнуть ее, что ли, чтобы не приставала?»- подумала Маргоша, поглядывая на круглую Алёнкину щеку.

 Решив в конце концов не тратить на это время, Маргоша снова перевела взгляд на таинственного незнакомца.

Но от него осталась только пустая тарелка.

"Тысяча болонок и пудель!-  зло выругалась Маргоша. - Это надо же снова его проморгать!»

- После ужина приглашаю всех на площадь!- раскатился по залу высокий голос принца Комодского.

- На площадь? Это еще зачем?- спросила Алёнка Марту.— Надеюсь, у вас там больше  никакого орудия нигде не застряло?

- Вроже неч,- отозвалась Марта с набитым ртом.- Это он, наверное, про твой  завтрашний бой будет говорить, решать, как отпразднуем твою победу.

Алёнка тяжело вздохнула: за блинчиками все эти битвы с драконами казались чем-то нереальным. И вот горькая правда снова выплыла наружу.

Глава 13. ВЕРХОМ НА КОШКЕ.

Вскоре все собрались на площади. Принц Комодский вышел в центр, неуклюже взгромоздился на приступку и обратился к собравшимся:

- Принцы и принцессы! С радостью напоминаю Вам, что завтра  у нас счастливый день: наконец- то мы избавимся от этого зловредного принцопожирательного Пряногрыза!

Толпа принцев и принцесс дружно зааплодировала.

- Теперь нам надо решить, как мы будем праздновать завтрашний день!

- Фейерверк!

-Танцы на площади!

-Огромный костер вечером!

-Торт! Гигантский торт!

-А кто будет его готовить? У нас же нет поваров?

Крики доносились со всех сторон.

Наконец, коронованные особы успокоились. Решение было принято на радость всем собравшимся.

Решено было устроить вечером и  фейерверк,  и танцы, и костер, и даже торт, но при условии, что бывшие повара согласятся на время забыть про короны и поготовить. Бывшие повара согласились.

Довольные принцы и принцессы стали расходиться.

- Спать пора,- зевнула Марта и потянула Алёнку за руку.

- Подождите!- раздался звонкий голос.

Все остановились и обернулись на девочку. Алёнка только сейчас с удивлением поняла, что этот отчаянный крик принадлежит ей.

- Подождите,- повторила Алёнка несколько тише.- А как же я? Со мной что?

- Как что? - пожал плечами принц Комодский.- Вы, Избранная, завтра сражаетесь с драконом.

- Одна?!

Принц Комодский нахмурился, вздохнул и вернулся на помост к разложенной на бочках Книге. Он открыл книгу почти в сам конце и еще раз заглянул в нее.

-Одна, - уверенно ответил он после непродолжительного раздумья.- Тут больше никто не нарисован.

-Может, я буду сопровождать ее, - робко предложила Марта.

-Это исключено! – воскликнул принц. – Вы такая же коронованная особа, я не могу Вам ничего запрещать, но сами посудите, как вы доберетесь? До Огнеландии день пути, быстрее туда можно добраться только на коне, а битва должна состояться завтра. Это же ясно, как божий день. В книги так и написано: битва состоится, когда Венера и Химера выстроятся в одну линию, перпендикулярную падению первого луча Солнца в ясный морозный день в третий день правления Короля Карла одиннадцатого. И не надо быть великим астрономом, каким был наш прежний король, чтобы понять, что этот день должен быть завтра. Кроме того, я уже отправил почтового голубя в Огнеландию с напоминанием, что завтра состоится решающая битва Избранной с Пряногрызом. Надо же им подготовиться к поражению. Пряногрыз ответил жарким, просто огненным, согласием и сказал, что если завтра никто не придет, драконы сожгут Избанию дотла и даже, может быть, ошпарят нескольких принцев.

Оставшиеся на площади люди встревожено зашептались, Марта тяжело вздохнула и обреченно опустила голову.

-Буду скучать по тебе, - грустно прошептала она.

-Я все равно ничего не понимаю! – возмутилась Алёнка. – Почему несколько человек не может поехать на лошадях?

Принц Комодский усмехнулся и посмотрел на Алёнку с видимым снисхождением:

-Да, потому что конь есть только у Вас.

Он ткнул пальцем Маргошу, которая, развалившись посредине площади, неторопливо лизала заднюю лапу.

-Да, кстати, его не помешало бы подковать, но боюсь, что у нас нет времени. Ну, до свидания! Удачи! Еще, может, встретимся, если у нас снова объявится дракон. Завтра утром Вас уже у нас, наверное, не будет.

Принц Комодский пожал ошеломленной Алёнке руку и в сопровождении еще пары десятков принцев и принцесс засеменил в сторону Королевского дворца.

Марта судорожно всхлипнула и разрыдалась.

-У меня никогда такой подруги не было! А теперь я даже проводить тебя не могу! Как же ты на коне своем поедешь? Он же такой агрессивный, лягается! Ты уж береги себя. Как же я про подковы забыла!- последнюю фразу Марта практически выкрикнула.

-Тише-тише, принцесса, не стоит отчаиваться,- попытался успокоить ее подошедший принц Свекольный.- Думаю и без копыт конь отлично справиться со своей задачей.

Маргоша внимательно посмотрела на чисто вылизанную лапку. Определенно, без подков она отлично справиться, вот только знать бы с чем.

Алёнка решительно тряхнула непослушными локонами:

- Да вы что, с ума все посходили тут?! Какой конь?! Это ж кошка, сколько раз повторять! Куда он, то есть она, меня довезет?! Я же раздавлю ее! Вы вообще смотрели на меня?! Меня же не каждый пони катать согласиться, а вы хотите свалить меня на маленькую  беззащитную кошку.

Маргоша обтерлась об Алёнкины ноги и жалобно мяукнула. Она не вполне поняла, о чем шла речь, но про «маленькую беззащитную кошку» получилось очень трогательно.

Принц Свекольный посмотрел на Маргошу и его глаза наполнились ужасом. Казалось он только сейчас смог оценить реальные размеры скакуна.

- Какой ужас,- прошептал он.- Что же мы теперь будем делать?! Как доберемся до завтра до Огнеландии?!  Туда же больше дня пути! А других коней в Королевстве нет! Король всех продал, когда отливал нам всем короны. Он был просто сказочно добрым. А теперь нет ни короля, ни времени...

Принц Свекольный с грустью посмотрел на заходящее солнце.

- И ночью идти туда пешком опасно, там весь лес так и кишит от троллей и садовых гномов, - добавил он.

-Времени, конечно, нет, Ваше Высочество,  - задумчиво произнесла Марта, - но у меня такое ощущение, что сегодня оно идет все- таки медленнее, чем обычно. Я даже на мгновение подумала, что, может, наш старый король вернулся.

- Ты тоже это заметила?- обрадовалась Алёнка.

- Все это заметили,- пожал плечами принц Свекольный.- Только не понятно, почему оно стало течь медленнее. Если бы оно больше не ускорялось, мы бы вполне успели в Огнеландию. При старом короле мы добирались туда за час. Но кто знает, побежит ли оно снова, а управлять им умел только старый король.

Алёнка удивленно вытаращила глаза:

-Неужели вы ничего не поняли?!  Время замедляется, когда я готовлю. Так было и в обед, и на ужин. Может, дело во мне, а, может, просто в самой готовке. Может, очаг имеет какую- то магическую силу.

-Да, Ваше Высочество, не могу не согласиться с ... Алёнкой.

Принц Свекольный метнул на Алёнку изумленный взгляд

- Меня так зовут,- пояснила она.- И я была бы Вам признательна, Ваше Высочество, если бы перестали называть меня Избранной. Меня, если честно, это немного нервирует.

-Как Вам угодно,- пожал плечами  принц.- Только  все эти идеи кажутся мне сомнительными.

-Но у нас нет других. Поэтому я предлагаю дождаться утра, снова попытаться затормозить время и отправиться в путь в Огнеландию. Вы же покажете мне дорогу?

- Конечно,- радостно улыбнулась Марта.- Ты мне сразу понравилась, как только я тебя в портале увидела. А сейчас - время спать,- Марта заразительно зевнула.

Только сейчас Алёнка почувствовала, как сильно она устала за этот день.

Они вошли во дворец и разбрелись по своим комнатам.

«У меня есть время до утра, чтобы решить, что готовить»,- подумала Алёнка, обнимая Маргошу.

Через минуту она уже спала.

Луна с интересом заглянула в окно.

«Где же та маленькая лошадка, которая следит за мной все ночи напролет?»

Но «лошадка» ее не видела. Она тоже спала, как убитая.

Глава 14. НЕЗНАКОМЕЦ ИЗ ЧАСОВ.

Аленка проснулась с первыми бледными лучами солнца. Впервые она чувствовала себя, по- настоящему, отдохнувшей. Как только Алёнка открыла глаза, она уже твердо знала, что будет готовить. Блюдо дня приснилось ей во сне.

«Яичница с жареным сыром - это потрясающе вкусно! Если уж эти сумасшедшие часы остановились от какого-то там супа, то уж от этого они должны просто проглотить свои стрелки!»

 Маргоша вскочила с кровати и достала из комода свои вещи и коньки. Если все пойдет гладко, сюда она больше не вернется.

Алёнка посмотрела в висящее над комодом зеркало. На нее посмотрела неунывающая девочка с круглыми румяными щеками и веселыми глазами.

«Время спасать мир!»- решительно сказала она, вспомнив фразу из какого-то приключенческого фильма, и в компании Маргоши  вышла из комнаты. В коридорах было совсем тихо. Похоже было, что все еще спали.

Алёнка зашла в столовую, бросила вещи на ближайший стул и решительно направилась в сторону кладовой. На полпути она замерла. Из кладовой шел какой-то звук. Там кто-то был.

Алёнка на цыпочках добежала до гардины, скрывающей кладовую и, досчитав до трех, осторожно отодвинула один край и заглянула внутрь.

Между бесконечными рядами баночек, мешочков и корзин, заложив руки за спину расхаживал, принц Кефирный. На столе в центре кладовой лежала корона.

Алёнка облегченно вздохнула: «По крайней мере, не дракон».

Принц Кефирный вздрогнул и обернулся.

На лице его отобразилась смесь радости и озабоченности.

-Страшно рад видеть Вас,- галантно поклонился он. – Хотя, признаться, удивлен. Я думал, что Вы уже на полпути в Огнеландию.

-Э-э-э…  Решила позавтракать перед отъездом,- ответила Алёнка, решив не вдаваться в подробности.- Кроме того ехать туда ночью - это верх безумия. Там же садовые гномы в лесах,- Алёнка постаралась придать своему голосу максимально зловещую интонацию.

-А-а--а... - протянул бывший повар и тут же просиял:- Ну, так не будем терять ни минуты! Что мы готовим сегодня, принцесса?

- Яичница с жареным сыром.

-Значит, нам точно понадобятся яйца.

