Авторы о себе

Ай, браво!

Последние новости

Наши встречи. Сахалин, Городец, С.- Петербург 14.06.18

Автор:Татьяна Шипошина. * Главный литературный редактор МТО ДА
от 14 Июнь 2018
Наши встречи. Сахалин, Городец, С.- Петербург 14.06.18

№129 БезвремЕнье:Тайна Шести Королевств 2

Автор  Опубликовано в Новая сказка-2017 Среда, 06 Сентябрь 2017 11:21
Оцените материал
(0 голосов)

 

БезвремЕнье:Тайна Шести Королевств_часть 2

ГЛАВА IПутешествие началось

Первые пару склянок пришлось идти в полной темноте и тишине.

Взявшись за руки и вытянувшись в цепочку, Адис, за ним Тася, и в конце Баако, брели по еле уловимой тропе, которая постоянно норовила сбежать из-под ног. Спасало только то, что братья знали этот лес как свои пять пальцев и могли гулять в нем даже с закрытыми глазами. Грибосветами и факелами не пользовались. Мало ли какая живность может заглянуть на огонек. Да и про рыщущих поблизости Охотников все отчетливо помнили.

Ночь подходила к концу. На востоке начинало всполохами загораться Сияние.

Ребята отошли на приличное расстояние от лагеря народа Тьмы. Теперь слежки можно было не опасаться. Шпион, похоже, так и не узнал об их походе. А Охотники окончательно обратятся только после этого Сияния и еще слишком слабы. Любой, даже самый слабый свет сейчас губителен для них. Поэтому выдвинутся они не раньше, чем через пару склянок.

Сияние расцвечивало мир вокруг.

Справа вырос огромный гриб с кантом на ножке. Словно примерил длинную кружевную юбку нежно-сиреневого оттенка, через которую кокетливо проглядывала его длинная розовая ножка. Такой же гриб, только желто-зеленый, вырос немного правее. Вот еще один, и еще.

Грибы самых разнообразных форм и расцветок из крошечных становились огромными прямо на глазах. Некоторые по высоте достигали размера в два-три человеческих роста. Нежно-розовые, синие, фиолетовые, голубые, желтые, кислотно-зеленые, оранжевые. Все они светились мягким неоновым светом.

Вокруг деловито сновали насекомые. Из-под земли, буквально в метре от ребят, вылезли огромные сороконожки и начали пожирать ближайший фиолетово-розовый гриб в юбочке. Тася взвизгнула.

- Не бойся, это сороконги. Они безвредны и сами всех до смерти боятся! - пояснил Адис, шагая рядом с девочкой.

Он топнул ногой на ближайшего сороконга, и тот моментально зарылся обратно под землю. С другой стороны уже бежали противные малютки, размером не больше кошки. Желтовато-белые, блестящие, словно покрытые воском, они напоминали огромных вшей. Навалившись всем скопом, малютки облепили ближайший гриб и высосали его полностью, оставив лишь сморщенную оболочку. И тут же перешли на следующий.

- Фу, ну и гадость! –  Тася брезгливо передернула плечами, очень уж мерзко они выглядели.

- Да? А на пиру, помнится, ты ела их мясо с удовольствием… - едко улыбнулся Баако. - Эйо говорила мне, что тебе очень понравилось!

- Не бойся, это дайперы. С ними невозможно соревноваться по скорости поедания грибов. Но они не опасны. Наше племя даже пыталось их как-то приручить. Бестолковые очень, сожрали все грибы в селении и сбежали в лес. Хотя мясо у них безумно вкусное, - примиряюще добавил Адис, внимательно взглянув на брата.

Тот сразу же отвернулся и двинулся в противоположную сторону. Девочка вздрогнула. Не хотела бы она попробовать их на вкус еще раз. Но Адису ничего говорить не стала, еще обидится.

Тася уже не испытывала страха перед огромными насекомыми, которые сами светились от съеденных грибов. Она просто с любопытством наблюдала за ними. Сбоку показалась небольшая полянка. Ее усеяли большие, размером с хорошую тыкву, цветы, с шестью остроконечными лепестками и полукруглым центром, росшие прямо на земле. Красивый темно-красный цвет бутонов местами переходил в буро-коричневый.

«Да это ведь тоже грибы, похожи на дождевики только в форме звезды!» - подумала девочка, подходя ближе к одному из них.

По краю поляны, не спеша, ползли несколько диких слигеров. Они остановились у огромного гриба-цветка и принялись медленно жевать его.

- Хочешь погладить? – подмигнул Адис Тасе и улыбнулся.

Та только фыркнула в ответ:

- Нет уж, спасибо!

- Чиамака, осторожно!

 Девочка еле успела отскочить. Слева, из-под земли моментально вырос еще один гриб. Он был ядовито-желтого цвета. Огромный, выше человеческого роста, сетчатый шар с узловатыми переплетениями, сплошь усеянными каплями кроваво-красного цвета. Таких «шаров» вокруг становилось все больше и больше.

- Что это? – тихонько спросила Тася у Адиса, указывая на один из них.

- Драконья кровь. Повезло тебе, Чиамака!

Юноша подошел к ближайшему грибу и набрал немного жидкости с одной из капель в импровизированную чашу из большого листа, которую тут же и соорудил.

- Попробуй!

Девочка замешкалась в нерешительности. Тогда Адис попробовал первым и снова протянул чашу ей:

 – Не бойся, это очень вкусно!

Тася сделала пару глотков. Сок был восхитительным на вкус. Похожим на смесь клубничного, вишневого и тропика одновременно.

- Большая редкость, а тут целая поляна! Жалко, что растут они очень быстро, и сок портится моментально. В лагерь уже не донесешь. Видишь?

Грибы, что вылезли первыми, уже сморщились, словно губка. Рубиновые капли стали цвета ржавчины и издавали не очень приятный запах.

Баако неподалеку беспечно насвистывал и собирал сок с одного из грибов.

- Ну что, идем дальше? – обратился он к Адису, словно не замечая Тасю.

На шляпке одного из  грибов мелькнула серая тень. «Наверное, показалось» -  подумала  девочка, но подняла глаза вверх. Баако продолжал стоять, ничего не замечая.

- Баако!

 Тася в ужасе закрыла лицо ладошками. С того самого гриба на юношу прыгнула огромная черная тварь. Адис молнией метнулся к брату и оттолкнул его. На ходу доставая  кинжал, он  выставил его вперед. Раздался клекот и отвратительный визг. Баако отлетел в сторону и завизжал тоненько как девчонка, спрятавшись за ближайший «грибной» шар.

Адис и непонятное существо катались по земле. Среди переплетенных лап и рук невозможно было ничего разобрать. Только тот же противный визг и хруст, напоминающий звук ломающейся тонкой пластмассы. Время тянулось, как резиновое.

Еще мгновение, и все было кончено. Юноша скинул с себя существо и встал весь в пыли и багровых пятнах. Левое плечо разодрано, кровь тоненькой струйкой сочилась, пропитывая куртку и капая на землю. Руки и ноги усеяли мелкие царапины и кровоподтеки от лап существа.

Рядом лежала отвратительная тварь с кинжалом в груди размером с сенбернара. Она была похожа на гигантскую блоху, насосавшуюся крови. Спереди маленькая головка, половину которой занимал крепкий клюв, вторая половина сплошь усыпана мелкими глазками, и еще восемь больших круглых глаз в центре.

Тася кинулась к Адису и принялась ощупывать его. Вспомнив уроки ОБЖ, девочка стянула с юноши куртку и, промыла рану из напоясной фляжки. Затем принялась обрабатывать ее  мазью, которую специально сварила Имани. Мазь вытягивала из ран любые яды и заживляла даже самые глубокие порезы.

Больше серьезных повреждений не было. Наложив тугую повязку, девочка посмотрела на Адиса. Тот, прикрыв глаза, просто стоял и ждал, пока девочка справится с перевязкой. Лицо его было бледным и нахмуренным.

Когда она закончила, юноша повернулся, ища глазами старшего брата. Не сказав Тасе ни слова, он подошел к грибу, за которым прятался Баако:

- Ты понимаешь, насколько может быть опасным уходить из лагеря только с одним мужчиной?!  Почему я узнаю об этом только сейчас?

- Я… я не…

На Баако было жалко смотреть, казалось, он не знал что ответить.

Куда подевался тот гордый невозмутимый юноша, который выступал перед племенем на празднике? Девочка его не узнавала, а Адис тем временем продолжал наступать на брата:

- О, Предки, когда ты уже повзрослеешь? Ты понимаешь, что нам просто повезло? Спиногрыз выпустил свой яд в кого-то другого, а на тебя напал из жадности! Когда ты начнешь думать головой?! Как только мы вернемся, тебя накажут при всех на главной площади! А теперь бегом за мной! – он отвернулся от брата, и бросил  Тасе. – Быстро, уходим! Здесь скоро будет куча таких же тварей.

Адис никогда так не разговаривал с братом.

Девочка ничего не понимала. Она взглянула на Баако. Тот уже вышел из-за гриба и стоял, обиженно ковыряя носком камешек и поджав губы. «Кого-то это мне напоминает…» - подумала она, еле успевая за Адисом. Размышлять было некогда. Они быстро удалялись от поляны.

Вдруг слева, в кустах, что-то зашуршало. Тася испуганно сжалась, ожидая нападения спиногрызов. Адис остановился и, повернувшись лицом к спутникам, прижал палец к губам, приказывая не шевелиться.

Из-за кустов показались несколько грациозных животных, напоминающих  оленей. На голове каждого из них покоились три прекрасных рога, а сзади был раздвоенный хвост с кисточками.

- Предки, спасибо за вашу помощь! - Адис достал что-то из кармана и протянул руку, приглашая животных угоститься.

Один из «оленей» подошел ближе и спокойно принялся есть. Адис тихонько погладил его и медленно, подходя все ближе, приобнял за шею. Животное повело ушами, но не вырвалось. Юноша достал побольше орехов и, угостив своего нового друга еще раз, осторожно уселся ему на спину. Обернувшись к спутникам, он приказал:

- Чиамака, садись сзади. Эй… Баако, лови себе маралога сам… Быстрее! Я жду.

Тася осторожно уселась сзади. Маралог даже не шелохнулся. Оставшиеся двое спокойно стояли рядом и с любопытством смотрели, как к ним с опаской подходит Баако. Он медленно подошел и нерешительно протянул руку с орехами вперед. Тася никак не могла понять, что же вдруг  случилось со старшим сыном вождя. Он вел себя, словно девчонка.

 Оба маралога с удовольствием потянулись к нему. Баако осторожно погладил одного из них. И вот, наконец, вскочив верхом под строгим взглядом Адиса, он с восторженной улыбкой  на лице сделал маленький кружок возле  брата и Таси.

- Предки на нашей стороне! Теперь мы быстро доберемся до самой границы Горного королевства. Вперед! – скомандовал Адис.

 Пришпорив своего маралога, он двинулся первым. Баако скакал следом, немного отставая, но не теряясь из виду.  Третий маралог скакал рядом.

А тем временем в лагере Темных в юрту больных заглянула Имани. Она постирала и тщательно заштопала вещи Атаро, решив, что они могут все-таки ей пригодиться. Только один из ее странных мокасинов шаманка так и не смогла найти. Положив вещи аккуратной стопочкой в корзину для одежды, Имани взглянула на кровать.

Девочка с огненными волосами спокойно спала на плетеной кровати. Одеяло совсем съехало. Женщина решила его поправить, как вдруг заметила, что из-под подушки торчит что-то. Она наклонилась и достала чистый листок папира, свернутый  вчетверо. Листья этого растения издавна использовали шаманы и знахари для ведения записей.

Женщина, повертев его в руках, хотела было уже выбросить, как вдруг свет одной из ламп грибосветов упал на листок, и в уголке проявились несколько слов. Тогда шаманка поднесла листок как можно ближе к свету, он нагрелся, и женщина увидела наскоро нацарапанное послание:

«Прости, мама, но это не я!

Не сердись. Кто-то опоил Баако сон-травой. Когда я пришла сменить его, он уже крепко спал и никак не просыпался. Я испугалась, что его отравили. Но поняла, что он жив. А это все подстроил шпион. Думаю, он хотел  в  обличьи брата  пойти на Совет или к Лесным. Поэтому  я решила занять место  Баако»

Внизу была приписка:

«У кровати баночка с мазью. Пусть пока он спит, пусть  побудет, сама знаешь, кем».