Уже через несколько минут по всему Даорцу поплыл аромат утренней яичницы. На запах в столовую стали стекаться люди. Они подходили, сдержанно удивлялись присутствию  Алёнки, и тут же забывали обо всем, едва отправляли в рот первый кусок яичницы. Алёнка чувствовала себя капитаном корабля. Сейчас ей совсем не надо было работать. Она только отдавала четкие приказы: «Еще яиц! Недостаточно соли! Прожарить сыр со второй стороны!»,  а ее команда, состоящая из шести коронованных поваров, Марты и принца Свекольного, четко и слаженно выполнял  ее команды.

- Минуточку! Эй! Избранная!- разнесся по столовой резкий визгливый голос принца Комодского.- А как же дракон?! Почему Вы здесь?!  Немедленно седлайте своего коня и скачите!- принц Комодский ткнул носком ботинка в уплетающую яичницу Маргошу.- Я сказал немедленно! Вы что, хотите, чтобы всю страну сожгли дотла?!

Оживленный гул, царивший в столовой до этих пор неожиданно стих. Повара остановили свою работу. Все в растерянности переводили взгляд с тарелок на застывшую в нерешительности Алёнку и обратно.

Наконец, затянувшееся молчание было нарушено.

- Да закройте ему рот!- воскликнул рыжебородый принц огромного роста.- Я в жизни не ел такой вкуснотищи! И если мне суждено быть ошпаренным драконом, я бы предпочел, чтобы это произошло после завтрака! И вообще, а что это ты так раскомандовался?!Мы тут все наследники короля!

-Да как Вы смеете?!- завизжал принц Комодский. - Я вам не кто-то где-то просто так! Я был дворец...

-Хватит портить аппетит,- пробасила пожилая принцесса с ближайшего столика.

 И не спел принц Комодский опомниться, как рот его был забит огромным куском жареного сыра.

-Так ты выглядишь  значительно лучше,- довольно покачала головой пожилая принцесса, усаживая оторопевшего принца на соседний стул. - Помню, ты и детском саду совсем плохо ел. Наверное, поэтому и вырос таким противным. Ну, давай, ложечку за маму.

И ее успел принц Комодский прожевать до конца первый кусок сыра, как за ним следом в рот отправился второй.

Все вернулись к своей еле, как будто ничего не произошло.

Повара положили себе в тарелки завтрак и тоже расселись за столики. Алёнка уселась прямо рядом с очагом. Она отправила кусок сыра в пот и закрыла глаза от восторга: «Божественно! Если бы я была временем, я бы тоже остановилась, хотя бы чтобы по посмотреть , понюхать и позавидовать. Бедные стрелочки, они никогда не смогут попробовать это».

Алёнка перевела взгляд на стрелки и от удивления выронила вилку. Стрелки неумолимо приближались к полудню. 

- Что случилось?- хрипло прошептала  Алёнка, схватившись за голову. Как такое могло произойти? Они же останавливались. Почему опять ходят.

Маргоша снисходительно посмотрела на хозяйку: «Просто поразительно у нее такая большая голова, и она при этом так плохо соображает. Конечно, стрелки  снова бегут. Потому что этот тип снова убежал в часы. Кстати, ничего вообще не стал есть».

Маргоша раздраженно дернула хвостом: «Да, за кого он себя принимает?! Все принцы едят, а ему это, видите ли, не по вкусу! Все- таки надо его поймать!  как бы объяснить это Алёнке?»

Маргоша обернулась на хозяйку, но она уже разговаривала с Мартой.

-Я не понимаю!- донеслось до  Маргоши сквозь шум.-  Время же останавливалось! Что теперь произошло?

Вокруг Алёнки стали собираться встревоженные ее реакцией повара.

- Что случилось? Пересолено? Что-то подгорело?

 Все больше и больше принцев и принцесса вскакивало ср своих мест и подбегало к готовой разрыдаться Алёнке. Гул голосов усиливался. Вдруг над всеми этими голосами прокатился звучный баритон:

- Это из-за меня! Я перепутал специи. Я принес троянские травы вместо прованских…

В столовой наступила тишина.

Маргоша схватила зубами Алёнкиного кусок жареного сыра, спрыгнула со стула и никем незамеченная вынырнула из столовой.

«Как же, «травы». Уж я - то знаю из-за кого все получилось!»

Маргоша принюхалась. Гуляющий во Дворце сквозняк сразу же подсказал направление движения. Оказывается, из столовой в часовой механизм вела узкая темная лестница, расположенная в углу. Не зная точно, заметить ее было практически невозможно. Маргоша свернула на лестницу и через несколько длинных прыжков была уже у цели.

Преступник был на своем месте. Он изо всех сил бежал по внутренней части колеса, закрепленного на самой маленькой шестеренке часового механизма.

Маргоша остановилась, не дыша, и еще раз внимательно пригляделась к нему. Это было довольно странное существо. Оно было довольно сильно похоже на тех мышек, которых Алёнка приносила ей из зоомагазина. Только те были яркими, разноцветными с широкими плоскими хвостами с бубенчиками на конце. А это был какой- то маленький серый невзрачный зверек с длинным и абсолютно беззвучным хвостом. Может, и не мышь вовсе.

Мышонок без устали перебирал лапками в колесе, заставляя все шестеренки крутиться быстрее. На Маргошиной памяти он останавливался всего четыре раза: когда  они с Алёнкой спугнули его, зайдя сюда по ошибке, и еще три раза, когда Алёнка готовила. Сегодня, правда, его визит на кухню был недолгим. Маленький вредитель прибежал туда с первыми ароматами яичницу, но есть так в итоге ничего и не стал.

Маргоша сделала шаг вперед. Мышонок резко обернулся и замер. Кошка выплюнула изо рта кусок сыра и сделала шаг назад. Мышонок втянул носом воздух и тихонько чихнул.

«Сыр не ест. Вот привереда! И что с ним делать?»

Маргоша зло посмотрела на мышонка. Она не поняла почему, но ее хозяйка страшно расстраивалась из- за всех этих сумасшедших стрелок. А они начинали ходить нормально, только, когда мышонок ел. Значит, надо было во что бы то ни стало накормить вредину . Был еще и план Б: просто проглотить его и дело с концом, но Маргоша очень надеялась, что до этого не дойдет. Что-то подсказывало ей, что вкус этого хвостатого будет мало чем напоминать Алёнкины блинчики.

Маргоша снова сделала шаг вперед. Мышонок отступил назад и вдруг, резко подпрыгнув на месте, скрылся где- то между шестеренками. Маргоша сделала выпад вперед в отчаянной попытке схватить беглеца за хвост, но поймала только воздух. Кошка легла на пузо и поползла под часовым механизмом. Ей  сейчас позавидовала бы любая пограничная собака.

Маргоша уже сбилась со счета, сколько кругов она намотала вокруг  несъеденного сыра, задача осложнялась также тем, что она могла считать только до двух.

На одном из кругов с сыром стали твориться какие- то странные вещи: он стал источать потрясающе вкусный шоколадный аромат. Маргоша остановилась и с подозрением уставилась на желтый ломтик.

Аромат становился все интенсивнее. С правой стороны послышалось еле слышное шуршание. Маргоша покосилась вбок. Рядом с ней стоял мышонок и как зачарованный смотрел на сыр.  Внезапно мышонок встрепенулся и рванул в сторону лестницы.

«Точно! Это так пахнет из столовой!»

Маргоша побежала за мышонком.

Вот хвостик мелькнул в коридоре, нырнул на лестницу и проскакал по ступенькам вниз.

Маргоша ускорялась все сильнее и сильнее, но и мышонок не сдавал позиций. Вскоре показался просвет, Маргоша прыгнула вслед за мышонком и очутилась в залитой солнцем столовой. Мышонка и след поостыл.

Алёнка стояла на приступке перед очагом. Вокруг нее суетилась целая толпа людей в коронах и белых передниках.

- Алёнка зачерпнула что- то ложкой, с минуту подумала и огласила на весь зал:

- Готово!

Со всех сторон к ней бросились коронованные особы с тарелками в руках. Алёнка посмотрела на часы.

- Остановились! Получилось! - радостно воскликнула она.

- Уважаемая Алёнка,- церемонно начал принц Свекольный.- На мой взгляд, нам пора в путь. Неизвестно, как стрелки поведут себя дальше. Лучше не терять ни минуты.

- А поесть?!- возмутилась Марта и тут же осеклась:- Я имею в виду, Ваше Высочество, что неплохо было бы и нам попробовать то, от чего даже часы не ходят.

-Да, я бы тоже съел немного мусса. Пойду, найду какую-нибудь кастрюльку. Возьмем с собой.

- Маргоша, ты где?- крикнула Аленка.

Маргоша не отвечала, она, наконец, нашла того, кого искала. Мышонок сидел прямо на краю опустевшей кастрюли. Периодически он опускал лапку в кастрюлю, зачерпывал ее содержимое и отправлял его в рот.

Маргоше хватило одного прыжка. Она запрыгнула на стол у очага, схватила мышонка зубами за шкирку и снова спрыгнула на пол. Все было проделано настолько быстро, что никто не успел ничего заметить. Только одна старушка с кривой короной тихонько пискнула:

-Конь на столе!

 Но на нее никто не обратил внимание, так как ей частенько мерещились еще более странные вещи.

Возможно, мышонок уже распрощался со своей жизнью, но у Маргоши были на него совсем другие планы.

Она, ловко уворачиваясь от многочисленных ног в разноцветных чулках, добежала до кладовой и юркнула внутрь. К счастью, дверь была открыта.

Уже через мгновение она вышла оттуда без мышонка и протяжно мяукнула.

- Что такое?- ласково спросил молоденький рыжеволосый принц.

Маргоша повернулась на дверь кладовой.

- Дело говоришь,- одобрительно кивнул принц. - Дверь закрыть надо, а то мыши заберутся, потом проблем не оберешься.

И он захлопнул тяжелую деревянную дверь.

Маргоша насмешливо дернула хвостом: «Вот если не пускать мышей в кладовку, тогда и начнутся проблемы. Всем надо есть, в конце концов. А еды ему теперь на всю жизнь хватит!».

 -Маргоша, вот ты где! Спала где-то?- к ней подскочила Алёнка.- Скорее пойдем, мне удалось остановить время.

Маргоша с сочувствием посмотрела на хозяйку и послушно двинулась за ней: в конце концов, есть ли смысл что- то объяснять этим людям. Только и умеют, что консервы открывать.

Глава 15. ПО ДОРОГЕ К ПРЯНОГРЫЗУ.

Провожать Алёнку, Маргошу, Марту и принца Свекольного вышел весь город.

Только когда они спустились с холма, ободрительные крики смолкли.

Друзья шли молча. Первой молчание нарушила Марта.

-Жаль, что ты уходишь от нас,- быстро выпалила она и закусила губу.

-Я не могу остаться. У меня там родители. Кроме того, я еще не ухожу,- вздохнула Алёнка.

- А все- таки здорово, что ты вспомнила про этот рецепт,- добавила она, пытаясь разрядить обстановку.- У меня была половинка этого рецепта в моей кулинарной книге. Я давно хотела узнать, что же записано на второй половинке листа.

- Этот шоколадный, как ты его назвала?

-Мусс.