Действительно, губы спящей были измазаны ярко-рубиновой жидкостью с мелкими зеленоватыми кристалликами.

- Девочка моя, надеюсь, ты справишься! И да пребудут с вами Предки! – пробормотала Имани,  и добавила, немного помолчав. – Нужно срочно сообщить Накато!

Она удалилась, так и не вспомнив о том, что хотела поправить одеяло.

ГЛАВА IIТучи сгущаются

В Грибной мари, на той самой поляне, где недавно была жестокая схватка между юношей и спиногрызом, стояли девять призрачных темных теней из зыбкого черного тумана с горящими глазами.

Охотники больше не были людьми. Скорей, они напоминали породистых животных, которые принюхивались и вздрагивали, словно гончие, почуявшие добычу. Один из них наклонился к убитой твари и вытащил у нее из груди сломанный каменный кинжал. Обнюхав его со всех сторон, он  словно запомнил его запах.  Все остальные тоже обнюхали кинжал.

В это время на поляне появилась фигура с глубоко надвинутым капюшоном и платком на лице. Все девять, обернувшись, замерли в немом ожидании приказа. 

Чужак  подошел к мертвому спиногрызу и пнул его ногой. Он взял кинжал и, осмотрев его, отбросил в сторону.

За одним из древогрибов мелькнула еще одна тень. Она двинулась по направлению к нему, но замерла на полпути, спрятавшись за очередным стволом. Казалось, тень ждала подходящего момента, но все еще не решалась показаться.

- Я знаю, что ты где-то здесь, выходи, дочь Тьмы!

От хриплого шепота Хозяина по коже женщины пробежали мурашки. Но она смело ступила на край поляны.

- Мой господин, приветству...

- Где мое письмо? – грубо перебил ее человек в капюшоне.

- Его нет, но…

- Я, кажется, предупреждал тебя? – серо-карие глаза под капюшоном прищурились и словно покрылись тонкой корочкой льда. – Ты сама виновата!

Незнакомец щелкнул пальцами.

Поляна заклубилась сизыми клочьями тумана. В центре возникла маленькая полупрозрачная фигурка. Темные окружили ее, не подпуская женщину ближе. Фигурка металась внутри, отчаянно ища выход:

- Мама… мамочка… мне страшно!

Она теряла прозрачность, становясь все более материальной. И вот уже в центре поляны стоит худой мальчишка не больше семи данов от роду.

- Чиэнджа! Ты жив! – женщина метнулась к нему, но ее тут же отбросил ближайший Охотник.

- Ты не выполнила своего обещания! Ты мне больше не нужна!– незнакомец приблизился к мальчику. - Твой сын будет служить мне!

Он коснулся  лба мальчишки и что-то прошептал, достав черный кристалл с огненными крапинками внутри. Мальчик испуганно сжался, но посмотрев на кристалл тут же затих и успокоился. Хозяин подозвал жестом одного из Охотников. Тот приблизился и покорно склонился перед ним:

- Теперь он один из вас. Забери его.

- Нет! Только не это! Отпусти моего сына! Я сделаю, все что хочешь! Пожалуйста!

- Убирайся!

- Ну да, я допустила промах! Но благодаря этому я узнала, что дочь вождя и чужачка поменялись лицами. Чужачка покинула селение вместо Эйо! – женщина уже не торговалась, она просто старалась спасти своего ребенка. - Я сразу же кинулась доложить обо всем тебе, мой господин!

- Еще бы ты не доложила… - в его шепоте прозвучала скрытая угроза.

- Я принесла вещь с ее запахом! Теперь твои Охотники могут  отыскать ее в любом обличии!

Она достала и протянула ему потертый кед Таси.

- Этого слишком мало! - незнакомец взял странный мокасин и спрятал его в напоясной сумке. - Убирайся, я в тебе больше не нуждаюсь!

Женщина понуро опустила голову и, оглянувшись еще раз на сына, устало побрела в чащу.

Проскакав примерно склянок пять, троица спешилась и решила сделать небольшой привал. Животные устали и недовольно фыркали, но не уходили. Наскоро пообедав парочкой слайтов и млеком слигеров, ребята накормили их свежесорванной травой, посыпанной горстью орехов. Затем Баако взобрался на своего маралога. А Тася с Адисом пересели на того, что бежал следом без пассажиров, и продолжили путь.

Тасе казалось, что сумерки немного рассеялись, хотя время близилось к вечеру. Древогрибы здесь росли реже. Далеко впереди показались размытые силуэты гор. В их направлении и двинулись путники. Они помнили наказ Накато о том, что самое лучшее – это в как можно скорее покинуть Сумеречную зону.

Местность вокруг менялась, переходя из равниной в холмистую. Наконец, на самой границе Грибной мари ребята спешились и решили отпустить маралогов восвояси. Напоследок  троица снова угостила их орехами. Расставаться с чудесными животными не хотелось, но, увы, в горах от них толку не было.

Сами путники, наскоро пожевав на ходу этих же орехов и запив их водой, не теряя времени, отправились дальше.

Пешком они прошли еще около трех склянок. После происшествия со спиногрызом, Адис был не разговорчив. Баако вообще делал вид, что не замечает девочку. Остаток путешествия проходил в тягостном молчании.

Местность изменилась полностью. Вокруг возвышалось множество земляных холмов с небольшими каменистыми пещерками в склонах. «В похожей пещере я и ночевала в свой первый дин в Безвременье! – подумала девочка. – И змеекуст рос в подобной!» - она невольно вздрогнула, вспомнив смертельные объятия плотоядного растения.

Тася попыталась определить, в какой стороне находится курган-близнец, так похожий на тот, с которого все и началось. Ничего не вышло. «Наверно это совсем другая часть Сумеречной зоны! - подумала она, но спрашивать у Адиса не стала. – Интересно, зачем мы идем сначала к Горному народу?»

Холмы перешли в горы. Адис решил, что сегодня им нужно отойти на максимальное расстояние от Грибной мари:

 - Я знаю эти места. Здесь неподалеку есть горный ручей. Он не слишком холодный и довольно мелкий. Нам нужно пройти по нему немного вверх по течению. Это будет небольшой крюк, но собьет преследователей.

- Но я же сейчас совсем другая! – Возразила Атаро. – Кто сможет меня узнать?

- Конечно Чиамака, выглядишь ты сейчас как Эйо. – тут он бросил многозначительный взгляд на брата. – Но запомни, никакая мазь не может отбить твой родной запах.

Девочка нехотя согласилась. У подножия одной из гор показалось небольшое озеро, в которое впадал чистый горный ручей, шириной не более метра и глубиной чуть выше колена.

- А сейчас снимаем обувь и в воду! – скомандовал Адис и бросил в ручей небольшой красный камешек. – Идем строго посередине, друг за другом,  и, ни в коем случае, ничего не трогайте на берегу вдоль ручья!

 Осторожно, чтобы не оступиться на скользких камнях, троица продолжила путешествие по дну ручья. Вода была довольно прохладной, но девочка скоро привыкла и перестала обращать на нее внимание.

Так они прошли еще пару склянок. Сумерки начали постепенно сгущаться. Наконец, Адис решив, что они уже  отошли на безопасное расстояние, скомандовал:

- Ждите меня здесь! - а сам по воде двинулся дальше и скрылся за ближайшим поворотом.

Через некоторое время он вернулся,  волоча за собой пару  длинных палок.

- Помоги мне взобраться! – бросил он брату.

Баако тут же помог ему. Адис, взгромоздившись на самодельные ходули и привязав их к ногам, осторожно наклонился и поднял Тасю на руки:

- Баако, оставайся здесь! 

 Он осторожно вышел из ручья и отправился к ближайшей  скале с подходящей по размеру пещеркой. Зайдя внутрь, он высадил девочку в самом конце пещеры, вытряхнул свой заплечный мешок, оставив только самое необходимое,  и сказал:

- Не смей даже приближаться к выходу! Я быстро!

После этого он ушел обратно к ручью, а немного погодя таким же путем принес Баако.

- Можете пока переодеться в сухое и поужинать. Да, Чиамака, мне нужны твои мокасины! – девочка покорно достала их и отдала юноше.

- Ни в коем случае не разводите огонь и не приближайтесь к выходу, чтобы не случилось! – еще раз напомнил он. - Я скоро буду! Чиамака, ты за главную! – в сторону брата он даже не посмотрел.

С этими словами юноша взгромоздился обратно на ходули и исчез в сгущающихся сумерках.  

Набрав сухой травы и кусков мха, которые валялись в пещере повсюду, Баако быстро соорудил постель. Тася последовала ему примеру.

- Охранять вход будем по очереди. Я первый, через пару склянок ты…  - первый раз за все время обратился он к девочке, чтобы прервать затянувшееся молчание. – Если хочешь, можешь поспать.

- Хорошо…

 После утреннего происшествия разговаривать и шутить не очень хотелось. Девочка быстро переоделась в сухую одежду, мысленно поблагодарив Имани за то, что она догадалась положить еще и пару запасной обуви. Завернувшись в одеяло, она сунула под голову маленькую подушку с зашитым в нее ловцом снов, подарок Имани, и тут же задремала. Как и обещала шаманка,  сны больше ей не снились.

Тася проснулась от того, что кто-то тряс ее за плечо:

- Атаро, твоя очередь! Ну, вставай же! – Баако поджал губы, лицо его было изможденным, видно было, что события последнего дина произвели на него неизгладимое впечатление.

- Адиса еще нет?! Баако... – юноша не отвечал, казалось он где-то далеко. – Баако,  иди, ложись, я покараулю! – сказала Тася, но тот лишь упрямо затряс головой.

- Это моя вина! – слезинка скатилась по щеке юноши. -  Мы могли  погибнуть! – нижняя губа дрожала, он был готов разреветься. – Или еще хуже – мог погибнуть Адис, а мы остались бы вдвоем и не дошли никуда! – каждое слово давалось с трудом и он все время сглатывал, сдерживая слезы. - Адис не доверяет больше мне… - губы обиженно затряслись. - Да это и не удивительно, ведь я обманула его! Всех обманула! – юноша замолчал.

Тася ничего не понимала, таким старшего сына вождя она никогда не видела:

- Ты чего?

Баако взглянул на девочку, как бы обдумывая ее вопрос, и нехотя выдавил из себя признание:

- Я пришла в хижину к Баако, чтобы проститься. Он спал так крепко, что я не смогла бы его растолкать и за полсклянки. Даже кружка воды не помогла. Тут я заметила следы чего-то красного у него на губах!

 Тася вздрогнула:

- Он из моего кубка выпил! – потрясенно прошептала она.

Но юноша не обратил внимания на ее слова и продолжил:

- В напиток и подмешали какое-то зелье. Думаю, это был шпион. Сначала я испугалась, что шпион займет место брата. Нужно было что-то срочно делать…И я решилась… На совете второго Баако не оказалось. Но что тогда говорить отцу? Я ведь тайком пробралась туда. Я подумала, если никто не узнает, что Баако – это я, то смогу доказать родным, что уже взрослая!

- Эйо! Так ты никому не сказала, что кто-то опоил Баако, даже Адису. А сама без проса заняла его место! – закончила за нее Тася.

Юноша  обреченно кивнул и продолжил:

 -Ну… я оставила записку маме…Затем я вырвала у него несколько волосков и смешала с мазью метаморфоз. А его я намазала мазью с твоими волосами.

Баако поспешно отвел взгляд:

-  Могу поспорить, он очень разозлился когда проснется и все узнает… Все разозлятся…

Его плечи вздрагивали от сдерживаемых рыданий, Тася погладила юношу по спине:

-Ты очень смелая, не то что я! Твой папа запретил бы нам пойти, если бы все узнал! Когда мы вернемся, я попрошу вождя не наказывать тебя! Или пусть меня тоже накажут!

- Ты, правда, так сделаешь? – глаза Баако-Эйо вспыхнули благодарностью, но он тут же опустил их:

- Извини, мое поведение... отношение к тебе было ужасным… - юноша густо покраснел и замолчал.

- Все в порядке. Давай лучше дружить? – засмеялась Тася. – А теперь иди, а то если ты не выспишься, от тебя не будет никакого толку! Адису я скажу, что ты всю ночь была... был рядом. – Тася поправилась и, дружелюбно посмотрев на своего спутника, улыбнулась. – По рукам?

 Баако с благодарностью пожал протянутую руку.

- Я, совсем не устал! Пожалуй, еще немного посижу с тобой!

 - Нет уж, дуй спать, а то через пару склянок явится Адис. Ты к этому времени должен быть уже бодрым и сидящим рядом! –  и она подмигнула своему спутнику.