- Да, этот шоколадный мусс, по –моемому, вкуснятина. Нам надо сделать привал и попробовать,- облизнулась Марта и покосилась на свой узелок с кастрюлькой.

-Да, но только когда минуем владения садовых гномов,- сказал принц Свекольный.

Он остановился перед входом на большую лесную поляну и с явным удовольствием скинул с плеча огромный узел с доспехами.

Марта испуганно закрыла рот рукой.

Аленка окинула полянку взглядом и удивленно вскинула брови:

-Это, что ли, их владения? По- моемому, просто полянка.

- Тише!- шикнул на нее принц. - Идем осторожненько, тихо и сильно не выпрямляемся.

Алёнка сглотнула и ступила на полянку. Сердце в груди бешено заколотилось.  Волнение спутников стало передаваться и ей.

Она сделала шаг и еще, и еще один. Ничего не происходило. Никаких гномов видно не было.

«Фантазеры!»- подумала Алёнка.

И только эта мысль мелькнула у нее в голове, как она почувствовала сильный рывок и обнаружила себя лежащей на земле.

В туже секунду на том самом месте, на котором она стояла, появилось вишневое дерево.

- Что это?!- прошептала Алёнка.- Откуда оно тут взялось. Оно же здесь не росло!

- Садовые гномы,- хором ответили  Марта и принц.

- Встаем,- скомандовал принц.

Все осторожно встали и, возглавляемые бесстрашной Маргошей, снова двинулись вперед.

На этот раз опасность первой заметила Алёнка.

-Стойте!- пискнула она и замерла с ужасом глядя под ноги. Земля перед ней подозрительно шевелилась.

- Это что, кроты- мутанты?

- Боюсь, что картошки – убийцы, - трясущимся от страха голосом ответила Марта.

И только она это сказала, как из земли выскочил первый клубень и врезался прямехонько в макушку принца, сбив с его головы корону.

Принц взвыл от боли и швырнул доспехами в ту сторону, откуда прилетела картошка.

Марта схватила его за руку и поволокла в сторону.

Алёнка с Маргошей бросились в другую.

Град из картошки усиливался с каждой секундой. Вскоре к картошке присоединилась морковка и редиска.

Друзья бегали по поляне как ошпаренные, безуспешно отбиваясь руками и ногами от назойливых овощей.

- Да, отвяжитесь вы, проклятые корнеплоды,- прорычала Алёнка, при помощи  сумки с коньками откидывая триста сорок седьмую редиску.

И тут ее осенило: «Минуточку, а ведь это всего лишь овощи. А уж что делать с овощами я знаю».

Алёнка нащупала рукой висевший на поясе чехол, быстрым движением выдернула меч и взмахнула им, как дирижерской палочкой. Лезвие блеснуло на солнце.

Спустя секунду Алёнка заметила подлетающую к ней картошку.

Раз, два, три...и на левой ладошке уже лежит горстка кубиков картошки.

Алёнка подняла ладонь над головой:

-Видали! - крикнула она хриплым от напряжения голосом.- И так будет с каждым!

В ту же секунду все стихло. Валяющиеся по всей поляне орудия массового поражения снова стали выглядеть, как самые обычные овощи, спокойно ожидающие, когда их соберут с грядки.

- То- то же,- хмыкнула Алёнка.

- Здорово ты их,- восхищенно протянула  Марта.

- Только слишком ее радуйтесь,- заметил подоспевший принц, подбирая с земли корону и доспехи.- До конца поляны еще далеко.

- Интересно, и что они нам еще сделают? Закидают гнилыми помидорами или закормят брюссельской капустой.

-Тише!- шикнула на нее Марта.- Не подсказывай!

 Друзья снова двинулись вперед.

В течение минуты ничего не происходило. Тихо было и в течение второй минуты, и третьей. Конец поляны был все ближе.

«Неужели угомонились?»- с надеждой подумала Алёнка.

И тут де у ее ног приземлился ответ. Ответ был большой с шестью острыми зубьями и длинной палкой и назывался грабли. Алёнка взвизгнула и отскочила назад.

В траве мелькнул красный колпачок и раздался противный скрипучий смех.

-Они что, еще и этим кидаться будут?

- Ну, они же садовые гномы, у них должны быть садовые инструменты,- пожал плечами принц Свекольный.

Как бы в подтверждение его слов из травы выскочила лопата и едва не сбила с ног Марту.

- Эй, подождите! Мы не делаем ничего плохого. Мы просто идем мимо!- заорала Алёнка.

- Не старайся, они не говорят,- сказала Марта, уворачиваясь от пролетающего секатора.

Следующий бросок гномов был более удачным. Маленькая садовая мотыга вылетела из травы в направлении Марты и прежде чем она успела предпринять хоть что-нибудь, выбила у нее из рук узелок с шоколадным муссом. Узелок с задорным звоном приземлился на землю. Из травы послышался злобный смех, и красный колпачок метнулся в сторону кастрюльки.

По поляне разнесся неповторимый аромат молочного шоколада. Из травы раздалось громкое чавканье. Оно было таким оглушительным, как если бы завтракал не крошечный гном, а какой-нибудь кит. Тут и там замелькали красные колпачки. Абсолютно игнорирую пришельцев, они стекались к кастрюльке и тоже начинали чавкать. Создавшемуся шуму позавидовал бы любой аэропорт. У Алёнки заложило уши. Обладающая более тонким слухом Маргоша легла на землю и закрыла голову лапами.

Алёнка почувствовала, как ее схватили за руку. Принц Свекольный тянул ее вперед. Она подняла с земли кошку и послушно двинулась за ним. Они вышли с поляны и вскоре оказались около пересохшего устья реки.

-Гномы позади, - с облегчением возвестил принц Свекольный

Марта грустно вздохнула:

- Так и не попробовала мусс.

- Ничего, я как-нибудь еще приготовлю,- начала Аленка и неуверенно добавила:- Если, конечно, снова попаду к вам.

Марта снова вздохнула.

- А хочешь, я оставлю тебе рецепт, - предложила Алёнка.

Марта махнула рукой:

-Да, на что он мне. Я и готовить -то не умею. До того, как стать принцессой я работала у короля горничной, а готовили во Дворце только повара.

-А я был огородником,- задумчиво протянул принц Свекольный.- А теперь вот принц,- почему- то грустно вздохнул он.

-Для меня Вы всегда были принцем,- еле слышно прошептала Марта.

- А скоро дворец Пряногрыза?- спросила Алёнка, которой почему- то захотелось сменить тему.

- Да совсем рядом,- отозвалась Марта.- Видишь, река пересохла. Это они, когда злятся, сюда бегают поплеваться огнем.

Вскоре дорога пошла резко вверх. Алёнка решила, что они поднимаются на вершину огромного холма. Действительно, вскоре подьем окончился, и они очутились на самой вершине.

Алёнка посмотрела вниз и ахнула: перед ней у подножия холма стоял огромный замок, окруженный рвом. Шпили всех башенок были украшены бронзовыми головами драконов с перекошенными от ярости мордами. Над центральной башне развевался исполинских размеров флаг: на красном фоне стоит огромный дракон, а войско крошечных человечков в ужасе бежит от него.

У Алёнки пересохло в горле. Она сразу же пожалела, что не догадалась взять в дорогу воды. Но отступать было некуда. Поправив болтающуюся на плече сумку с коньками,  Алёнка решительно пошла вниз.

Марта и принц поплелись рядом. Маргошу вся эта ситуация, казалось нисколько не волновала. Она весело бежала впереди, ловко перепрыгивая через кусты репейника.

- Вы видели Пряногрыза? Как он выглядит? – спросила Алёнка.

- Нет,- пожала плечами Марта.- Как дракон, наверное. Большущий и с огнем. Когда он подходит к Избании, он уже издалека начинает плеваться в небо огнем. Как только мы видим это, сразу же бежим прятаться в подпол, и никто ничего не видит. А ты что же хотела, чтобы мы его у ворот встречали?- добавила она, нахмурившись.

- Его только наш старый король видел. Пряногрыз его частенько приглашал в гости. Но всегда одного,- добавил принц Свекольный.

Они подошли ко рву. Подъемный мост был опущен. Здесь явно ждали гостей.

Глава. 16. СЕРВАНТНОЕ ПОБОИЩЕ.

Алёнка прижала сумку с коньками к груди, как будто это было самое дорогое, что у нее есть, и на ватных ногах пошла по мосту.

«Я победю, в общем, обыграю дракона, и он выполнит два моих желания. Целых два любых желания. Я делаю это не просто так, а ради Славки Кастрюлькина. Еще чуть-чуть и я буду, как настоящий лебедь из лебединого озера».

Мост закончился и вся процессия остановилась перед высокими кованными воротами.

Досчитав до пяти, Алёнка взялась за металлическое кольцо и  постучала.

Марта позади нее тоненько пискнула.

Ворота глухо заскрипели и медленно открылись. Перед ними был покрытый брусчаткой двор.

Алёнка сделала несколько шагов и застыла от ужаса, неотрывно вглядываясь в пол. На сером камне отчетливо проступали темно- красные капли.

«Кровь»,- подумала Алёнка и тут же почувствовала, как ноги под ней пригибаются.

Судя по приглушенному крику Марты, она тоже их заметила.

«Надо бежать!»- решила Аленка и обернулась к воротам, но было поздно.

-Проходите!- раздался голос у нее за спиной.

Алёнка вздрогнула и обернулась. Гигантские дубовые двери замка были открыты.

 Друзья переглянулись и неспешной походкой вошли внутрь.

Первый зал просто поражал своими размерами и размерами всех имеющихся приборов. Подсвечники были с Алёнку ростом, а чтобы залезть на стул, ей надо было бы воспользоваться стремянкой. Высоко над головой сотней исполинских свечей сияла хрустальная люстра.

Едва они вошли, как входная дверь со стуком захлопнулась

«И куда я пришла?!- подумала Алёнка.- Он же меня просто раздавит. Какого размера должен быть дракон, чтобы сидеть на таком гигантском стуле?!»

Марта судорожно сжала Алёнкину руку.

-И когда к нам кто-нибудь выйдет?!- раздраженно спросил принц Свекольный.

- Готовьтесь к бою!- прозвучал вместо ответа громовой голос откуда- то сверху.

Алёнка задрала голову и посмотрела по сторонам.

-Кто вы?- громко спросила она, изо всех сил стараясь, чтобы голос сильно не дрожал.

-Скоро познакомимся,- голос раскатисто расхохотался.

- Время надевать доспехи,- вздохнул принц, бросая перед ней узелок с доспехами, и добавил, кивая на захлопнувшуюся входную дверь:- Выбора нам все равно не оставили.

Алёнка поморщилась и, присев на корточки стала развязывать узелок.

Не прошло и пяти минут, как при помощи Марты последняя деталь была надета.

- Оставьте воина одного!- раздался все тот же голос.

- А может…- начала Марта.

- Не может,- категорично заявил противный голос.

Огромная дверь в глубине зала распахнулась. За ней открылся длинный коридор, по обеим сторонам которого висели массивные подсвечники со свечами мало чем уступающими по размерам водосточным трубам Избании.

- Готова?- тихо спросила  Марта.