Он встал. Немного погодя в углу пещеры раздалось мирное сопение, которое говорило о том, что «совсем не уставший» Баако  спит сладким сном…

Адис, покинув пещеру, снова зашел в ручей. Там, сняв ходули и связав их концы между собой, он достал из заплечного мешка непромокаемую ткань из шкуры слигера и соорудил из них что-то типа маленькой лодочки. На ней он за полсклянки спустился обратно по ручью до того места, где на дне лежал оставленный им красный камешек. Погони еще не было видно.

«Наверно, Охотники не смогли учуять наш след так быстро из-за маралогов, хвала Предкам!» – решил он.

Юноша разобрал свою лодку и, тщательно помывшись с каким-то  сине-зеленым порошком, осторожно выбрался на берег с помощью ходуль. Примерно в паре метров от ручья он опустился на землю и обул мокасины девочки на руки. Ходули привязал к спине так, чтобы они не касались земли. Так, шагая на четырех конечностях, он, петляя, обошел приличное количество холмов и, в конце концов, добрел до ближайшего ущелья, находящегося в противоположной стороне от ручья. Внизу слышался глухой рев воды.

Оглядевшись еще раз, юноша сбросил мокасины вниз, а сам осторожно спустился, помогая себе ходулями. Там он подобрал мокасины. И зашел в точно такой же горный ручей, но бегущий по дну ущелья. Этот ручей впадал в другой, побольше. Адис снова собрал свою лодочку и на ней благополучно добрался до озера, с которого и начался их поход. Там он спрятал мокасины и ходули на дне озера, связав их между собой и завалив сверху камнями.

Еще раз помывшись с тем же порошком,он осторожно вплавь  поднялся обратно по первому  ручью вверх.

Тьма сгустилась, но погони не было видно. Все путешествие заняло у него не больше пяти склянок. Уставший и озябший, он,  осторожно, чтобы не привлекать внимания, выбрался на берег. Сделав еще небольшой круг на всякий случай, юноша убедился, что хвоста нет, и отправился в ту пещеру, где его дожидались Тася и Баако.

А тем временем поиски в Грибной мари шли полным ходом. Охотники, запомнив запах девочки,  мчались по едва уловимому следу Таси и ее спутников. Фигура в капюшоне не отставала от своих гончих ни на шаг.

Вот они уже добрались до стоянки, обнаружив остатки недоеденной травы и несколько орехов. Потоптавшись на месте, Охотники снова взяли след и уверенно отправились в сторону границы с Горными. Но у самой границы вдруг разделились.

Трое из них, обогнув несколько древогрибов, бросились обратно. Еще несколько неуверенно топтались  на месте. Один, тот самый, что нашел убитого спиногрыза, присел на корточки и закрыл глаза. Задрав голову, он принюхался и уверенно двинулся вперед между холмами. Остальные, сделав еще один круг, двинулись следом. Еще через некоторое время из Грибной мари вернулась первая троица и присоединилась к остальным.

Местность менялась, переходя из холмистой в горную. А вместе с местностью менялось и поведение Охотников. Они, словно псы, потерявшие след, один за другим начинали неуверенно кружить и сбивать друг друга. Чем дальше они уходили от Грибной мари, тем беспокойней начинали вести себя. Почти все они потеряли след. Только  один продолжал упорно идти вперед.

Наконец, он вышел к ручью и бросился вдоль него к ущелью. На самом краю он остановился  и замер в ожидании, дрожа и поскуливая. Следы вели вниз.

- А мальчишки не так глупы, как я думал! –  шепот, подхваченный горным эхом, казался еще страшней. Хозяин не спеша обошел край ущелья. - Похоже, они догадались о погоне и заметают следы! Застать врасплох их не получится.

Он решил сделать привал, выслав вперед троих разведчиков. Пару Охотников он отправил патрулировать границу Сумеречной зоны на тот случай, если троица все-таки сделала крюк и вернулась обратно.

Незнакомец задумался, а затем довольно хмыкнул: «Еще посмотрим, кто из нас хитрей!»

Он достал огромный прозрачный кристалл черного цвета, с огненными крапинками внутри. Серо-карие глаза сосредоточились на нем, а губы неслышно зашептали очередное заклинание. Крапинки вспыхнули огненными искрами. Камень засветился в руках незнакомца. Тот, не отрывая взгляда от мерцающего камня, зашептал, призывая кого-то к  себе:

- Адис! Баако! Сыновья тьмы, заклинаю вас вашими Предками, явитесь на мой зов! Ваша воля - моя воля, ваши глаза - мои глаза, ваши тела — мои тела...

Сумерки становились молочно-серыми без всякого Сияния. 

«Нужно поторопиться пока не стало совсем светло!» - решил Адис, приближаясь к заветной пещерке.

Тася, как обещала, разбудила Баако. Вернее кого-то, похожего и на Баако и на Эйо. Он вначале отвернулся, но тут же подскочил, как ошалелый, и принялся рыться в напоясной сумке. Достав баночку с мазью, Баако  быстро намазался ей. Тут Тася вспомнила, что и ей не мешает сделать тоже самое.

Кожа посветлела, став серо-синей, волосы иссиня-черные вечером, теперь были черно-коричневыми. Девочка достала зеркало и взглянула на себя. Эйо все больше  походила на Атаро. Она намазалась мазью для метаморфоз и вдруг услышала какой-то шорох у входа. 

Баако, прижав палец к губам, приказал ей жестами молчать и не двигаться. Сам же он бесшумно, словно кошка, поднялся и приготовился встретить незнакомца огромной толстой веткой древогриба.

В это время кто-то бесшумно вынырнул из-за поворота. Баако уже приготовился ударить его, как тот подал голос:

- Баако, Чиамака?

Юноша поспешно опустил дубину и ответил негромко:

- Мы здесь!

- Вы чего, убить меня решили? – удивился Адис, но тут же хлопнул себя по лбу. – Прости, я не предупредил тебя о пароле по возвращении. Привет, Чиамака. Хорошо выглядишь, да ты наверно уже приняла бодрящую ванну, как и я?  - пошутил он, и девочка улыбнулась. – Ну что, завтракаем и в путь?! Выпейте настойку заранее, иначе светило обожжет вашу кожу, - он выпил снадобье и его кожа начала медленно светлеть. - Осталось совсем немного, полдина пути и мы на месте. Там сможем отдохнуть и решить, что делать дальше.

Юноша переоделся в сухую одежду и принялся собирать свои вещи в заплечную сумку. Вдруг он закрыл глаза и начал безвольно опускаться на пол пещеры.

- Адис! Что с тобой? - девочка кинулась к нему и принялась трясти за плечи. - Адис! Очнись!

Юноша резко вскочил и уставился на девочку. Его глаза стали наливаться красным цветом. Он потянулся к шее девочки. Тася в ужасе заверещала. Баако подскочил сзади и со всего размаха огрел брата импровизированной дубинкой.  Тот свалился без сознания.

- Веревку, быстро! - скомандовал  он. - Нужно связать его!

 Они мигом связали беспомощного Адиса.

- Нужно убираться отсюда немедленно! Хозяин призвал его! Если мы не успеем вынести его из Сумеречной зоны , то потеряем навсегда!

Баако взвалил бесчувственного брата на плечи. Тася поспешно собрала все вещи и они двинулись в путь.

Никто из них не заметил, как в отдалении, метрах в пятистах, за ними неслышно двигалась какая-то темная фигура, напоминающая силуэт человека. Она, то пряталась за гигантскими валунами, то припадала к земле, но не пыталась приблизиться ближе, постоянно оставаясь в тени. На границе Общинного ущелья, когда сумерки совсем рассеялись, она отстала.

Хозяин выслал оставшихся Охотников навстречу новообращенным сыновьям тьмы. Но те вернулись ни с чем. Человек в капюшоне был в бешенстве. Он не понимал, почему его заклятье не подействовало.

Пока он раздавал указания, за одним из валунов  появилась какая-то тень и двинулась по направлению к ним, но в нерешительности замерла на полпути.

- Что еще ты хочешь от меня, женщина? Я кажется приказал тебе больше не попадаться мне на глаза!

Тень осторожно двинулась к нему:

- Прости, господин, но у меня есть важные известия. Твои Охотники не смогут привести беглецов. Они покинули Сумеречную зону.

- Откуда ты знаешь?

- Я видела это своими глазами. Старший из сыновей вождя нес младшего, связанным, а девчонка шла сама.

- Почему он не услышал мой зов? - пробормотал Хозяин еле слышно, не обращая на женщину никакого внимания. - Неужели «око» больше не действует?

- Господин, может я еще сгожусь тебе?

- Какой мне толк от тебя? Ты не смогла выполнить самое простое задание! - но его голос звучал уже не так уверенно

- Ну, я разузнала кое-что еще.. У девчонки есть письмо, но она не может его прочитать. Вождь отправил ее к Лесному народу. Но это не все… - поспешно выдала она последний аргумент, боясь, что Хозяин снова прогонит ее. - У огненноволосой есть еще одна вещь! Подарок ее матери!

- Хмм…  Значит, они идут к Лесным… - задумчиво произнес он. – Даю тебе единственный шанс. Ты снова будешь шпионить за ними. Постарайся разузнать, что прячет девчонка, но не мешай им. Пусть они спокойно доберутся до Лесных. 

- Хорошо, мой господин.

- Твой сын останется со мной. Но смотри! – он говорил это так спокойно, словно приглашал ее на чашечку чая. - Следующий промах будет стоить тебе его жизни. 

Женщина невольно поежилась и почувствовала, как пот холодными капельками побежал вдоль позвоночника.

- Ну, чего ты ждешь?

- Мой господин, как могу я, бедная женщина, позволить себе путешествовать за пределы Грибной мари…

Пошарив по карманам, незнакомец достал небольшой туго набитый кожаный мешочек и бросил его женщине:

- Вот, держи! - ухмыльнулся он. - Этого с лихвой хватит тебе и за труды и на непредвиденные расходы. Если что, ты знаешь, как со мной связаться. А теперь убирайся!

Женщина припрятала полученный мешочек и благополучно скрылась в темноте.

«Ха, значит она не догадывается, какой силой может обладать подарок матери этой девчонки! И все-таки, письмо или вещь? Как бы эта Темная снова не наломала дров... - серо-карие глаза зло прищурились. - Нет, у меня нет права на еще одну ошибку... Никому нельзя доверять в таком деле!» - решил человек в капюшоне и созвал своих Охотников. Раздав им указания, он развернулся и двинулся в сторону Общинного ущелья. Темные остались на месте. Облюбовав одну из пещер, они  забились в самую глубь и без сил рухнули прямо на голый пол.

ГЛАВА IIIСтранник из Грибной мари

На горизонте показались высокие горы, впереди простиралось одно из многочисленных  ущелий.

Здесь Арон и решил передохнуть и отоспаться. Он опустил платок, закрывающий, словно маска, его лицо, вытащил покрывало из рюкзака, которым пользовался крайне редко, лег на траву и укрылся. Порывистый ветер становился с каждой минутой все холоднее и свирепее, мешая юноше спать.

К тому же, проснулся волчий голод. И урчание в животе походило на рычание голодного зверя. Последнюю сушеную рыбу он доел  пару динов назад. И теперь поужинал только мыслями о том, что скоро окажется в горной гостинице.

 «Я так больше не могу!» - подумал юноша и достал полупустой рюкзак из-за спины в надежде, что внутри найдется хоть что-нибудь съестное. Вытряхнув все содержимое, он не нашел даже крошки.

Приходилось ждать до рассвета. «Ночи в Горном королевстве немного светлее, чем в Грибной мари, и в темноте вблизи можно отличить, по крайней мере, дерево от человека, но, все-таки, это не то, что в моей стране! - размышлял юноша, пытаясь забыть о голоде, беспрестанное урчание в животе все время отвлекало его. - Там всегда светло…»

Наконец, он зевнул и провалился в глубокий крепкий сон.

Светило появилось на небосклоне и поднялось чуть выше гор, ласковыми лучами разбудив Арона, крепко спавшего на мягкой травке.

«Полдин!» - подумал про себя юноша, щурясь от непривычки. Светило в Королевстве Гор не поднималось выше, чем сейчас, но даже такому количеству света Арон очень обрадовался. Все лучше, чем в вечных сумерках!

Путник собрал свои вещи и отправился в путь. Голодный желудок тоже проснулся и дал о себе знать. Арон по дороге стал подыскивать что-нибудь съестное.