Алёнка отрицательно покачала головой:

-Не готова, но, похоже, от сражения сегодня не уйти.

- Принцесса, мы должны идти,- грустно сказал принц Свекольный и потянул Марту в сторону коридора.

Марта подхватила возмущенно  мяукающую Маргошу на руки и все трое двинулись в сторону  тоннеля.

Как только они вышли из зала, дверь за ними снова захлопнулась. Последнее, что увидела Алёнка, было хмурое лицо принца Свекольного,  возмущенно раскрытая пасть Маргоши и грустные глаза Марты.

Девочка осталась совсем одна.

Она вышла в центр зала, вынула из чехла меч и принялась озираться по сторонам. В огромный зал вело несколько высоких дверей, и из какой появится Пряногрыз, было непонятно.

В голове у нее зародился план дальнейших действий. Судя по размерам мебели, она была дракону примерно по коленку, ну, может, чуть выше, поэтому о том, чтобы сразить его в честном бою, не было и речи. Здесь надо было действовать хитростью: надо будет приманить его к чему-нибудь высокому и тяжелому, а потом свалить это на него. Алёнка посмотрела по сторонам и удовлетворенно кивнула: огромные напольные часы как раз должны подойти. Она вполне сможет зайти за них, а уж свалить что-то - ну, с этим у нее никогда проблем не было. План был разработан. Осталось дождаться неприятеля.

.   Алёнке хотелось сразу же встретиться со своим противником взглядом, поэтому она встала в боевую стойку и задрала голову вверх, стараясь следить за всеми дверями одновременно и при этом не уронить шлем. Напряжение было таким сильным, что казалось, что  в воздухе сейчас начнут летать молнии. Неожиданно что- то стукнулось об одетую в сталь ногу.

- Не сейчас, Маргоша,-  Алёнка раздраженно дернула ногой, не отрываясь от высокой двери   за стулом- гигантом и тут же почувствовала, как все внутри нее похолодело: ведь Маргоша ушла вместе со всеми остальными.

- Я не Маргоша,- раздался снизу обиженный ответ.

Алёнка посмотрела вниз.

У Алёнкиных ног стоял маленький зеленый дракончик. Его голова с крошечными острыми ушками едва доходила Алёнке до колена. В правой лапке он сжимал маленький меч  наподобие того, какой болтался в Алёнкиных ножнах. Все тело дракончика было покрыто тонким пухом, по виду напоминающим пух на листочках мать-и-мачехи.

Алёнка не удержалась и, освободив от меча одну руку, осторожно потрогала лоб дракона.

Дракон сердито фыркнул. Алёнка с трудом подавила смешок: Маргоша чихала точь-в-точь так же.

-Да что Вы себе позволяете?! – закричал дракон. – Мы  что, разве знакомы, мы, может быть, вместе пили сок молодой хрум-травы?!

Алёнка почувствовала, как ее щеки наливаются румянцем и отрицательно помотала головой.

-Я… Просто… - пролепетала Алёнка. – Я … сразу не поняла, что Вы… А Вы Пряногрыз?

-Может, Вас, воин, смущает что-то?! Может, мой рост?! – продолжал наступать на вконец смущенную девочку Пряногрыз.

Аленка сделала неловкий шаг назад и, запутавшись в своих металлических ногах, рухнула на пол.

Дракончик страдальчески простонал:

- И кого этот  трус только присылает?!

Алёнка с огромным трудом встала с  пола и снова взяла меч двумя руками.

Она нахмурилась и решительно тряхнула головой: «Вот, я сейчас тут всем покажу ,кто я такая! Уж эту замухрышку я точно не напугаюсь! Подумаешь, дракон. А эти в Избании тоже хороши: навыдумывали себе: дракон, чудище, огромный-преогромный. Да ради такой собачонки с крылышками не стоило и с доспехами возиться. Ну, что уж там, времени снимать все равно нет».

Алёнка на секунду прикрыла глаза.

«У тебя все получится»,- услышала она голос Марты.

«У тебя все получится. Пять минут, пара удачных взмахов мечом, и эта кочерыжка исполнит два твоих желания. Славка Кастрюлькин, жди меня!»

Алёнка глубоко вздохнула и взмахнула мечом, словно дирижерской палочкой.

В следующее мгновение  по пустому залу разнесся пронзительный металлический звон. Он отбился от голых каменных стен и повторился еще раз. Битва началась.

Алёнка снова с усилием согнула металлические руки и повторно нанесла удар. И снова ее меч встретился с мечом Пряногрыза. Она на мгновение оторвала глаза от меча и посмотрела в лицо сопернику. Дракон выглядел изумленным и напуганным. Алёнка взмахивала мечом снова и снова и продолжала наступать.

Она уже не чувствовала, как руки с трудом сгибают легкую, но прочную сталь. Металлические ноги перестали цепляться одна за другую, а опущенное забрало уже нисколько не мешало следить одновременно за мечом и противником.

Алёнка явно побеждала.

«Уверенность – вот чего мне так не хватало на катке. Да и в жизни тоже. Немного уверенности, и весь мир в твоих руках!» - пронеслось у нее в голове, и она сама удивилась, как ясно ей удается мыслить в таких, казалось бы, экстремальных условиях.

Пряногрыз был приперт к стенке, причем не только в переносном смысле. Еще несколько шагов. Может три-четыре, и он уперся бы спиной в сервант с огромными чашками, по размерам больше напоминающими керамические кастрюли.

Шагов оказалось три. И вот: дракон был приперт спиной к серванту. И-и-и….. Алёнка взмахнула мечом. Она встретилась взглядом с Пряногрызом. Его глаза выражали неподдельный ужас.

«Ты первый начал!» - скрепя сердце подумала Алёнка и нанесла сокрушительный удар.

Убийство, безусловно, не было ее целью. Она хотела лишь обезоружить противника. Они специально с Мартой тренировали этот прием: привязывали к огородному пугалу палку, а Алёнка училась ее выбивать.

И тут произошло то, чего она совершенно не ожидала. То, что, откровенно говоря, с ней случалось довольно часто, но от этого не становилось более ожидаемым. Пряногрыз ухитрился ловко увернуться, и меч ударил точно в середину стекла, охраняющего от пыли бесценный гигантский сервиз.

Раздался  звон. Он был таким сильным, как будто все колокольчики мира зазвонили одновременно.

На пол посыпалось стекло, обнажив полку, усеянную тончайшими фарфоровыми осколками. Алёнка краем глаза успела заметить, что, судя по осколкам, на внутренней стороне каждой чашки была изображена какая-то птица. На самом большом осколке, например, красовался павлин.

Алёнка тихонько пискнула: разбить такую красоту! Сервантное побоище прямо какое-то! С другой стороны, она тут точно ни при чем. Чрезвычайно безответственно проводить битву в помещении, напичканном такой красотой!

И тут раздался рык. Алёнка испуганно обернулась. Она решила, что в зал ввели разъяренного слона, который должен теперь растоптать ее. Но нет, рычал не он. Слона не было вообще. Рычал Пряногрыз. Маленький зеленый дракончик с пушистой шерсткой и большими испуганными глазами-бусинками рычал как сто, а может быть, и сто тридцать абсолютно взбешенных разъяренных слонов.

-Мои птички! – прорычал он в крайнем бешенстве, угрожающе вращая ставшими вишневыми глазами.

-Может склеить? – пропищала Алёнка, отскакивая назад так далеко,  насколько это можно было сделать в доспехах.

Но Пряногрыз не слушал ее. Он взмахнул блестящими крыльями, до сих пор безжизненно болтающимися за спиной, и взмыл над полом. Из его пасти вырвалась струя огня. Попади она в Алёнку, от нее остались бы только угольки, причем не просто угольки, а угольки в расплавленном железе. Но, к счастью пламя было направлено на пол. В том месте, где оно коснулось пола, на сером камне проступила черная звездочка из сажи.

Алёнка в ужасе заметалась по залу. Минуту назад она в глубине души возмущалась тем, что битву проводят в зале, набитом мебелью и всякой ценной посудой, а сейчас ей казалось, что, вообще говоря, мебели можно было бы поставить и побольше. Прятаться тут было почти негде.

Алёнкина пятка стукнула обо что-то. Она обернулась. За спиной стояла огромная напольная ваза с гигантскими сухоцветами. Веточки травы были толщиной с ее ногу.

«Это чем же удобрять их надо, чтобы такое получить?» - несмотря на ужас, пронеслось в Алёнкиной голове.

Она юркнула за вазу, сунула меч в ножны и замерла, не дыша. Может, в бешенстве Пряногрыз не слишком внимательный, и не заметит, куда подевался соперник.

Ответом ей стал столб пламени, взмывший над вазой.

Алёнка упала на пол и поползла, не разбирая дороги. Доспех на правую ногу зацепился за какой-то выступ в полу и легко соскользнул с ноги. Наружу выскочила нога в сиреневом носке с кошками. Алёнка ловко подцепила ей второй железный чулок, и вторая нога тоже оказалась на свободе. Девочка вскочила на ноги и припустилась вокруг зала что есть мочи. Дракон летал за ней по кругу и плевался огнем. Алёнка пыталась на бешеной скорости найти какое-нибудь укрытие, но ничего подходящего не попадалось. На третьем кругу ее взгляд зацепился за напольные часы.

«Ну, да! Как я забыла?! Пора претворять свой план в жизнь!».

Алёнка резко свернула к стене и нырнула в щель между стеной и старинными часами.

Точнее сказать должна была ловко нырнуть. На деле же оказалось, что щель не так уж и велика, как могло показаться на первый взгляд.

В тот момент, когда она оказалась между стеной и часами, последние слегка накренились. Алёнка замерла. Может, показалось?

В щели показались отблески красного пламени.

Часы накренились еще сильнее. Это не входило в ее планы. Она планировала дождаться Пряногрыза и придавить его часами, но никак не рухнуть вместе с ними.

«Это все мои сладости!»- сердито подумала Алёнка и попробовала втянуть живот. Это не принесло ровным счетом никакого эффекта: доспехи вместе с животом не сжимались. Оставалось только замереть и молиться, чтобы часы упали ровно тогда, когда около них остановиться взбесившаяся бестия, на этот раз подпалившая потолок.

Алёнка осторожно вытянула вперед правую руку в металлической перчатке и ухватилась за выступающий бок часов.

План должен был сработать. Но тут произошло то, что обычно случается в фильмах и книгах в таких критических ситуациях. Алёнка чихнула.

Шкаф качнулся и медленно двинулся вперед. Алёнка с ужасом смотрела на отправившуюся в путешествие мебель. Ей казалось, что с момента начала падения прошла целая вечность. Языки пламени больше не вспыхивали вокруг. По ту сторону часов тоже смотрели за надвигающейся катастрофой.

Но все когда-то заканчивается. По залу раздался оглушительный звон. Предыдущий звон-перезвон по сравнению с этим казался еле слышным позвякиванием бокалов. Алёнка закрыла уши руками. Звон продолжался. Казалось, каждая шестеренка возмущалась и жаловалась на такое с собой обращение. И среди этого звона по залу разнесся протяжный рык. В прошлый раз Алёнка была уверена, что громче рыка просто не бывает. Теперь ей представилась потрясающая возможность убедится, что все же бывает.

Алёнке казалось, что ее ноги цементом приклеили к полу, а на руки и голову одели гипс. Она видела разъяренное лицо Пряногрыза. Еще более разъяренное, чем перед этим. Видела распахнутую пасть, готовую в любую секунду выплюнуть смертоносный огонь. Она все это видела, но пошевелиться не могла. Дракон сделал шаг вперед.

Алёнка мысленно распрощалась с жизнью.

Под ногой дракона треснула часовое стекло. По непонятной причине этот звук подействовал на Алёнку как сигнал к старту. Абсолютно не рассчитывая на успех, она сделала самую странную вещь, которую можно сделать, находясь в одной комнате с драконом (хотя нахождение в одной комнате с драконом само по себе уже настолько странно, что все другие странности кажутся уже почти нормальными). Она сорвалась с места и побежала к самым дальним дубовым дверям. За ее спиной взорвался огненный шар. Будь Пряногрыз чуточку поточнее, девочка уже давно бы зажарилась. Никогда еще Алёнка не бегала так быстро. Не прошло и пяти секунд, как она была уже около двери. Она не знала, что находится за этой дверью, но была уверена, что снаружи едва ли может быть хуже, чем внутри. Она  изо всех сил навалилась на дверь… Но дверь не шелохнулась.

«Ах, ты прокисший компот! – выругалась Алёнка. – Она открывается на себя!»

Алёнка подпрыгнула и повисла на огромной металлической ручке. Под ее весом ручка едва сдвинулась.

«Давай же!» - простонала Алёнка и тут, раскачиваясь на ручке, заметила то, что по непонятной причине не заметила с пола.

С левой стороны от гигантской двери находилась маленькая дверка совсем как в детских игрушечных пластиковых домиках. Алёнка метнула взгляд на Пряногрыза. Он стоял к ней спиной и как раз сейчас пытался испепелить один из гигантских подсвечников. Она спрыгнула на пол, рванула на себя дверь и нырнула в низкий темный тоннель.

«Наверное, Пряногрыз вошел как раз через эту дверь, поэтому я его и не заметила», - подумала Алёнка.

Тоннель был для нее слегка низковат, и девочке приходилось идти, постоянно пригибая голову. Постепенно тьма стала рассеиваться. На полу по обеим сторонам тоннеля были установлены небольшие зеленые светильники. Алёнка подумала, что было бы неплохо взять один такой  светильник с собой. В конце концов, не понятно, что будет там, дальше.

Она присела на корточки и попыталась схватить одну лампочку. Но она неожиданно сорвалась с места и запрыгала вперед. Алёнка подняла забрало и ахнула от изумления. Тоннель освещался нее светильниками, как она подумала вначале, а светящимися лягушками. Их было, наверное, не так уж и много, но они постоянно сдвигались вперед вместе с ней, освещая дорогу.

Алёнка пошла быстрее. Нельзя было ни на секунду забывать про разъяренного врага. Тоннель все тянулся и тянулся. Алёнка непрерывно крутила головой из стороны в сторону, надеясь увидеть какие-нибудь боковые двери, но стены были абсолютно гладкими. И вот, когда она уже совсем отчаялась, ее шлем стукнул обо что-то деревянное. Перед Алёнкой была дверь. Девочка осторожно взялась за ручку и, досчитав до пяти, толкнула ее.

Глава 17. САМАЯ СТРАННАЯ КУХНЯ В МИРЕ.

 Дверь открылась совершенно беззвучно. Алёнка сунула в щель один глаз, потом еще нос, потом второй глаз и, наконец, всю голову. Ничего страшного не произошло. Похоже было на то, что внутри никого нет. Она рывком распахнула дверь, запрыгнула внутрь и снова так же беззвучно закрыла дверь. Рядом с дверью, словно, специально кто-то оставил огромный стул. Алёнка схватилась за ножку и, уперевшись изо всех сил ногами в пол, притянула стул к двери. Конечно, такая баррикада долго не продержится, но, по крайней мере, возвестит о появлении неприятеля, отсутствие которого уже стало немного удивлять Алёнку.

Только закончив с мерами предосторожности, Алёнка позволила себе осмотреться.

Без сомнения, она была на кухне.

Абсолютно забыв про Пряногрыза и сражение, Алёнка скинула с головы шлем, зажала коленками и стянула с вспотевших рук металлические перчатки и, в конце концов, скинула и металлическую жилетку.

«Настоящий повар не может ходить по такой кухне в военной одежде», - прошептала Алёнка и откинула доспехи к двери.

В центре огромной кухни стоял массивный  дубовый стол. Вокруг по всему периметру стояли буфеты черного дерева с бесчисленным множеством полочек и ящичков. В углу на гигантских крюках висели кастрюли, сковородки, сотейники и кувшины. Было что-то странное в этой кухне. И вскоре Алёнка понял, что так сильно ее смущало.

Буфеты были абсолютно нормальных размеров, даже, наверное, немного низковатые по нормам буфетов. Они доходили Алёнке до макушки, а вот стол в центре стола, стулья и кастрюли были каких-то гигантских размеров. Алёнка твердо решила подумать об этом немного позднее, а сейчас ее больше всего интересовало содержимое ящиков.

Алёнка подошла к одному из буфетов и открыла ящик с нарисованной розой. В ящике оказались серебряные чайные ложки с витыми ручками. В соседних ящиках тоже лежали серебряные столовые приборы: вилки, ножи, столовые и десертные ложки. Дальше находились не менее изящные и красивые  шумовки, лопаточки для торта, ножи, терки. Второй буфет был заполнен посудой. На маленьких полочках стояли чашки размером с небольшие кастрюльки. Больше всего Алёнке понравился темно-синий сервиз с картой звездного неба на внутренней стороне. В темноте буфета каждая звездочка светилась.

Но самым интересным оказался последний самый большой буфет. На каждом ящичке буфета была наклеена узкая белая бумажка с нарисованными растениями Алёнка открыла один из ящичков с зеленой веточкой на этикетке и заглянула внутрь. Там лежал букетик какой-то засушенной травы. Алёнка принюхалась.

-Базилик! – радостно воскликнула Алёнка и выдвинула следующий ящик. В нем оказался кориандр.

Уже через несколько минут Алёнка в точности знала, как выглядят в природе корица, ваниль, душистый горошек, гвоздика, куркума, черный перец и чабрец.

-Тот, кому принадлежит эта кухня, неплохо разбирается в готовке. Интересно, кто готовит для такого ненормального как этот Пряногрыз? – вслух спросила Алёнка.

-Я сам и готовлю, - отозвался голос у нее за спиной.

Алёнка подпрыгнула на месте и резко обернулась.

На маленьком пуфике у стены сидел Пряногрыз. Выглядел он теперь значительно лучше, чем в зале. Глаза снова напоминали черные бусинки, а пушистая шерстка бодьше не топорщилась во все стороны.

-А… как? – начала Алёнка, переводя недоуменный взгляд с дракона на забаррикадированную дверь и обратно.

Пряногрыз высокомерно улыбнулся, встал с пуфика и распахнул гобелен, изображающий котел на очаге. За гобеленом появился кусок дубовой двери.

-Мой секрет - гобелены и, конечно же, осьминожьи слёзы. Лучшее средство от скрипящих дверей. Ты пользуешься осьминожьими слезами?

Алёнка отрицательно помотала головой.

-Если хочешь – могу дать. У меня страшные запасы осьминожьих слёзок. Мои осьминожки страшные плаксы. Просто банок не хватает слезы собирать, - понизил голос Пряногрыз.

Алёнка стояла, боясь не только шевельнуться, но и вздохнуть.

Пряногрыз оценивающе осмотрел девочку и грустно вздохнул:

-Ну, и воина они прислали. Неужели никого больше не нашли во всей Избании? Хотя ты довольно рослая.

-Я не из Избании, я из этого… другого мира, - хриплым голосом отозвалась Алёнка.

-Из другого мира?! – переспросил дракон и посмотрел на девочку с явным уважением. – А чего король сам не пришел.

-Он же пропал.

-Пропал?! – дракон выглядел ошарашенным. – Не знал. Что же мне не сказали? А я все хожу к Избании со своим  войском, прошу мне вернуть мою вещь, а его и нет, оказывается.

-Вы меня теперь съедите? – робко задала Алёнка мучивший ее вопрос.

-Съем?! – переспросил дракон и громко рассмеялся.

-Вот еще, - серьезно добавил он. – Никогда не ем ничего без подходящего соуса, а соуса к девочкам не встречал ни в одной поваренной книге.

Алёнка облегченно вздохнула.

-Вы не сердитесь на меня? - с надеждой спросила она.

-Сержусь, - буркнул дракон.- Мои любимые часы. Чини их потом.

Дракон немного помолчал, а потом спросил с надеждой:

-Король ничего не передавал. Книги там, какой или блокнота?

Алёнка снова отрицательно помотала головой.

-А что он у Вас взял?

-Книгу.

-С пророчествами?

-С тортами.

-Важную книгу?

-Единственную в своем роде. Ты бы знала, какие рецепты там были. Чудо просто. Пальчики оближешь и крылышки тоже. Старый король всегда завидовал мне. У него-то такой книги рецептов отродясь не было. Он только пряники и умел хорошо готовить. Пряники у него, правда, были просто потрясающие. Я вообще просто обожаю пряники.

-Поэтому Вас и зовут Пряногрызом? – догадалась Алёнка.

-Нет, конечно! – возмутился дракон.- Где это видано, чтобы кого-то называли в честь еды. Меня назвали в честь дедушки, он был достоин этого значительно больше, чем какой-то там пряник, пусть и объеденский.

-Значит, король украл у Вас поваренную книгу с рецептами всяких сладостей…

-Не всяких, а самых  лучших! И не только сладостей, но сладости – это самое главное,– перебил ее Пряногрыз.

-Да-да, самых лучших, и исчез?

Дракон грустно кивнул.

-И вы, что же, сидите теперь без сладостей?

Дракон снова грустно кивнул:

-Все мое драконье королевство не ест сладостей. Характеры испортились хуже некуда. Ты же знаешь, без сладкого становишься страшно вредным. Мы уже иссушили все окрестные реки, пытаясь успокоиться. Не представляю, что будет дальше.

-А почему бы Вам не готовить по памяти? – удивилась Алёнка.

-У драконов отвратительная память. Просто ничего запомнить не можем. Я все пытаюсь вспомнить рецепт какого-нибудь тортика, и никак не могу. То забуду, сколько сахара, то сколько муки, то сколько яиц. У меня осталась одна-единственная страничка. Выдрал во время борьбы с королем. А там рецепт неполный. Надо только чуть-чуть дописать, а вот что – не помню.

-А где он, этот листочек? Может, я смогу чем-то помочь? – Алёнка была почти уверена, что узнает этот листок.

-Ну, не знаю… - с сомнением протянул дракон.

Посмотрев на Алёнку еще раз, он все же встал с пуфика и проковылял к одному из буфетов. Открыв нижний ящик, он достал из него слегка пожелтевший листок, исписанный мелким почерком.