Он окинул взглядом холмистую местность, по которой проходил уже катрен назад. Подсохшая трава зеленовато-коричневым ковром застилала холмы, кое-где кучками росли кустарники. Одиноко стояли деревья, похожие на огромные ветвистые кактусы.

Где-то слева паслись огромные мохнатые быки с метровыми рогами дугой, почти сходившимися кончиками между собой. Три горба на их спинах усеивали длинные толстые шипы.

Высоко в небе парили две величавые птицы. Вдруг одна из них, кружась, начала спускаться. Арон залюбовался ею. Огромное животное сочетало в себе внешность орла и льва. Птичья голова с ушами зверя и крепким клювом на длинной шее. Мускулистое львиное тело. Длинный драконий хвост, укрытый сверху павлиньими перьями. И два огромных крыла с размахом в пару десятков метров. Животное покрывало белоснежное оперение, и только на груди перья были ярко-алыми с зеленой каймой по краю.

От величия и красоты полуптицы-полульва у юноши захватило дух.

«Симурги! - вспомнил он, - Люди Гор используют их как транспорт. Эх! Если бы мне такую птичку! Был бы уже дома!»

Симург, немного покружив над землей, быстро схватил одного из вопралов и поднялся вверх, через несколько секунд став еле заметной точкой.

Юноша еще раз  осмотрелся в поисках съестного. Он заметил дерево, издалека похожее на сосну, на котором красовались  большие мохнатые коричневатые плоды

«Его плоды очень питательны, но нужно быть очень ловким, чтобы добыть их! Как же оно называется?» - Арон почесал затылок, вспоминая название и соображая, как лучше на него забраться. Так ничего и не придумав, юноша просто полез вверх, цепляясь за его выступы и сухие ветки без листьев.

Быстро оказавшись наверху и не наткнувшись ни на один острый лист, он схватился за большой плод, и, держась одной рукой за ствол колючего дерева, а другой за фрукт, стал тянуть его на себя изо всех сил, чтобы оторвать. Фрукт никак не поддавался. Арон, обхватив его обеими руками, стал дергать еще сильнее, пожалев, что оставил рюкзак с каменным ножом и меч под деревом.

Что-то пошло не так.  В последний раз резко дернув за фрукт, он свалился с дерева, не пропуская при этом ни одного острого листка, а злополучный плод шмякнулся прямо ему на голову.

- Ай! – вырвалось у Арона, и он тут же вспомнил название дерева. - Араукария!

«Ну и треснуло мне этой штуковиной, раз память вернулась на место!» - подумал он и потер царапины, оставленные колючими листами. Юноша с жадностью  разломил  фрукт и стал жевать кисло-сладкую зеленую мякоть..

Немного подкрепившись, парень отправился дальше.

Начинало смеркаться, юноша вышел к самому большому из ущелий – Общинному.

В нем обычно и проживал Горный Народ. Если Темные жили единым племенем, то Горные делились на семьи-кланы. Они жили в небольших, хорошо обустроенных пещерах-домах по десять-пятнадцать человек. Горный хребет, на котором располагались пещеры, был очень длинный. Ущелий было довольно много, поэтому и количество семей насчитывалось немалое. Но хоть они и жили по-отдельности, это впечатление было обманчивым. Горные крепко дружили между собой.

Впрочем они старались поддерживать отношения  и  с другими народами. Эти благодушные жители Шести королевств строили трактиры для путешественников. Правда, не очень большие, обычно не более, чем на пятнадцать-двадцать постояльцев.

Обычно трактиры находились друг от друга на приличном расстоянии в спокойных уединенных уголках.

К такому местечку и направлялся Арон, шагая по каменным дорожкам.

Юноша не знал точное местонахождение гостиницы. В этих местах бродили не только путешественники, но грабители. Каждый из которых запросто мог прирезать любого посреди дороги за несколько монет даже посреди дина. А уж сейчас, незадолго до заката, тем более.

Вдруг парень заприметил худощавую темную фигурку, быстро спускающуюся ему навстречу по длинной тропе с вершины. Он скользнул за камни, натянул на лицо темный платок, словно маску, достал из рюкзака нож и притаился. Меч в таком деле вряд ли сгодился. Слишком мало места.

Прохожий прошел мимо, Арон тихо, как кошка, подкрался к нему сзади и взял за плечо:

- Стой! – приказал он.

Голос юноши стал другим, приглушенным шепотом, так что не разберешь, женщина это говорит или мужчина. Одинокий путник испуганно замер.

- Только не убивайте! Я отдам все сам!

- Кто ты?– произнес Арон почти на ухо прохожему, и его рука почувствовала, как мужчина задрожал.

- Меня зовут Атабек Аян! – четко, но тихо произнес мужчина, скрывая страх.

«Хм, - подумал Арон, - Он точно не из Горных и наверняка знает, куда идет! Может быть, он скажет мне, где находится гостиница?»

- Не бойся, я тебя не трону! – продолжал юноша тем же голосом. - Скажи, где здесь можно укрыться и переждать пару динов?

- Т-там, откуда я шел... - он указал рукой, и, запинаясь, продолжил. - Н-наверху небольшой трактир… Его не сразу з-заметно… там будет толстое корявое дерево, идите прямо и н-никуда не сворачивайте…

- Спасибо, путник! А теперь иди и не оборачивайся!

Арон убрал  руку, и мужчина испуганно припустил вперед, даже не пытаясь обернуться. Когда он скрылся из виду, юноша двинулся указанным путем. Слова путника не внушили ему доверия, но выбора не было.

Светило спряталось за горные вершины и мир погрузился в тень.

Дойдя до корявого дерева, Арон остановился. Увидел огонек в противоположной стороне, юноша решил: «Наверное от испуга малый все перепутал и гостиница там!»

Он пошел к свету. Заросли вокруг становились все гуще, а огонек все дальше. Наконец, он совсем пропал. Арон стал озираться, ища дорогу и мысленно ругая собственную глупость. Вокруг была лишь сгущающаяся темнота, а тропу, по которой он пришел, не  видно.

Окончательно заплутав, Арон решил двинуться вперед, туда где, как ему показалось, вновь мелькнул огонек. Вдруг в стороне кто-то вскрикнул. Юноша повернул голову и прислушался: из темноты доносились тихие стоны.

Тихонько пробираясь сквозь заросли на шум, он достал меч. Вскоре юноша вышел на небольшую полянку. Посреди нее над землей висела шевелящаяся темная фигура, которая сопела и негромко ругалась. Арон осторожно подошел ближе и увидел, что это человек, извивающийся от боли.

- Стаю разъяренных симургов на ваши головы!  - бормотал тот, пытаясь высвободиться. - Чтоб задрал спиногрыз вас и всю вашу родню! Да чтоб стадо бешеных вопралов истоптало все ваши поля...

Арон по голосу понял, что это мужчина. Незнакомец висел вниз головой на затянутой вокруг ноги веревке. Где-то между бедром и коленом торчала стрела. От неожиданности юноша забыл сменить голос и быстро спросил своим:

- Кто ты? Что здесь делаешь?

- Кто я? Да я – Крейг, проклятый браконьер! - мужчина прокашлялся и гордо представился.- Потомок древнего рода о' Райлов. Сразись со мной, если ты не трус!

Арон, не обращая внимания на издевки беспомощного мужчины, продолжил:

- Ты из Горных?

- Да. И по твоей вине я попал в ловушку! Но симург еще не снес  яйцо, так что твоя затея провалилась! - мужчина продолжал размахивать кулаками, вися вниз головой. - Если ты действительно мужчина, сразись со мной честно! Предлагаю драться на кулаках!

Арон усмехнулся, подошел и перерезал веревку. Мужчина грохнулся на землю, но тут же вскочил и приготовился драться. Впопыхах он нечаянно зацепился за что-то ногой. Раздался свист и Арон молниеносно бросился на него, прижав к земле. В полуметре от них пролетела точно такая же стрела, что торчала у Крейга из ноги. Юноша с достоинством встал и спокойно добавил:

- Я не браконьер, и никогда не стал бы ставить эту подлую ловушку на такое благородное животное, как симург. Но если для тебя это  важно, я могу с тобой сразиться, - он, убрав меч, взглянул на Крейга, - Так как ты безоружен и ранен, придется драться на кулаках… правда тогда, когда ты поправишься.

- Прости меня, странник. Я оскорбил тебя, назвав браконьером. Но вижу, ты честный человек! - он замялся, - Ты спас мне жизнь! Если хочешь, можешь убить меня, но я не буду с тобой драться.

- Давай я убью тебя как-нибудь в другой раз, - пошутил Арон, - Иначе  устану объяснять всем твоим многочисленным родственникам, что не ставил эту проклятую ловушку! – улыбнулся он мужчине.

Тот смущенно улыбнулся ему в ответ:

- Прости меня еще раз. Теперь я вижу, что ты еще и благородный человек! Мой дом – твой дом. Я обязан тебе жизнью. Я, мои братья и сыновья – все мы будем служить тебе верой и правдой.

И он, пошатываясь, опустился перед Ароном на одно колено, склонив голову.

- Глупости! - юноша помог ему встать. - Любой сделал бы тоже самое!

Арон перерезал остаток веревки на ноге. Кожа у Горных была крепкой и служила прекрасной защитой в драках. Покрытая сверху слоем чешуек везде, кроме лица, она отдаленно напоминала  кожу рептилии, только коричнево-красноватого цвета. Что-что, а драки были самым любимым занятием Горных. Они заводились буквально с полуоборота, если считали, что задета их честь.

Мужчина провисел слишком долго, к тому же он был коренастым и очень тяжелым. Нога была вывихнута. А веревка врезалась в кожу так, что выступила кровь. Арон достал кусок  ткани, фляжку с водой и мазь из рюкзака и потянулся к стреле, чтобы вытащить ее:

- Подожди! – прервал его Крейг и указал пальцем куда-то в сторону, - Там фонарь. Я уронил его, когда попал в капкан.

Юноша вгляделся в темноту и увидел, как поблескивает колба из горного хрусталя, а рядом на боку лежит потухшая лампа. Арон подобрал ее. Несмотря на то, что лампа опрокинулась, топливо не вытекло, поэтому юноша поспешно зажег фитиль и продолжил операцию. Он почти беспрепятственно вытащил стрелу, промыл рану, намазал заживляющей мазью и перевязал.

- Проклятые браконьеры, забодай их бешеный вопрал! – выругался Крейг, - Понаставят своих ловушек, не знаешь, где и ходить теперь!

- Вам повезло, - сказал Арон, разглядывая стрелу, которую вытащил из ноги мужчины, - она оказалась без наконечника, просто очень хорошо заточена. Вытащить ее гораздо легче, и она почти не повредила ногу. Но на ней яд! Видите зеленоватый налет на самом кончике?Не переживайте, мазь его вытянет в два счета. Но вот кто ее поставил?

- Да уж! Охотников в этих местах развелась целая куча! Каждый хочет себе персонального симурга, вот и ставят ловушки на самок, чтобы забирать их яйца!

- Как можно убивать таких красавцев? – удивленно приподнял брови Арон, вспоминая тех величественных птиц, что видел сегодня высоко в небе. - Но если вы – один из Горных, как попали в капкан?

 Арон сощурился, что-то подозревая. Но Крейг простодушно пожал плечами:

- Так в темноте же не видно! Я услышал крик раненой птицы и поспешил на помощь! - тут Крейг стукнул себя по лбу. - Вот тушкан безмозглый! Пошли!

Он махнул рукой юноше и отправился куда-то в сторону.

Правее, метрах в пятидесяти, среди зарослей бездвижно лежал симург, опутанный сетью. В крыле у него торчала стрела. Глаза животного были закрыты, дыханье частое и прирывистое. Арон бросился к нему, чтобы вытащить стрелу, но симург испуганно забился. Сеть сковывала крылья, поэтому улететь ему не удалось.

Тут подошел Крейг, и что-то тихонько сказав, погладил птицу по голове. Та немного успокоилась и позволила Арону вытащить стрелу и промыть рану водой. Юноша смазал рану той же мазью:

- Яд уже успел подействовать. Если мы бросим ее здесь, она погибнет!

Словно подтверждая его слова, симург снова забился. Арон взял что-то из рюкзака, добавил во фляжку с водой и напоил животное. Через несколько минут симург затих.

- Ты что, убил ее? – кулаки Крейга снова сжались, - Как ты мог?!

- Успокойся! Она спит! Я дал ей немного настойки сон-травы. Так нам будет легче перенести ее в более безопасное место.