Алёнка посмотрела на листок, и ее сердце радостно подпрыгнуло.

Наверху оборванного листка был виден только остаток названия «уду».

-Это «Это лебеди в пруду»! – радостно воскликнула Алёнка.

Точно! – подпрыгнул на месте дракон. – А я все название вспомнить не мог!

-У вас тут почти весь рецепт.  Не хватает только яиц. Их надо на такое количество  муки штуки. И сахара – полкило. И еще в слове «шоколад» не хватает буквы «ш».

-А-а-а-а! – радостно заорал дракон и, выдернул следующий ящик, вытащил оттуда бумагу и перо.

-Пиши скорей, пока не забыла! – скомандовал он.

Алёнка быстро переписала рецепт и вскинула на дракона глаза:

-Может поготовим?

Дракон пискнул от удовольствия и захлопал блестящими крыльями.

-Торт! Торт! Тортик! – радостно повторял он, снимая со стены и закидывая на стол огромные плошки и кастрюли.

-Тащи продукты. Они в последнем буфете. Только все умножай на десять, не буду возиться с крохотными тортиками, -  скомандовал он Алёнке.

Алёнка послушно бросилась выполнять приказание.

Она доставала муку, яйца, сахар и все прочее, необходимое для создание «Лебедей впруду», а Пряногрыз поднимал это на высоченный кухонный стол.

Когда все необходимое было собрано, Пряногрыз влетел на стол и посмотрел сверху на Алёнку.

-Летать умеешь? – спросил он.

Алёнка отрицательно помотала головой.

-Плохо, - заметил Пряногрыз. – Как же ты садишься за стол, не умея летать. Старый король вон хоть прыгать высоко умел. Может, ты прыгаешь?

Алёнка вспомнила уроки физкультуры и снова помотала головой.

-Очень тяжело жить, когда не можешь просто спокойно сесть за стол.

-Я могу сесть за стол, - ответила Алёнка, которую уже начал раздражать этот сочувствующий тон. – Просто у меня дома, да и  Избании тоже, столы нормальных размеров. Я вообще не очень понимаю, зачем надо делать такие высоченные столы, когда ты мале… другого роста.

-Я люблю болтать ногами, - пожал плечами дракон. -Все драконы просто обожают поболтать ногами за столом. Попробуй сделать это за столом, как ты говоришь, нормального размера. Ни в жизнь не получится.

Алёнка не нашлась, что ответить на это.

-Ладно, там в углу стоит лестница, - смилостивился Пряногрыз, кивая головой за один из буфетов. – Я ей изредка пользуюсь, когда крылья заняты.

Алёнка пошла за лестницей, пытаясь при этом представить себе ситуацию, при которой у дракона могут быть заняты крылья.

Она влезла на стол и осмотрела всю гору продуктов и посуды. Так много ей еще никогда не приходилось готовить!

-Ну, со столом понятно, но посуда-то Вам такая зачем? – спросила она.

Дракон насмешливо фыркнул:

-«Зачем такая посуда». А стоит ли вообще начинать готовить, если не можешь накормить целое королевство. А чай? Не понимаю, зачем вообще садиться пить чай, если тебе предлагают пол глоточка, которым не то, что пламя, искорку не потушишь. Нет, сладостей и чая много не бывает – это закон.

Алёнка улыбнулась. Странный дракон – кулинар нравился ей все больше.

-Ну, тогда начнем! – Алёнка взяла в руку столовую ложку и взмахнула ей как дирижерской палочкой.

Глава 18. ДА БУДЕТ ТОРТ!

Алёнка была так увлечена работой, что не заметила, сколько времени они с Пряногрызом готовили. Он и  вправду оказался великолепным кулинаром, и готовить с ним было сплошным удовольствием. Наконец, все было готово. Алёнка последний раз провела по торту крошечным ножиком и отошла, восторженно глядя на получившийся шедевр.

Торт состоял из нежнейших шоколадных бисквитов, промазанных светло-коричневым карамельным кремом. Верхняя часть торта была светло-голубой и блестящей, как настоящая вода. Края торта были украшены карамельными камышами. Но самым главным шедевром были белоснежные лебеди из безе и крема. Они с Пряногрызом прорисовали каждое перышко, каждый изгиб головы, и теперь казалось, что еще мгновение, и прекрасные птицы так и пустятся в путь по сладкому пруду.

-Потрясающе!- выдохнула Алёнка.

-Ням-ням, - только и смог сказать Пряногрыз, жадно рассматривая торт.

-Съедим? – предложила Алёнка, у которой уже начало урчать в животе.

-Надо позвать все королевство, - жадно глядя на торт, покачал головой дракон.- А то так нечестно, они тоже хотят чего-нибудь сладенького, а кроме меня тут никто готовить сладости не умеет.

Алёнка снова подумала, что Пряногрыз ей определенно нравится.

-А можно и моих друзей позвать? Они пришли со мной, и теперь находятся где-то в замке.

-Можно, конечно, - ответил дракон. – Держу пари, они играют в карты с Тефтелькохрумом. Удивлюсь, если они не проиграли ему все пуговицы. Он ужасный жулик и всегда играет на пуговицы.

-Сейчас нам помогут перенести торт в зал, - Пряногрыз сложил руки рупором и крикнул: - Откройте двери! Торт идет!

Его голос, до этого негромкий и даже немного писклявый, стал звонким и сочным. Он отбился от стен и казалось проник во все закоулки замка. Алёнка подумала, что теперь она уж, наверняка, оглохнет. Она упала на колени и закрыла уши руками. 

Не прошло и минуты, как большая дверь за гобеленом распахнулась, и в кухню вбежали четыре серых дракончика. При виде торта они радостно пискнули, потом подхватили за ножки стол прямо с тортом и сидящими на нем Алёнкой и Пряногрызом и потащили его в зал.

Оказалось, что за этой дверью располагался тот самый зал, в котором совсем недавно сражались Пряногыз и Алёнка. Теперь в нем снова было чисто. Осколки были убраны, а у стены снова стояли старинные часы. Стрелки, правда, у них были выгнуты и теперь не показывали время, а осуждающе тыкали острыми кончиками в присутствующих.

Стол был поставлен в центр зала, и драконы начали стаскивать к нему стулья со всехконцов замка.

Вскоре все приготовления были закончены.

Пряногрыз снова сложил передние лапы рупором.

-Все драконы! Идите в замок есть торт! – раздался его громогласный крик.

И тут началось. С всех сторон стали сбегаться жители страны. Вскоре вокруг зарябило от желтых, красных, зеленых, голубых и оранжевых дракончиков. Они забегали в зал, весело хрюкали и взлетали на стол.

-Тортик! Тортик! – весело визжали драконы.

-Подождите! Не трогайте!  - кричал Пряногрыз.- Я скажу, когда будем резать торт. Меня, меня слушайтесь! Я здесь король! Эй! Дайте мне мою корону! Где моя корона?!

Наконец, Пряногрызу принесли корону, и его снова можно было как-то отличить от других таких же пушистых  зеленых  дракончиков.

- Принесите малиновый компот! Да не разлейте его! И так весь двор в красных пятнах! Как будто у нас тут людей заживо едят!- продолжал командовать Пряногыз.

Алёнка беспокойно озиралась по сторонам в поисках друзей. Наконец, они появились в конце зала. Марта и принц Свекольный, испуганно озираясь по сторонам,  прошествовали к столу с Маргошей во главе. Два серых дракончика быстро придвинули к столу лестницу. Марта подхватила на руки Маргошу и вслед за принцем Свекольным взобралась на стол.

-Алёнка! – завизжала она при виде подруги и бросилась ей на шею.

-Ой! – вскрикнула Алёнка. Что-то острое кольнула ее в грудь. – Что это?

-Булавки, - краснея, пробурчала Марта. - Этот твой конь неплохо играет в карты.

Алёнка подхватила на руки трущуюся о ноги Маргошу. На ее шее висело целое ожерелье из разноцветных пуговок.

-Еще отыграюсь, - пробурчал какой-то желтый дракончик около Алёнки.

-Тефтелькохрум? – спросила Алёнка.

-Откуда знаешь? – удивилась Марта.

-Да так, немного слышала о его увлечениях пуговицами, - уклончиво ответила Алёнка.

-А кто из них Пряногрыз? – тихо спросил принц Свекольный. Алёнка заметила, что его камзол тоже застегнут на булавки.

-Тот, который в короне, - прошептала Алёнка.

-Такой маленький, - презрительно фыркнул принц.

-Поверьте, принц, это ему нисколько не мешает, - ответила Алёнка, с уважением глядя на суетящегося драконьего короля.

Наконец, все жители Огнеландии собрались в зале, и наступила относительная тишина.

Алёнка быстро пересчитала драконов.

«Когда жителей всего пятьдесят, не сложно устраивать пир на весь мир, то есть на всю страну», - с улыбкой подумала она.

-Тишина! – гаркнул Пряногрыз, и в зале наступила прямо-таки звенящая тишина. -Отважный воин, прошу снова вынуть Ваш меч из ножен! – торжественно обратился он к девочке.

-Что?! Опять драться?! – вскрикнула Алёнка. – Но я думала, мы уже помирились!

-Вот еще, - фыркнул Пряногрыз. – Драться, пока тут все съедят без нас! Я хотел предложить Вам первой разрезать торт. Все равно это Ваше странное оружие ни для чего больше не годиться.

Алёнка присела в реверансе и достала меч из чехла. Она подошла к гигантскому торту, отрезала первый кусок, и пир начался.

Глава 19. ВОЛОСЫ ЦВЕТА ЗОЛУШКИ.

Торт исчезал с молниеносной быстротой. Вскоре на гигантском серебряном блюде остались одни крошки, да и за те вскоре началась настоящая битва.

Марта, принц Свекольный и Алёнка сидели на краю стола, свесив вниз ноги. Маргоша спала на Алёнкиных коленях, уютно свернувшись клубком. Пузо кошки после  проглоченного лебедя стало заметно толще.

-Не пойму все-таки, зачем им такая мебель, - сказала Марта, задумчиво оглядывая стол.

-Чтобы болтать ногами, - пожала плечами Алёнка и в доказательство мотнула ногой в сиреневом носке.

Марта посмотрела на носок:

-Твои вещи внизу остались.

Она лениво зевнула.

-Потом за сапогами спущусь, - не менее лениво отозвалась Алёнка.

-Нам, пожалуй, пора, - хмуро заметил принц Свекольный.

Марта бросила на него грустный взгляд.

-Выше Высочество, как Вам торт?

-Очень вкусно, - сдержанно ответил принц.

Марта еле заметно вздохнула.

-Драконы и драконихи! – вдруг раздался голос Пряногрыза. – Как вы все поняли, сегодня у нас в гостях коронованные особы из Избании и гостья из другого мира с ее бравым конем.

Маргоша приподняла левое ухо.

-В знак благодарности за этот торт и много  таких тортов, которые теперь будут у нас постоянно, я хотел бы исполнить два любых желания нашей гости.