Крейг благодарно похлопал его по плечу:

- Побудь с ней, я мигом.

Немного погодя он  приковылял с плоской тележкой без бортов. Они вместе кое-как взвалили животное на нее. Симург оказался очень тяжелым, поэтому катить тележку им пришлось совместными усилиями.

- А куда вы шли в такое позднее время? – спросил по дороге Арон.

- Я? Мне… нужно было… Собственно, я… А как зовут тебя? И давай перейдем на «ты»! - Быстро сменил тему мужчина. Арон замешкался и стал судорожно придумывать себе псевдоним, но Крейг не дал ему ответить:

- Черты лица  не схожи не с одним народом… Хотя нет… хмм… Не у Водных, не у Темных, даже у Лесных нет такого набора… Кроме, может быть…- тут Крейга осенило -  Забодай меня вопрал! Да ты, наверно, полукровка...

Мужчина стал пристально вглядываться в лицо юноши. Тот вдруг с ужасом осознал, что на нем нет маски. Он остановился, соображая, когда успел ее снять: «Я же помню, как одел ее! Может, стянул, когда вытаскивал стрелу? Точно! Черт возьми! Маска осталась там! Он уже успел меня разглядеть!» Арон отпустил тележку и уже сделал шаг, чтобы уйти, но новый знакомый его остановил:

- Не бойся, я  не выдам! Клянусь всем своим родом до седьмого колена! Ты спас меня, и теперь я твой должник!

Он пожал юноше руку, но тот поспешно отдернув ее, с недоверием отошел на пару шагов. Крейг обиделся:

- Если ты не веришь слову Горного, то оскорбляешь его! Тогда лучше убей меня сейчас! – и он снова встал перед  Ароном  на колени, склонив голову.

Юноша стоял в замешательстве: «Как я могу довериться незнакомцу? С другой стороны,  слову Горного можно верить… В любом случае, если я скажу, что полукровка и ищу укрытия, думаю он не будет больше расспрашивать и я не выдам лишней информации...»

После недолгих раздумий  Арон сказал:

- Ты прав, Крейг. Моя мать, дочь Лесного народа, когда-то сбежала с красавчиком из Ветряных. Но их любовь была недолгой. Он покинул ее, бросив у самой границы Шести озер больше пятнадцати данов назад...  А сейчас она умирает, и просила меня перед смертью разыскать деда!

Лицо мужчины нахмурилось, но спросить еще что-либо он не осмелился. Арон продолжил:

- Дин был трудным, а путь не близкий. Подскажи мне, где здесь можно укрыться?

- Укрыться? - казалось, Крейг даже рад, что ему не придется прощаться со спасителем, - Да это самое простое, что я могу для тебя сделать! У меня есть трактир, и он совсем недалеко! Идем!

Он взял фонарь и повесил его на шею. Они двинулись дальше, еле волоча телегу сквозь густые заросли.

- Моей гостинице уже много сотен дан. Она принадлежала еще моему прапрадеду Тимберлену О'Райлу, - мужчина рассказывал о своей семье без умолку, и Арон был очень рад, что ему даже отвечать не нужно, - Она передавалась по наследству от отца к сыну, и вот теперь она у меня. Перед смертью отец разделил наследство на четырех сыновей. Гордону досталась пещера, мне – гостиница, Стюарту – кузница, а самому младшему, Малькольму – фамильные доспехи. Моя гостиница не очень большая, но приносит мне неплохой доход. Там живут мои жена и дети. Знаешь, какая у меня семья? – Крейг широко раскинул руки, как будто показывая. - Четырнадцать человек! Гордон с женой и дочкой; мой дядя с женой, у которого пятеро детей; два моих брата,  а еще две двоюродных сестры. Все они живут в пещере Гордона, которую ему досталась от отца!

- Ого, как же они все помещаются в одну пещеру? – наконец оживился юноша.

- Пещерой мы называем наши дома, выдолбленные прямо в скале. Когда членов семьи становится слишком много, то мы добавляем комнаты. Если же кто-нибудь женится и места совсем не хватает или  кто хочет жить отдельно. Он уходит, чтобы построить собственную пещеру. Ну, я и решил не тянуть и поселиться с женой в собственной гостинице. Я сейчас даже не жалею, что ушел, так нам спокойнее! К тому же, у меня у самого сейчас двое детей… Вот мы и пришли! Моя скромная хижина – «Крик симурга»!

Арон увидел перед собой то самое корявое дерево. Но где же сама гостиница? Юноша хмыкнул. Из-за огромного ствола еле заметно торчал угол небольшого, но внушительного каменного домика, стоящего прямо на выступе скалы. По стенам вилось какое-то растение, а крышу укрывали ветви дерева. Вокруг трактирчика рос колючий кустарник, при ближайшем рассмотрении он оказался подстриженным в форме прямоугольников разной высоты и ширины.  Любой мог пройти мимо и не заметить гостиницу, таящуюся прямо за деревом и сливающуюся со скалой, если бы не указатель с рисунком. Голова орла с открытым клювом. Внизу таблички был маленький вензель.  

-  Убежище для странников «Крик симурга». Собственность семьи о’Райлов. – гордо объявил Крейг.

Он  обошел колючую изгородь слева и приблизился к обратной стороне постройки. Арон последовал за ним. Скрытая от посторонних глаз густой порослью стена была ровной, сложенной из больших камней.  Справа, среди ветвей, была спрятана широкая дверь, почти незаметная с первого взгляда. «Хижина» была двухэтажной, примерно пятнадцать метров в длину и шесть в ширину, плавно уходившей в скалу. Прямо в самой скале на втором этаже были выдолблены в ряд около десятка окон, из некоторых сквозь шторы тускло просачивался свет.

ГЛАВА IV Трактир «Крик симурга»

Арон посильнее надвинул капюшон и закутался в плащ.  Крейг пошарил рукой под лианами. Часть стены бесшумно отъехала в сторону, открыв довольно большой проход. Они тихонько закатили повозку  внутрь. Там оказалась довольно просторная пустая комната, из которой было несколько выходов.

Крейг подошел к одному из них и поманил Арона за собой:

- Тебе сюда. Дождись меня. А я вернусь через пятнадцать минут, только кое-что улажу!

Он вытолкнул юношу куда-то  и захлопнул за ним дверь, которая тут же затерялась в стене.

Арон огляделся. Небольшой зал, в котором он так неожиданно оказался, был трапезной, в которой за столами разговаривали какие-то люди. Почти все в капюшонах, больше половины шумно ели и выпивали. В углу кто-то играл в кости.

В другом углу, на бочке, сидел мальчишка. На вид не больше десяти данов, он играл незамысловатую грустную мелодию. Инструмент, состоящий из множества дудочек разного размера, огромного мешка и еще дощечки с клавишами, плакал и страдал как живой.

Здесь было достаточно громко и людно. Никто не обратил внимания на странного парня, неожиданно вышедшего из стены. Арон, не придумав ничего лучше, уселся за ближайший свободный столик и огляделся.

Внутри трактирчик был самым обыкновенным из тех, какие только могли быть. Каменный пол, каменные стены и потолок. Деревянная мебель - добротные грубо сколоченные стулья и столы, барная стойка, множество полочек вдоль стены около нее. На столах стояли небольшие масляные лампы под толстыми гранеными хрустальными куполами. Под потолком висела круглая  люстра, на которой горели несколько десятков свечей; внизу к ней были прикреплены рога какого-то животного. Юноша понял, что это та самая гостиница, которую он искал уже больше  трех склянок.

Немного погодя в зале появился Крейг. Он, прихрамывая, не спеша продвигался к юноше.  Многие оборачивались ему вслед, чокаясь и бурно приветствуя хозяина поднятыми вверх кружками.

Крейг отвечал им улыбками, к некоторым подходил и перекидывался парой слов. Наконец, он приблизился к Арону.

- Где я могу отдохнуть? - спросил юноша.

Перспектива оказаться в центре внимания благодаря чудесному спасению хозяина гостиницы его не прельщала.

- Да ты наверно валишься с ног от усталости? Пойдем, я провожу! – озабоченно произнес мужчина.

Он повел юношу к выходу из зала, через небольшой холл мимо стойки портье на второй этаж.

Наверх вела такая же старая, как и все здесь, широкая каменная  лестница с деревянными перилами. В коридоре  на втором этаже насчитывалось несколько маленьких комнат на одну или на две персоны с каждой стороны.

Крейг и Арон дошли до двери в конце коридора. Дверь вела в небольшой отдельный отсек. Тот, в свою очередь, был разделен пополам широкой двойной аркой. Слева и справа находилось  по несколько дверей, по три с каждой стороны: четыре из них были чуланами, а две оставшиеся вели в отдельные друг от друга апартаменты.

Номер был просторным и состоял из трех довольно уютных комнат и ванной. Помещения  были высечены прямо в скале.

- Это самая старинная часть пещеры. Ее выдолбили мои предки две сотни данов назад. Она только для самых почетных гостей! Эти комнаты в твоем распоряжении на любой срок! – Крейг указал на дверь слева. - И каждый твой визит в наши края они будут ждать тебя!

- Спасибо, для меня твоя дружба — самая высокая честь, Крейг! - юноша  с благодарностью посмотрел на мужчину.

Тот довольно улыбнулся и спустился вниз, а юноша повалился на кровать и уснул крепким сном.

Адис все еще был без сознания.

Но его кожа приняла привычный мерцающий серебристо-серый оттенок. Баако бережно завернул брата в плащ, но развязывать его не стал. Перекинув его через плечо,  он принялся насвистывать грустный мотивчик.

Остаток пути прошел без происшествий. Светило озаряло горные вершины, чем-то напоминая затянувшуюся зарю. Ребята рассматривали ущелье. Оно было довольно широким. Кое-где разбросаны огромные ветвистые деревья без листьев, похожие на гигантские кактусы. А также высокие деревья, напоминающие сосны, только вместо иголок у них были широкие колючие листья.

Под ногами прыгали маленькие пушистые грызуны, которых они не успевали рассмотреть. Зверьки выглядывали, и тут же со страхом прятались обратно в кусты.

- Повезло нам, что ты пошла вместо Баако.

- Да уж, вот только Адис, похоже, другого мнения! - грустно добавил улыбающийся юноша.

- И что теперь делать? - Тася вопросительно уставилась на спутника.

- Ничего! Доберемся до Горных, а там видно будет!  Главное, чтобы Адис пришел в себя.

- А если он уже стал Охотником, что тогда?

- Ну чего ты прицепилась! Не знаю я, что тогда! Но и бросить его здесь я не могу!

- Что ты! Я не хочу его бросать, просто подумала... может какое лекарство есть...

- Нет никакого лекарства, но я у меня есть один запасной вариант.

- Скажи, а почему ты не стал Охотником?

-  Зов Хозяина слышат только мужчины. Настоящие. А я все же девочка, хоть и в другом обличии.

Недалеко от тропы, по которой шли ребята, паслись огромные волосатые трехгорбые быки с шипами на спинах.

- Это вопралы! - пояснил Баако-Эйо в ответ на ее вопросительный взгляд.  – Горные их используют в хозяйстве.

Вдруг, где-то высоко-высоко, под голубовато-серым куполом неба раздался пронзительный крик.

- Кто это?

- Симурги охотятся! Вопралы  - их любимая добыча! – коротко пояснил он и указал куда-то вверх. - Смотри!

 Высоко в небе парили огромные величественные птицы, внешний вид которых трудно было разглядеть.

- Не бойся, людей они не едят!

У подножия ближайшей горы раскинулась маленькая рощица кактусообразных деревьев. Ребята прошли через нее, и вышли к указателю гостиницы. На нем просто была нарисована огромная гигантская голова орла с открытым ртом.

- Горные не очень любят писать, предпочитая рисунки на вывесках! – пояснил  Баако. - Отец рассказывал мне об этой гостинице. Они бывали здесь пару раз с Адисом. Мы почти пришли!

Вверх по каменистому склону вела еле заметная тропа, которая тянулась до самой вершины.

Тем временем Арона разбудил лучик Светила, пробравшийся сквозь шторы.

«Сегодня очень важный дин, - думал он, спускаясь по лестнице вниз, - Должен явиться человек от Кормака. Только мне придется его огорчить результатами своего не очень удачного шпионажа… Хотя про девчонку с волосами цвета огня все-таки стоит сказать. … Но сначала мне не мешало бы поесть чего-нибудь существенного. Больше смотреть не могу на сушеную рыбу, грибы и и орехи!»

Он подошел к свободному столику и присел за него. К юноше тут же подскочил  парнишка данов девяти на вид и бойко затараторил:

- Что желает молодой синьор?

- Ну, не знаю… Что-нибудь сытное и за разумную цену.

- Тогда возьмите тушеное мясо дикого вопрала. Отец сам убил его пару склянок назад! Еще есть рагу из топинамбура, патиссонов и томатов. А также советую бодрящий матушкин отвар  из диких трав с домашней наливкой. Вам это все обойдется всего лишь в пять глиняных пистолей.

 - Хорошо, только отвар без наливки.

Парень радостно умчался. Не успел Арон и глазом моргнуть, как на его столе появилась огромная тарелка с ароматным рагу, блюдо с приличным куском еще дымящегося мяса и огромная кружка крепкого и сладкого травяного отвара. А также небольшая плетеная корзинка с луковыми шаньгами и маленькая мисочка с засахаренными кореньями и цветками  высокогорного адалиуса, местной сладостью.

- Это вам презент от матушки к чаю! – пробормотал мальчишка скороговоркой, забрал свои пять пистолей и умчался к следующему столику.

Арон с жадностью набросился на еду. Не прошло и пятнадцати капель, как тарелки уже блестели.  А он лениво потягивал травяной чай  с кусочками адалиуса, размышляя о том, кого же в этот раз пришлет Кормак. Отец был настолько подозрительным, боясь заговора со стороны сына, что опекуну каждый раз приходилось искать нового шпиона. Юноша решил понаблюдать за прибывающими гостями, надеясь все-таки первым узнать связного.

Путь до гостиницы занял еще полторы склянки. Потные, пыльные и уставшие, Тася и Баако, наконец, добрались до вершины. На ней была плоская площадка примерно десять на двадцать пять метров.

Здесь тоже повсюду росли колючие кусты, и стояло огромное корявое дерево без листьев.

- А где же гостиница? – в недоумении спросила девочка.

- Вот же она! – Баако кивнул на стену, увитую плющом.

Девочка пригляделась. Прямо под деревом стояла еще одна табличка с головой орла и вензелем в нижнем углу. А из-за его огромного ствола выглядывал угол каменного крыльца. Тася заметила среди переплетенных лиан небольшие узкие окна, напоминающие бойницы.

Здание было небольшим, вытесанным из камня прямо на выступе скалы. Далеко внизу виднелась как на ладони холмистая равнина, переходящая в Грибную марь, границу которой окутывала густая тень.

- Приют для странников «Крик симурга» - так называют его сами Горные. Накинь капюшон поглубже и ни с кем не разговаривай. Здесь много охотников за чужими тайнами.

Тася, еще раз взглянув на Грибную марь, в которой с ней столько всего произошло, смело вошла за  юношей прямо в гостиницу.

Место слежки было выбрано превосходно. Столик, за которым сидел Арон, стоял в самом дальнем углу комнаты прямо напротив арочного выхода в холл, открывая ему прекрасный обзор. Через арку было видно стойку, за которой сидел юноша-портье и всех посетителей, решивших заглянуть в «Крик симурга». Неожиданно около стола появился хозяин гостиницы. Крейг, уселся напротив него, и обратился к шныряющему вокруг столов мальчишке-прислужнику:

- Эй, Квиллт, принеси лучшего эля моему дорогому гостю!

Арон поспешно замахал руками:

- Спасибо, Крейг, но я не пью!

- Уважаю. Уже позавтракал? Кстати, еда тоже идет за мой счет! Ты уже заплатил? Я прикажу, чтобы тебе вернули деньги! Ты мой гость!

- Крейг, не обижай меня! Я могу сам за себя расплатиться! К тому же, еда вохитительна!

- Хорошо, но только в этот раз! Впредь я хочу, чтобы ты не беспокоился о деньгах, когда находишься в моей гостинице! Кстати, я надеюсь, ты с комфортом провел ночь? Если что-то не нравится - говори сразу же!

- Ненужно столько внимания, - скромно ответил юноша, - Я – такой же человек, как и все здесь, и любой другой мог оказаться на моем месте…

Юноша смог разглядеть поближе этого грозного мужчину. Среднего роста, широкоплеч, коренаст. Коричнево-красное лицо его, такое суровое вчера, сейчас улыбалось, и Крейг казался довольно добродушным. Небольшие янтарные глаза, широкие, почти сросшиеся на переносице брови, орлиный нос с горбинкой, упрямый волевой подбородок с глубокой ямкой посередине. Копна густых волос, собранных во что-то наподобие дредов, а также  узкая короткая борода  от уха до уха. Крейг был типичным Горным.

- Позволь! – перебил он Арона. - Скромность – качество, которое почитается Горными ничуть не меньше, чем храбрость! Я уважаю тебя за это вдвойне. Но ты пойми, что понятие чести для нас важнее жизни! Ты знаешь, что спас меня и весь мой род от позора? Лучшая смерть, которой может умереть Горный – благородная смерть! А я чуть не погиб  так глупо, от ловушки браконьера! Если бы меня нашел кто-нибудь из наших, они бы просто высмеяли меня и всю мою семью! Да все статуи в зале предков рассыпались бы от такого!

- Спасение чужой жизни, даже животного,  – это очень благородно. Не сомневайся, никто не узнает об этом! - серьезно сказал юноша.

- Поверь, эта забота – меньшее, что я могу для тебя сделать в благодарность! Кстати, мы так и не успели познакомиться. Как я могу тебя называть?

- Зови меня просто Арон, - он решил не придумывать себе имя, потому что «Арон» и так было сокращением, а вот всю дальнейшую легенду выдумывал на ходу. - Жду здесь одного знакомого, который поможет мне найти деда. Только этот человек хорошо замаскирован, поэтому я могу узнать его лишь по имени. Как я уже говорил, моя мать тяжело больна, и ее отец – единственный, кто может помочь!

В глазах Крейга читалась искреннее доверие:

- Я помогу тебе найти деда. То, что важно для тебя, важно теперь и для меня тоже!

- Спасибо, Крейг! – юноша благодарно улыбнулся, - Кстати, как там поживает симург?

- Тсссс! – испуганно прервал его Крейг и заозирался по сторонам, а затем совсем тихо добавил. - Она в надежном месте, но это тайна. Никто не должен знать, что мы прячем ее здесь. Любой из моих постояльцев может оказаться тем браконьером, что поставил капкан!

- Но с ней ведь все хорошо?

В глазах Арона читалось искреннее беспокойство. Он не волновался так за людей, как за это благородное существо. Очень уж оно его впечатлило.

- Она ранена, и в кровь ее попал яд. Ты вчера промыл рану и обработал, но она еще очень слаба. Думаю, скоро поправится! Я даже имя ей дал – Сильвия..

Арон уже не слушал его. Он заметил, как в дверном проеме показались две фигуры небольшого роста, укутанные плащами. Кожа их под капюшонами  была серебристо-серой и мягко лучилась. Один из них, с огромным свертком на плече, уверенно подошел к портье и снял капюшон. Арон долгое время следил за Темными и сразу же узнал в нем старшего сына вождя Накато. А второй спутник оказался младшей дочерью.

«Что делают здесь дети народа Тьмы? – тут же стал гадать юноша, - Куда и зачем вождь отправил сразу двоих своих наследников?»

«У меня нет  наличных, но есть кое-что получше. Надеюсь, все получится или мы пропали!» - размышлял Баако-Эйо, подходя к стойке, за которой сидел юноша данов пятнадцати от роду.

- Мне нужен трехместный номер. Для меня и моих родных. Мой брат приболел в дороге! Лихорадка, - он кивнул на бесчувственного Адиса. - и, пожалуйста, такой, чтобы нас как можно меньше беспокоили ближайшие пару динов!

Его просьба прозвучала как приказ. Портье спокойно встал и, посмотрев что-то в своей книге, предложил:

- Есть как раз такой номер. Но… - он взглянул на путников, словно оценивая их, - он будет стоить десять драхен. Ну или… - и снова скептически их оглядел, – или девяносто пистолей!

- Я Дубари, сын знахарки Мэйи, и у меня есть кое-что получше! – ответил Баако и достал из кармана какой-то пузырек, голос его понизился до шепота. – Вот. Мы идем на Всеобщий Рынок в Лесную чащобу. Это пирукалус! – глаза портье загорелись от восторга. – Хотя… пожалуй, я лучше расплачусь драхенами! – и он сделал вид, что шарит по карманам.

- Нет, нет! Я найду для вас самый лучший номер! Обещаю, никто не посмеет вас беспокоить целую дюжину динов! Но только в обмен на пирукалус.

- Ну, хорошо… - будто нехотя согласился Баако.

Арон неотрывно наблюдал за каждым движением вошедших и остановил свой взгляд на дочке вождя.

Пока  портье подыскивал подходящий номер, Тася шепотом спросила у Баако:

- А почему у него глаза желтые? И кожа такая... - она подбирала слова, - как в чешуе.

- Ничего странного, Горные все так выглядят, а кожа для них лучшая защита в любой драке! И не вздумай больше спрашивать о ней! Они гордятся своим природным панцирем, да еще и очень обидчивы по натуре, так что драки не избежать, поверь мне!

Во время разговора, Тася вдруг почувствовала на себе пристальный колючий взгляд, словно ощупывавший ее со спины. Девочка оглянулась, но рядом никого не заметила. Все постояльцы, находившиеся в гостинице, спокойно занимались своими делами, не обращая внимания на вошедших. Многие из них были в капюшонах и выглядели подозрительно.

Портье проводил их на второй этаж в просторный номер из трех комнат и гостиной в самом конце коридора:

- Уверяю вас, Дубари, ни одна душа не посмеет вас потревожить!

- Вот, держи!

 Баако протянул парню бутылочку и тот, забыв обо всем на свете, схватил ее и унесся вниз, радостно подпрыгивая и напевая.

- Что ты ему дал? – поинтересовалась Тася.

- Да так, ничего особенного! Средство для приручения взрослых симургов! Позже объясню!

Путники помылись. Решив никуда не ходить, они пообедали своими припасами.

Адис все еще был без сознания. Бережно уложив его на постель, Они на всякий случай крепко привязали его руки и ноги к спинкам кровати.

Тася и Баако так устали идти в гору, что уснули сразу, как только повалились на кровать, не обращая внимания на то, что была только середина дина.

«Здесь что-то не так! Интересно, что за мешок притащил сюда этот Темный? Я должен все разузнать!» - подумал Арон, и вспомнил, что Крейг все еще сидит рядом.

- Я могу тебе чем-то помочь? – спросил тот, поймав озабоченный взгляд юноши.

- Да, э-э… Мне кажется, что эти трое… Возможно, они знают что-то о моем дедушке.

Арону трудно было выдумывать на ходу. К тому же Крейг так ему доверял, а он врет с три короба на каждом шагу! «Это нужно для дела!» - убедил он себя мысленно и продолжил:

- Я думаю, что один из них – тот самый человек, которого я ищу. Но, как я уже говорил, мне известно только его имя…

- Ты хочешь, чтобы я узнал их имена? Прости! Но каждый имеет право на тайну, и мы не должны разглашать информацию о посетителях! – Крейг нахмурился, но тут же смягчился:

- Но... я пообещал помочь тебе. - он задумчиво почесал бороду  и твердо прибавил. -   Хорошо. Думаю,  посетители ничего не потеряют, если я скажу тебе их имена. Но при одном условии. Поклянись, что ты не причинишь им вреда!

- Клянусь, если это не те люди, которые мне нужны, я не причиню им вреда и тут же забуду об их существовании! - Арон поспешно поднял руку и приложил ее к груди. - Если я нарушу слово, ты можешь наказать меня так, как посчитаешь нужным!

Лицо Крейга озарила улыбка, беспокойство исчезло:

- Так тому и быть!

Он вышел из-за стола и направился к регистрационной стойке, за которую к этому времени уже вернулся мальчишка-портье. Они о чем-то переговорили, мальчик вдруг опустил голову и покраснел, Крейг отчитал его за что-то и забрал маленький пузырек. Через пару минут мужчина, прихрамывая, вернулся к Арону:

- За стойкой сейчас мой старший сын, Скай О,Ралли. Я выудил у него все, что он знает! Эти трое – дети знахарки Мэйи. Одного из них зовут Дубари, двое других своих имен не назвали. Они поселились в отдельном трехместном номере! Вот все, что я знаю. Ах, да! Еще сын признался, если это даст тебе какую-то информацию, что они расплатились пирукалусом, а не деньгами!