Марта ахнула и толкнула опешившую Алёнка в бок.

Алёнка сняла Маргошу с колен и встала на ноги

-Но я же Вас не победила, - не понимающе уточнила она. – Надо же Вас победить, чтобы Вы исполнили два моих желания.

-Вот еще! – фыркнул дракон. – Стал бы я исполнять желания того, кто надел бы меня на меч, как шашлык или расплющил бы, как блин. Нет, ни за что! Я исполняю исключительно желания друзей. Ну, так какое твое желание?

-Давай-давай! – подтолкнула ее Марта. – Про своего Сковородникова не забудь. И про эти, про катки.

Алёнка глубоко вздохнула и прикрыла глаза:

«Любые два желания – такой случай выпадает раз в жизни, надо сосредоточиться. Значит первое желание – это заколдовать коньки, чтобы можно было ездить на них, как лучший в мире спортсмен. И про нос. Не забыть про нос. Пусть нос будет маленьким и хорошеньким, как.. как...»

-Ну же, - нетерпеливо сказал Пряногрыз.

«Как у...», - Алёнка в растерянности посмотрела на Марту.

Нет, ее нос был слишком длинным и тонким, как и она вся. Марта стояла и робко поглядывала на ничего не замечающего принца Свекольного.

«Никогда бы на ее месте не влюбилась в такого задаваку, - пронеслось в голове у Алёнки. – Бедняжка, он же никогда в жизни так и не обратит  на нее внимание. Так она и будет всю жизнь ходить за ним и называть этого вредного типа «Ваше Высочество». Вот если бы она была немного покрасивее. Хотя бы волосы».

Алёнке стало безумно жаль принцессу Пуговичную. Это надо же: вокруг столько принцев, казалось бы, выбирай – не хочу, а она выбрала именно того, который не обращает на нее ни малейшего внимания.

-Ну, же. Ну, сколько можно думать?! Это только два желания. Я же на сотню исполняю! – снова возмутился Пряногрыз.

Алёнка повернулась к нему. Она уже знала ответ.

-Итак, мое первое желание, - торжественно начала она. Все драконы замерли. – Мое первое желание: я хочу, чтобы волосы у Марты были золотые и такие же красивые, как у Золушки.

И не успел никто ничего сказать, как Пряногрыз ловко обернулся на одной лапке, вмахнул крыльями, и в разные стороны посыпались разноцветные искры. В следующее мгновение неизвестно откуда налетел ветер. Он подхватил искры и принес их прямо к голове Марты. Искорки плавно опустились на украшенную короной голову. В ту же секунда жидкие мышиного цвета волосы засияли и стали увеличиваться в объеме, и уже через мгновение перед изумленными зрителями стояла настоящая красавица с длинными густыми золотистыми локонами, красиво выбивающимися из-под короны.

-Ох! – с восхищением сказали все драконы.

-Ой! – радостно пискнула Алёнка

-Мяу! –мяукнула Маргоша.

-Мамочки! – прошептала со счастливой улыбкой Марта.

-А неплохо получилось! – довольно пробурчал Пряногрыз.

-Какой ужас! – простонал принц Свекольный.

Пятьдесят одна драконья, две человеческих и  одна кошачья пара глаз с изумлением уставилась принца.

-Вам что, не нравится?! – спросила Алёнка и зло уставилась на принца в ожидании ответа.

«Ну, это уже слишком! Если ему не нравятся такие волосы. Вообще не понятно, как ему угодить, такому вредному! Да Марта стала просто красавицей. Даже не вериться: переделали только волосы, а как изменился весь человек. Ну, просто вылитая Золушка».

-Она же просто вылитая Золушка! – ответил принц Свекольный, словно услышав Алёнкины мысли.

-Ну да,  - ответили хором Алёнка и Марта.

-Конечно, Ваше Высочество, я мечтала об этом всю жизнь. Стать похожей на прекрасную Золушку, и может быть тогда... И может быть тогда... И, может быть, тогда прекрасный принц тоже обратит на меня внимание, - Марта густо покраснела. – И этот принц- Вы.

Принц Свекольный как-то странно булькнул.

-Как это: обратит внимание? Что Вы имеете в виду? Да для меня Вы, принцесса, всегда были самой прекрасной на свете. Если бы я был достоин Вас, и Вы согласились бы стать моей женой, я был бы самым счастливым человеком на свете. Но кому я нужен такой неуклюжий! – принц Свекольный грустно вздохнул.

-Что Вы, Ваше Высочество, Вы всегда мне нравились. И эти волосы, я мечтала о них, потому что думала, что если буду похожа на Золушку, Вы полюбите меня.

-Какие глупости, приходят Вам в голову, принцесса! Я учился вместе с Золушкой в одном классе. И знаете ли, у меня теперь мурашки по кожи идут при виде золотых волос. Она была страшная хулиганка. Один раз она столкнула меня с моста, и я утопил свой портфель, а еще раз она переоделась привидением и пугала всех детей. В этот день никто так и не дошел до школы.

-Вот видишь,  -Марта обернулась  Алёнке, - я же говорила, что дело не в хорошем характере и доброй душе. Принц полюбил ее за красоту.

-Глупости! – фыркнул принц Свекольный. – Я в свое время хорошо знал принца. Он не замечает ничего кроме рыб в пруду, просто сумасшедший рыболов. Больше всего шансов завоевать любовь принца было у девушки, целиком покрытой рыбьей чешуей. У Золушки, конечно, никакой чешуи не было, но она тоже заядлая рыбачка. А что касается волос, то Ваши прежние волосы мне нравились значительно больше. Серый цвет мой любимый, особенно тот необыкновенный оттенок, который был у Вас, принцесса.

Принц Свекольный грустно вздохнул.

-Значит, теперь все пропало, - Марта шмыгнула носом, и по щеке скатилась одинокая слезинка.

-Что Вы, принцесса! Не переживайте! Я привыкну и к этим волосам. Я ведь столько лет любил Вас, но никак не решался признаться…

Принц на мгновение замолчал.

- И вот теперь, наконец, решился, - тихо добавил он.

-Пряногрыз, а можно… - начала  Алёнка. Она умоляюще посмотрела на дракона, но тот сам уже знал, что делать.

Он взмахнул крыльями… И через мгновение волосы Марты стали как прежде.

Принц радостно ахнул.

Марта вытащила из пучка одну из своих серых прядок, с грустью посмотрела на нее и вздохнула:

-Ладно, я к своим тоже как-то больше привыкла.

Принц Свекольный обнял ее за плечо.

-Для меня Вы всегда были самой прекрасной, принцесса.

-Какое второе желание? – обратился Пряногрыз к Алёнке.

-А я думала, что уже израсходовала все, - Алёнка удивленно вскинула брови.

-Что же я совсем вредина, - фыркнул Пряногрыз.

-Про катки не забудь, - громко прошептала Марта за ее спиной. – И про Сковородникова.

Алёнка слегка нахмурилась и напряженно закусила губу. Через минуту на ее лице снова заиграла улыбка.

-Есть у меня одно желание, - сказала она и подошла вплотную к дракону. – Можно на ушко?

Глава 20. ОДИНОКИЙ ДЕДУШКА И КОТ.

Пряногрыз остановился около того самого дуба, под которым, как казалось Алёнке, целую вечность назад, она познакомилась  с Мартой и принцем Свекольным.

Друзья попрощались около замка Пряногрыза. Марта и принц Свекольный пошли обратно в Избанию, надеясь вернуться до заката, а Пряногрыз совершенно неожиданно вызвался отвезти Алёнку и Маргошу обратно к порталу. Точнее, сначала он собирался отвезти одну Алёнку, а Маргошу предлагал отправить туда пешком, так как ему никогда раньше не приходилось возить лошадей. Пришлось Алёнке растолковывать ему, что это  не совсем лошадь, а скорее мини-пони, да к тому же она еще и не подкована. После этого дракон смилостивился и согласился взять с собой и Маргошу тоже.

Алёнка была рада, что все произошло именно так. Если бы здесь была Марта, ей было бы слишком тяжело возвращаться домой. Уж очень они подружились за это время. Марта, правда, говорила, что проход открывается довольно часто и обещала, что они с принцем Свекольным выберут такой день свадьбы, чтобы Алёнка смогла на ней побывать, но Алёнке все равно было тяжело расставаться с подругой.

-Ну что, принцесса, давайте прощаться,- Пряногрыз взял Алёнку за руку и поцеловал кончики пальцев.

-Что Вы! Вы путаете! Это в Избании все принцы и принцессы, а в нашем мире такого нет. Я никакая не принцесса, - смутилась Алёнка.

-Глупости, - фыркнул Пряногрыз. – Я отлично знаю, что говорю. Если у тебя на голове корона и ты выглядишь как принцесса, ты можешь ей и не быть. Но девочка, которая умеет делать что-то так же потрясающе, как ты – точно принцесса. Только настоящая принцесса смогла создать такой потрясающе вкусный шедевр.

-Я очень надеюсь, что вскоре вы получите назад свою кулинарную книгу. Я сделаю все, что в моих силах, для этого.

-Я тоже надеюсь, - вздохнул Пряногрыз. – Правда, уже не слишком. Хоть бы только старый король вернулся, я бы ему все простил. Конечно, если бы он напек наших любимых пряников.

-Я тоже на это надеюсь, - улыбнулась Алёнка.

-Ну, прощайте! – помахал крыльями дракон.

Алёнка надела куртку, шапку и варежки, взяла на руки кошку и шагнула внутрь земляничного круга. В ту же секунду все закружилось перед ее глазами. Алёнка зажмурилась. Ей казалось, что ее вытягивают , как ириску. Её тянули и тянули, и, наконец, отпустили. Алёнка свалилась на землю, больно ударившись коленкой.

Она встала и огляделась по сторонам. Она находилась в старом деревянном домике на детской площадке.

Алёнка вышла из домика. Судя по тому, что уже рассвело, было, по меньшей мере, девять часов утра. Вот только бы еще знать наверняка какого дня. И что там с родителями.

Сбоку раздалось «мяу». Маргоша навострила уши. Алёнка обернулась. На лавочке сидел тот самый маленький дедушка. В правой руке он держал палочку и чертил какие-то знаки на снегу. Рядом на скамейке сидел дворовый кот Васька и с аппетитом уминал кусок колбасы. Дедушка поднял глаза на Алёнку и открыл рот от удивления. Алёнка еще раз внимательно посмотрела на него, на топорщащуюся шапку, на домик, из которого только что вышла.

-Я сейчас! – крикнула она одинокому дедушке. – Никуда не уходите!

Она прижала к себе Маргошу и что есть сил побежала к подъезду. Ей ужасно хотелось увидеть родных, обнять маму, но сейчас она должна была решить одно важное дело.

У подъезда она обернулась. Дедушка стоял у скамейки в такой позе, словно не мог решить, бежать ему за Алёнкой или ждать на месте.

-Ждите меня! – еще раз крикнула Алёнка и исчезла в подъезде.

«Сегодня восемнадцатое ноября, и с вами радио «Бодрое», - сообщило радио из квартиры  полковника Сергеева.