- Трое?

- Ну да, один из них приболел в дороге. Лихорадка. Они принесли его на руках.

«Становится все интереснее!» - подумал Арон, а вслух сказал:

- Спасибо большое, Крейг, но это не те, кто мне нужен. Прости, что заставил тебя нарушить законы гостеприимства. Пожалуй, я еще немного подожду!

Арон придал своему голосу нотки искреннего разочарования, так что Крейг поверил ему:

- Мне придется оставить тебя и уйти по своим делам. Но если я тебе понадоблюсь, сообщи  Скаю, - он указал на юношу-портье, - он быстро найдет меня! Я неподалеку.

Мужчина сделал шаг в сторону, снова прихрамывая, но Арон окликнул его:

- Крейг, подожди! –он догнал мужчину и спросил. - Как твоя нога?

- Ах, да! Спасибо, Арон! Твоя мазь просто волшебная! Нога совсем не болит,  а рана почти затянулась!

Юноша довольно улыбнулся и достал что-то из рюкзака, который всегда носил с собой:

- Вот та самая мазь! – он отдал мужчине баночку, тот с радостью взял ее, – Намажь рану еще раз и она затянется полностью,  а хромота пройдет!

Крейг благодарно улыбнулся и зашагал в сторону двери. Он подозвал к себе младшего сына, Квиллта, и что-то приказал ему. Тот согласно закивал.

Арон тем временем размышлял: «То, что они назвались чужими именами – сущие пустяки! Так безопаснее. Но вот куда и зачем они могли отправиться все вместе, набрав с собой пирукалуса? И что  случилось с третьим? Может это как-то связано с огненноволосой? Если бы не этот проклятый змеекуст… Кажется, придется еще ненадолго задержаться!»

Тут к нему подскочил Квиллт и  принялся выставлять на стол  кучу небольших тарелочек с разными вкусностями.

- что это? Я ничего не заказывал!  – недоуменно уставился на него Арон.

- Это лучшие сладости матушки. Варенье из лепестков архидеуса и адалиуса, засахаренная голубица, ореховая халва, тростниковые тянучки, сушеные винные ягоды с сорговым сиропом,  а также песочный пирог с нежным сливочным сыром из молока вопрала.  Матушка сказала, это за счет заведения. Она благодарна вам за оказанную отцу услугу и очень обидится, если вы откажетесь.

- Хорошо, тогда принеси мне еще пару кружек ее чудесного травяного чая, только без сиропа. А матушке передай, я безмерно благодарен ей и обещаю попробовать каждое блюдо.

Мальчишка с довольным видом умчался обратно и уже через мгновение приволок три огромных кружки с дымящимся напитком. Арон, вздохнув и пробормотав: « Да уж, от такого гостеприимства я скоро в штаны не влезу!» - принялся пробовать сладости. Те были настолько нежными, что прямо таяли во рту.

«Ммм… Божественно… Все-таки Горные  - самые гостеприимные и радушные хозяева во всех Шести королевствах!» - решил юноша.

Неспешно потягивая чай и смакуя каждое блюдо,  он продолжил наблюдение.

ГЛАВА V Похищение

Адис, наконец, пришел в себя, когда Светило стало заходить за горизонт, и непонимающе уставился в потолок.

«Где это я?» - юноша попытался сесть и понял, что крепко привязан к кровати.

- Эй! Кто-нибудь!

На его зов тут же примчались Тася и Эйо. Обе были в своем истинном обличии.

- Вы что, чокнулись? Почему я связан?

- Адис, это ты? - Эйо, опасливо косясь на брата, топталась на месте.

- Нет, это твой прародитель! Конечно, я! А ну, развяжи меня! -рявкнул он. - Или клянусь, тебе не поздоровится!

Эйо в нерешительности замерла. Но тут за юношу вступилась Тася:

- Ты помнишь, что говорил Накато? Глаза Охотников светятся словно угли. А его глаза  больше не красные. Они обычные, голубые. Это Адис.

- Что произошло? Объясни! - потребовал Адис.

Девчонки  поспешно развязали его и рассказали ему о происшествии в пещере.

- Признаю, нам просто повезло, что ты оказалась там вместо Баако! - нехотя согласился юноша. - Но это не снимает с тебя вины!

- Но если бы не она, мы сейчас уже были бы в лапах Хозяина! - вступилась за подругу Тася.

 - Хорошо, хорошо! Вы обе — просто молодцы. А теперь, может спустимся вниз? Я ужасно проголодался.

Девочки отказались, предпочитая немного отдохнуть. Адис принял ванну и перед уходом заглянул в соседние комнаты. Две Эйо сладко сопели в своих уютных кроватках.

«Надо напомнить настоящей Эйо, когда проснется, что ходить в собственном обличии слишком опасно!» - подумал юноша.

 Он не стал будить девочек и решил прогуляться по гостинице.

Не спеша Адис спустился по лестнице и осмотрел первый этаж. В холле царили шум и суматоха. Из боковой залы раздавались взрывы хохота и веселая музыка.

После заката обычно все постояльцы собирались внизу к ужину. Еще могло зайти несколько человек из Горных, чтобы пропустить по стаканчику ароматного фруктового сидра или чего покрепче.

Но в данный момент народу было  необыкновенно много. Даже Адис, бывавший здесь пару раз, заметил это: «Странно... Отец говорил мне, что это одна из самых тихих и укромных гостиниц! Может у местных какой праздник?!» 

Решив разузнать, в чем дело, юноша осторожно пробрался к стойке портье. Но тот, как назло, был занят приемом новых посетителей. Подождав немного, Адис  вдруг почувствовал такие ароматные запахи из соседней залы, что у него невольно слюнки побежали, а в животе заурчало.

«Да ведь в обеденном зале я запросто смогу все разведать и поужинаю заодно, пока эти сони дрыхнут!» - пожав плечами, он прошел в трапезную, уселся за свободный столик и подозвал разносчика.

- Что желаете? – рот мальчишки растянулся в добродушной широкой улыбке.

- А что посоветуешь? Но мне бы что-то быстрое, а то есть очень хочется!

- Есть отличное мясо дикого вопрала, отец сам поймал, запечённое с топинамбуром и зеленью. Еще горячая яичница с томатами и зеленью на сале кабарабы. Скоро будет ассорти из мяса кабарабы и вопрала, зажаренное на углях, но его придется ждать не меньше тридцати капель. –  привычной скороговоркой затараторил разносчик. -  Еще есть салат из свежих овощей и отварной топинамбур.

 - Подожди, я всего и не запомню. Знаешь что? Неси-ка мне яичницу, салат из овощей, пару слайтов и кафф с чем-нибудь сладким.

- Хорошо, но, молодой синьор, извините! Слайтов и каффа у нас не бывает. Могу предложить сорговые шаньги с чесноком или луковые пышки на выбор. А вместо каффа крепкий травяной чай с настойкой моей матушки. Из сладкого есть варенье из цветков архидауса, засахаренные коренья  адалиуса, винные ягоды свежие и сушеные, халва из лесных орехов, тростниковые тянучки…  - снова затараторил он

- Все-все, понял. У вас много разных вкусностей! – улыбнулся ему Адис. – Думаю, ты в этом лучше разбираешься, так что неси на свой вкус пару самых любимых сладостей. Луковые пышки вполне подойдут. А чай пусть будет крепким, только без настойки.

Лицо мальчишки озарилось гордостью после похвалы юноши, и он умчался исполнять порученное.

Через несколько капель он примчался обратно, неся в руках огромный разнос. На столе Адиса появилась большая тарелка с ароматной  дымящейся яичницей, салат из свежих овощей, огромная деревянная кружка с горячим пряным чаем и несколько мисочек со сладостями.

- Тростниковые тянучки, ореховая халва и сладкие сырные шарики из молока  кабарабы с кусочками засахаренных цветов адалиуса. Лучшие сладости моей матушки! – гордо отрапортовал разносчик.

 - Действительно, ты лучший знаток сладостей, а какие, на твой вкус самые лучшие? – Адис снизил голос до шепота и заговорщицки подмигнул мальчонке. – Обещаю хранить эту тайну и не выдавать ее твоей матушке!

- По-моему, это тростниковые тянучки! Мама сама их готовит по секретному рецепту пра-пра-пра-прабабушки. Таких нигде не найдете. У нее их даже специально закупают для продажи на Всеобщем рынке! – также шепотом ответил тот.

  В это время  в обеденный зал вошло еще около десятка человек.

- Ну все, мне пора, а то матушка будет ругать. Вон сколько народу сегодня собралось.

- У вас наверно какой-то праздник? – как бы невзначай поинтересовался юноша.

- Ну что вы, это обычный выходной. Скоро сезон ливней. А что еще делать Горным, когда на улице дождь и слякоть? Конечно, встречаться с друзьями. Это еще ничего, вот через десяток динов, когда сезон ливней начнется, здесь будет не протолкнуться. Слыхали про литл-пуллинг? Так вот, мой отец – Крейг – чемпион по нему. Он каждый дан организует здесь  соревнования, но его еще никто не победил! Видите, они уже сейчас готовятся побить его. Только зря стараются, отец самый лучший уже пятнадцать данов подряд!

-  КВИЛЛТ! Куда ты подевался, несносный мальчишка?!

- Ой, простите, матушка зовет. С вас  десять глиняных пистолей!

- Вот держи! – Адис отсчитал ему десять пистолей. – А это тебе от меня, угощайся! – добавил юноша и протянул  мальчику тарелку с тростниковыми тянучками.

- Спасибо! Но мне не положено принимать сладости от гостей! – мальчик с сожалением отдал тарелочку обратно.

- Держи, мне все равно не съесть всего! Жалко будет выбрасывать такие вкусности!

- Пожалуй, вы правы. Если только совсем немного… -  он с радостью сгреб тянучки в карман и умчался обратно к стойке.

Адис тем временем принялся за еду. Покончив с ней и оглядевшись по сторонам, он заметил, что вокруг нескольких столов был сильный ажиотаж. Горные плотным кольцом окружали их и бурными возгласами поддерживали соревнующихся. Разыгравшееся любопытство подтолкнуло юношу подойти поближе к одному из них.

Там сидела парочка мужчин друг напротив друга. Казалось, они оба не слышат ничего вокруг, так они были сосредоточены на борьбе.

Глаза участников завязали плотными повязками. Одной рукой каждый из них держался за край стола, а другой на весе пытался перетянуть соперника за мизинец через стоп-линию. Натянутые сверху, снизу и по бокам красящие нити с колокольчиками сразу же сигналили о нарушении. Такая, легкая на первый взгляд, борьба была действительно не шуточной. Иногда до нитей оставалось буквально каких-то пару миллиметров и болельщики в ужасе замирали. За подсказку грозила дисквалификация и участника и подсказавшего.

Адис так увлекся игрой, что, пропустил тот момент, когда в холл вошла женщина в капюшоне весьма приятного вида. Вода струйками стекала с ее плаща, образуя на полу маленькие лужи. На улице началась сильная гроза. Женщина стянула капюшон и, пошатываясь, направилась прямиком к регистрационной стойке. Ее кожа оказалась светло-серебристого оттенка, как у людей Тьмы.

- Не найдется ли у вас стула для дамы? – обратилась она к портье, обворожительно улыбнувшись.

У него как раз выдалась свободная минутка, так как он заселил всех прибывших гостей. Юноша растерялся, но тут же вскочил и принес ей стул.

- Чем я могу вам помочь? – вежливо спросил он, смотря в ее синие кошачьи глаза. Женщина оказалась одной из Темных, - Может быть, вы желаете отужинать или заказать номер?

- Спасибо, милый мальчик! Я только хотела бы узнать, не появлялись ли тут мои родственники, Три моих племянника? Они должны были заказать номер в вашей гостинице! О, пожалуйста, вы должны мне помочь! Два юноши примерно вашего возраста и девочка! Они из королевства Тьмы!

Юноша покачал головой.

- Так вы мне поможете? – продолжала настаивать женщина.

- Сожалею, но мы не представляем подобные сведения! – твердо проговорил он, - Здесь бывает немало «родственников», готовых удавить друг друга за кошелек или поквитаться из-за каких-нибудь пустяков. Мне не раз приходилось разнимать драки и ссоры, хотя перед этим меня уверяли, что ближе нет никого! Главное правило нашей гостиницы - комфорт и безопасность всех посетителей, поэтому, увы...