«Значит, я отсутствовала только одну ночь, - обрадовалась Алёнка. – Надо же, тут только одна ночь прошла, а там, кажется, что не меньше недели. Может, меня еще не хватились».

Она пулей влетела на свой этаж и толкнула дверь. Дверь была не заперта.

-Кто там? – раздался голос бабушки. – Сережа, ты? Боже мой! Мы все проспали!

Алёнка не ответила. Она опустила на пол Маргошу, бросила сумку с коньками и на цыпочках пробежала на кухню. Там она вытащила из ящика свою самую большую драгоценность и, прижав ее к груди, выбежала из дома.

Дедушка послушно ждал ее у скамейки. Алёнка подбежала к нему и заглянула в глаза. Глаза у старичка были удивительного темно-зеленого цвета, обрамленные длинными седыми ресницами. Алёнка подумала, что никогда в жизни она не видела одновременно таких добрых и таких грустных глаз.

-Вы это потеряли? – спросила она и протянула дедушке свою драгоценную кулинарную книгу.

Глаза дедушки засветились счастьем.

-Я, - хрипло ответил он. – Но это не мое.

-Я знаю. Обязательно передайте это Пряногрызу. А то они там совсем одичали без сладкого.  И приготовьте ему пряники. Он очень по ним скучает.

-Обещаю! – дедушка улыбнулся и обнял Алёнку. – А как они там? – робко спросил он.

-Ничего, - Алёнка махнула рукой. – С часами у них только какие-то проблемы, но, по-моему, этот поправимо.

-Спасибо за все! Теперь Вы, сударыня, самый желанный гость у нас в стране.

Старичок сжал Алёнкину руку и быстрым шагом направился к деревянному домику на детской площадке. На пороге он еще раз обернулся на Алёнку и снял с головы свою зеленую шапку. На утреннем зимнем солнце блеснула золотая корона.

-Мяу! – раздалось у ног Алёнки.

Она взглянула на кота Ваську. Одного мгновения ей хватило, чтобы решить, что делать. Она подхватила кота в охапку и со всех ног бросилась к домику.

Алёнка успела в последнюю секунду. Король Избании уже стоял в домике-портале, готовый к путешествию на родину.

-Вот! – Алёнка сунула ему в руки ошеломленного кота. – В Избании теперь очень любят котов и кошек. Только не разрешайте им кормить его овсом.

Король кивнул головой, ласково улыбнулся девочке и в ту же секунду скрылся из виду вместе с изумленным и больше не бездомным Васькой.

На снегу осталась лежать старая зеленая шапочка.

-Ну, вот, теперь у них точно все будет хорошо.

-Алёна! Что ты там делаешь?! – раздался голос бабушки. – Немедленно иди домой завтракать.

-Алёнка! Ну что ты делаешь, ты же простудишься! – присоединилась к ней мама.

-Ну, вот, все-таки хватились, - вздохнула Алёнка и побежала домой.

Глава 21. ЛЕБЕДИНОЕ ОЗЕРО.

Алёнка вышла из дома без пяти семь вечера. Утром на общем семейном собрании было однозначно решено, что ребенок, то есть она, выглядит неожиданно бледно и устало, и надо оставить ребенка, то есть ее, дома. А значит, все время, от того момента, как она проглотила последнюю ложку микстуры из толченых крыльев бабочки с сельдереем, до семи часов, было абсолютно свободно. О лучшем подарке нельзя было и мечтать.

Алёнка шла на каток, бережно прижимая к груди драгоценный сверток. Она была уверена, желание, исполненное Пряногрызом, должно ей помочь.

Все были уже на катке. Маша со Светой хихикали в уголке, Катя быстрее ветра кружилась по льду, Ариадна отрабатывала какой-то замысловатый прыжок, а Слава Кастрюлькин неторопливо мерил лед шагами.

-Всем привет! – поздоровалась Алёнка, стараясь придать своему голосу уверенность.

-Добрый вечер! – Славино лицо расплылось в теплой улыбке.

-Теперь все в сборе! – объявила Ариадна. – Можем начинать репетицию.

-И пробы, - буркнула Катя.

-И пробы, - повторила Ариадна.

Маша со Светой снова захихикали.

-Давайте тогда все по очереди, - сказала Ариадна. – Все покажем, кто что может. Выберем лучшую. Она и будет белым лебедем. Слава идет вне конкурса, так как на данный момент он единственный, кто может исполнять роль черного лебедя. Ну, а остальные будут маленькими лебедятами. Кто первый?

Первой выступала Маша, за ней Света, потом Катя. Девочки делали какие-то сложные повороты, крутились подпрыгивали, и Алёнка искренне удивлялась, почему они вытворяют все это во дворе, а не на чемпионате Европы по фигурному катанию, который как раз в эти дни проходил в Голландии.

Когда же на лед вышла Ариадна, стало понятно почему. Оказалось, что все это можно делать в сто раз лучше. Алёнка посмотрела на Славу, который стоял рядом. Тот, почувствовав ее взгляд, повернулся и поднял большой палец вверх.

-Похоже, роль белого лебедя ее, - прошептал он. – Хотя мы еще не видели тебя. Девочки говорят, ты настоящая спортсменка.

Алёнка вздохнула:

-Сейчас увидите. Она вышла на лёд сразу после Ариадны. Худшего момента даже представить себе было нельзя.

«Уверенность, - прошептала Алёнка себе под нос. – Только уверенность и вера в свои силы. Подарок Пряногрыза не должен подвести. Не зря же ты потратила на него свое единственное желание».

Алёнка оттолкнулась от бортика и, расставив руки в стороны, словно крылья, выехала на середину катка. Холодный зимний ветер приятно морозил раскрасневшиеся от смущения щеки. Алёнке на миг показалось, что она снова летит на драконе над покрытыми маком и васильками полями Избании.

Алёнка взмахнула руками и резко обернулась лицом к зрителям. Неожиданно правый конек поехал куда-то в сторону и Алёнка, как подкошенная, упала на лёд.

Маша со Светой снова захихикали.

-Тихо! – цыкнула на них Ариадна.

Алёнка поднялась на ноги и, мужественно улыбаясь, поехала по кругу. Никогда еще за все девять лет жизни ей не удавалось сделать полный круг по катку. Но вот, позади осталась половина пути, еще четвертинка, и еще. Алёнка, сделав полный круг, с сияющей улыбкой остановилась перед замершими зрителями.

Ребята молчали.

-Просто не верится! – первой нарушила молчание Алёнка. – Первый раз в жизни удалось объехать полный круг!

-Ну, ты спортсменка, - протянула Света, а Маша хихикнула.

-Если ты, допустим, не хочешь кататься, то не занимай каток, - фыркнула Катя.

-Ты больше ничего не приготовила? – уточнила Ариадна.

Алёнка бросила взгляд на  Славу. Тот посмотрел на нее и ободряюще улыбнулся.

-Вообще-то приготовила, - глубоко вздохнув, ответила Алёнка. - Мне надо выйти с катка, чтобы показать что.

-Вот еще, глупости, - фыркнула Катя.

Не обращая на нее внимания, Алёнка  вышла с катка и, неуклюже ковыляя по снегу, подошла на лежащему на скамейке заветному свертку. Вот оно – последнее второе желание.

Алёнка развернула сверток. По синей блестящей глади пруда плыли пять сахарно-кремовых лебедей.

Девочки и Слава ахнули хором.

-Это из какого же магазина? – спросила Маша.

-Это я сама испекла.

-Испекла?! – переспросила Света.

-Ты же говорила, что спортсменка, - с подозрением уточнила Катя.

-Я вас обманывала, - Алёнка почувствовала, что ее щеки снова краснеют. – Я хотела с вами подружиться. А вы все такие спортсмены.

-С ума сошла?! – воскликнула Ариадна. – Да твой талант в сто раз лучше! Как же я тебе завидую! А я даже яйцо сварить не могу.

-Но ты же японский учишь, - удивилась Алёнка.

-Японский учу, а готовить не получается. Прямо не знаю, что со мной.

Алёнка посмотрела на Славу. Тот стоял, нахмурившись, и внимательно изучал торт.

«Не понравилось. Теперь после моего выступления на льду, он точно со мной дружить не будет», - подумала Алёнка и почувствовала, как ее сердце болезненно сжалось.

Слава, наконец, поднял на нее глаза:

-Все понял. Не могу только прикинуть, сколько ложек желатина: две или три.

-Три, - пролепетала Алёнка. – А ты что же, тоже готовить любишь?

-Обожаю! – Слава улыбнулся. – У меня из-за этой готовки даже кол по математике один раз был. Я так зачитался кулинарной книгой, что забыл про контрольную.  Бабушка говорит, что это у меня от дедушки. А на коньках я тоже не очень хорошо катаюсь.

-Вот ведь родственные души, - сказала Маша.

Алёнка посмотрела на девочек и поняла, что Маша и Света впервые не хихикают.

Слава кивнул головой.

-Я это сразу понял, как только как только увидел, как из твоей сумки с коньками колбасный сыр выпал. Вот, тоже, думаю, любитель поготовить и поесть, типа меня. А сегодня, когда девочки сказали, что ты спортсменка, я даже немного расстроился.

-А давайте, сначала мы с девчонками будем вас с Алёнкой учить фигурному катанию, а потом вы организуете для нас кулинарный кружок, - предложила Ариадна.

-Заметано! - Слава подмигнул Алёнке. – Вы согласны, коллега?

Алёнка кивнула.

-А давайте...- начала Света.

-А давайте есть торт, - перебила ее Алёнка и отрезала первый кусок торта.

«Теперь все будет хорошо, - подумала она  и улыбнулась.- Оказывается, все что надо, чтобы найти друзей, просто быть самой. Быть собой, ну и, конечно торт».

-И, конечно, торт, - шепотом повторил Слава и хитро улыбнулся Алёнке большими глазами удивительного темно-зеленого цвета.

Прочитано 128 раз
Поделившись с друзьями, Вы помогаете нашему движению "Мы - Дети книги!"

Добавить комментарий

Ваше мнение должно быть или доброжелательным, или никаким!
Если автор произведения не желает получать комментарии или прекратить дальнейшее обсуждение, он должен после текста произведения добавить следующую фразу: {jcomments lock}


Защитный код
Обновить

Детский календарь

Десерт-Акция. Поэзия

Елена Раннева: не забыть язык детей

15.01.2018
Елена Раннева: не забыть язык детей

Публикацию подготовил Игорь Калиш Раннева Елена Алексеевна Елена Алексеевна Раннева до...

Десерт-Акция. Проза

Хороша ты зимушка-зима!

15 Январь 2018
Хороша ты зимушка-зима!

Вот и наступил Новый год! 1. 01 2018 – по новому стилю, а 13.01.2018 – по старому. Не будем зд...

Официальный портал Международного творческого объединения детских авторов " Дети Книги " © 2008
Все материалы опубликованные на портале "Дети книги" защищены авторским правом. Любые перепечатки только после согласования с администрацией и при условии ссылки на данный ресурс.
Логотип МТО ДА - автор Валентина Черняева, Логотип "Дети книги" - автор Елена Арсенина