Он развел руками,  женщина скорбно прикрыла глаза рукой и всхлипнула. Юноша осекся. «А что, если она говорит правду? Можно же как-то ей помочь, - подумал он, - Но правила есть правила!»

Немного подумав, портье сказал:

- Я могу вам помочь только в том случае, если племянники сообщили вам, в каком номере остановились! Тогда, если они согласятся, я смогу устроить вам встречу и пропустить к ним!

Он вопросительно поднял бровь, а женщина стала драматически причитать, держась за сердце:

- О, эти негодники! Сбежали из дома, оставив свою тетушку совсем одну! А я воспитала их с детства! Холила, лелеяла! И вот благодарность! Ах, мое бедное сердце не выдержит... 

Она стала еще бледней и обессиленно поникла на стуле, юноша, казалось, поверил ей, но еще колебался:

- Сожалею, мадам, правда…                                                             

- Милый мальчик... воды! – лицо ее вдруг исказила гримаса боли, а кожа из серебристо-серого  стала синюшно-бледной. - О, мое сердце! - женщина схватилась за грудь. - Сестра, видела бы ты своих деток...

- Хорошо, хорошо!

Напуганный состоянием женщины, портье быстро убежал на кухню.

Болезнь словно ветром сдуло. Женщина огляделась по сторонам: холл был пуст. Она встала и принялась листать книгу посещений, которую портье впопыхах забыл убрать, бормоча под нос:

«Сожри меня спиногрыз, какие предусмотрительные! Догадались назваться чужими именами, но ничего! Я ведь не безмозглый дайпер, и слишком хорошо знаю этих избалованных неженок! Ага… Вот!»

Услышав быстрые шаги, она быстренько захлопнула книгу и отпрянула от стойки, усевшись обратно на стул. Перед юношей снова предстала убитая горем тетушка. Он подал ей стакан воды, который  брюнетка тут же осушила:

- Спасибо тебе большое, мой добрый мальчик! Очень жаль, что ты не можешь помочь! Ох, я так устала! Есть ли у вас какой-нибудь скромный номер? Подальше от этого шума...

- Конечно, конечно. Вот, как раз остался недорогой и вполне удобный номер на втором этаже. Всего девять пистолей, -  юноша протянул ключ даме.

Та, ловко схватив его, рассчиталась и, несмотря на свое мнимое недомогание, быстро отправилась наверх.

Происходящее заинтересовала Арона. Стойка портье и холл были ему видны как на ладони. Он ужинал, разговаривая со шпионом Кормака, прибывшим буквально полсклянки назад.

Это был мужчина средних лет, невзрачный, долговязый, с волосами до плеч, щетиной и хитрыми  серыми глазами. Он тоже был в капюшоне.  Арон уже успел рассказать ему о своих тщетных поисках и упомянул про огненноволосую, как вдруг его внимание привлекла Темная.

«Что-то зачастили сюда дети Тьмы! – мысленно отвлекся он от разговора, - Да уж, только что умирала, а сейчас, смотри, как бодро копается  в книге посещений! Хотя мне сказали, что это запрещено!  И где Скай?»

Из задумчивости его вывел собеседник:

- Так что же дальше?

В ответ Арон непонимающе переспросил:

- А? Что дальше?...  Ах, да! Я никого не нашел...

- Это вы уже мне говорили, ваше высокородие, - терпеливо ответил шпион негромко. - Есть еще что-то важное?

 В это время Темная уже взяла ключ у портье и направилась наверх.

- Это все, что я могу вам сказать! - подытожил юноша, заметив, что собеседник раздраженно стучит пальцами по столу, - А теперь прошу меня простить! – он встал из-за стола, - У меня слишком много дел!

- Но… но как же... Что я должен сказать вашему опекуну?

- Все, что я вам только что рассказал. И еще, - Арон натяжно улыбнулся, - Передайте Кормаку, что я не вернусь пока  не выполню обещанное! Как только соберусь домой, я дам о себе знать. Вы спешите, как я вижу. На улице темнеет, вы же не собираетесь оставаться здесь? Опекун будет в ярости, если узнает, что его верный слуга прохлаждается. Вместо того, чтобы доставить ему важную информацию! – он встал, показывая, что разговор окончен. - А сейчас извините, меня ждут дела! Если, конечно, у вас больше нечего мне передать!

 Мужчина, укутавшись в плащ поплотнее, тоже встал и поспешно пошел к выходу, мысленно ругаясь: «Забодай его дикая кабараба, даже доесть спокойно не даст!»

Юноша отправился  на второй этаж следом за женщиной.

Адис тем временем вернулся за свой столик и решил заказать еды в номер для девочек.

- Приветствую, дорогой гость! – какой-то мужчина плюхнулся на стул напротив него.

Тот, смерив собеседника пристальным взглядом, отметил, что это, должно быть, хозяин гостиницы. Не успел юноша взаимно поприветствовать его, как тот продолжил:

- Я вижу, вы уже отужинали? Надеюсь все хорошо и вам понравилось?

- Спасибо, очень вкусно! - ошеломленный Адис никак не мог прийти в себя.

«Интересно, что понадобилось от меня хозяину трактира? - лихорадочно соображал он. - Неужели он меня узнал? Я не видел, чтобы он любезничал с остальными!»

- Рад, что вам хорошо у нас! Кстати, я Крейг! А вы, кажется Дубари, сын знахарки Мэйи?

- Допустим, да, - коротко представился юноша. – Чем могу вам помочь? Я наслышан о вас от Квиллта, для меня честь сидеть рядом с чемпионом.

- А-а-а, вы об этом. - лицо мужчины расплылось в скромной улыбке. - Литл-пуллинг – мое увлечение с детства. Но не об этом я хотел с вами поговорить.

- Я вас внимательно слушаю, Крейг.

- Дубари… Не будем ходить вокруг да около... - мужчина замялся, - Ведь это вы расплатились с моим сыном пирукалусом? - понизив голос, продолжил он.

«Ох уж эта Эйо!» - подумал Адис, а вслух сказал:

- Я понимаю, конечно, что это не совсем законно… Но не хотел бы, чтобы вы сообщали кому-то об этом. Может быть, попытаемся решить все мирным путем? Если хотите, могу заплатить вам драхенами…

- Нет, нет, что вы! Я совсем не это имел в виду, - мужчина замахал руками и улыбнулся. -  Пирукалус – редкая ценность, и я тоже надеюсь, что этот случай останется между нами!

- Но что же тогда?

- Вот об этом я и хотел с вами поговорить! Вы, кажется, сын знахарки э-э…

- Мэйи, - договорил Адис.

- Да! Так вот, если в вашем кармане имеется такая ценность, как пирукалус, возможно у вас найдутся и более простые вещества... - он снова замялся, подбирая слова, -  Э-э-э,  скажем, мази… для лечения… ран…

Адис догадался, Крейг что-то  темнит. Но решил подыграть, и на полном серьезе сказал:

- Конечно, я очень запасливый человек! Какую именно мазь вам нужно? Они все разных видов, и нужно точно знать болезнь, чтобы определить, что и чем лечится!

- Скажем, мне нужна мазь, чтобы залечивать раны животных…

- Какие раны и каких животных? Крупных, средних или маленьких?

- Крупных…

- Хм… Тут есть много вариантов... Кого именно вы собираетесь лечить и от чего?! 

Юноша не на шутку заинтересовался. Крейг это понял, но делать было нечего. Все-таки о лечении ран этот парень знал больше, чем он.

- Ну, например, вопрал,  кабараба или там симург!

- Нет, так не пойдет! Мне нужно точно знать, кого лечить! Вам нужна мазь или нет? Вы знаете, если одна мазь может помочь, то другая просто убьет бедное животное! – в глазах Крейга мелькнул страх, а Адис продолжил играть знахаря. - Нужно знать точную дозу, поэтому без осмотра не обойтись.

- Но неужели у вас нет мази попроще? – взмолился Крейг,

 «Лекарь» был непоколебим:

- Мази попроще! - фыркнул он. - Если вам нужна мазь попроще, вы легко можете ее купить на Всеобщем! Но нет, вы обратились ко мне! Значит, у вас серьезные на то основания. В противном случае, вы бы не стали бы тратить время!

 Теперь Крейг стал сомневаться, но парень настаивал:

- Нет, здесь определенно нужен осмотр! Поймите, только я смогу определить какое нужно лекарство. В противном случае за результат не ручаюсь! Не бойтесь, я никому не расскажу о том, что увижу. Вот вам  клятва Темного: даю слово, если хотя бы  одна живая душа  узнает от меня о вашей тайне, я сбрею свою косу! – сказал он.

А сам подумал: «Раз уж он решил обратиться ко мне, то должен выложить все, иначе как я ему помогу?»

- Ну так что?

- Хорошо.

Крейг с уважением посмотрел на парня. Он знал, обрить Темного - большой позор для всей семьи.

«Думаю, он сдержит слово!» - решил мужчина, а вслух добавил:

- Я доверюсь вашей клятве. Но знайте, мы, Горные, народ благородный и честный! Можем поверить на слово, но не терпим, когда нас обманывают!

- Не беспокойтесь, я не обману! Только подождите меня здесь, я захвачу лекарства!

И юноша стрелой метнулся в свой номер, размышляя на ходу: «Мази у меня немного, да и то для небольших ран. Но вот Эйо, как будущая знахарка, должна была взять с собой все, что мне может понадобиться!» - он ворвался в комнату и стал трясти за плечо. - Эйо, Эйо! У тебя ведь есть разные мази?  Для животных, есть?

Сонная Эйо, не открывая глаз, пробормотала:

- Для животных... Кажется что-то было... У меня в сумке… возьми, если нужно.

Адис, схватив сумку, выскочил с ней  в коридор и хлопнул дверью.

- Ты куда?

Но юноши уже и след простыл.

«Интересно, зачем ему понадобилась мазь для животных? - Эйо тут же вскочила, как ошпаренная, соображая, что секунду назад сказал ей Адис. - Какие животные в гостинице?  И куда он так рванул? Что-то здесь нечисто!»

Она осмотрела себя: метаморфозная мазь больше не действовала, она была похожа сама на себя. Не спеша намазавшись,  Эйо решила все разузнать.

И вот уже Баако надел куртку и беззвучно выскользнул из номера.

Адис в холле вместе с каким-то мужчиной. Они вместе зашли в неприглядную нишу под лестницей за гобеленом и исчезли.

Это была старинная часть родовой пещеры, выдолбленная в скале еще пра-пра-прадедом Крейга. Сейчас ее не использовали как жилую.

Взяв факел у входа, Крейг и Адис прошли по темному длинному коридору и свернули в одну из боковых дверей. Комната была довольно просторной.

Первое, что бросилось в глаза - лежащий на сухой траве симург. Он оторопело уставился на животное. Юноша никогда еще не видел симурга так близко.

Огромный, около десяти метров в длину. Он еле помещался поперек комнаты. На левом крыле белоснежные перья заляпаны багровыми пятнами. Животное тяжело дышало и не открывало своих огромных круглых глаз.

- Спиногрыз мне на голову! - только и сумел выдавить из себя Адис.

- Это Сильвия. Я нашел ее в лесу. Она попала в силки браконьера. Я вытащил стрелу и обработал рану, но яд все-таки попал в кровь. Боюсь, если не помочь ей сейчас, она не выживет. Поэтому, когда узнал, что вы сын знахарки, тут же обратился к вам.

Адис стал осматривать Сильвию, животное беспокойно заворочалось, но глаз не открыло.

- Тише, девочка, тише. Сейчас будет легче! - приговаривал он, поглаживая ее по перьям.

Сильвия немного успокоилась и замерла. Юноша осторожно промыл рану, а затем принялся лихорадочно рыться в рюкзаке, бормоча под нос:

- Да где же она? Я точно знаю, что она здесь!

 Наконец, он достал баночку с какой-то фиолетовой массой и густо намазал ее, наложив сверху тугую фиксирующую повязку…

Эйо лишь успела заметить то, что Адис с мужчиной  скрылись за гобеленом. Но как назло юноша-портье сидел за своей стойкой совсем один. Проскользнуть мимо него незамеченной даже нечего было думать. Но тут удача повернулась к ней лицом.

Через главный вход зашло несколько запоздалых посетителей. Они стали шуметь, ругаться на мерзкую погоду и требовать себе комнату.

- Извините, господа! Но я вам еще раз объясняю, что, к сожалению, все комнаты заняты. Могу предложить согреться у огня и пропустить пару стаканчиков пряного эля со специями в обеденном зале!

- Ты что же, щенок, на улице нас хочешь оставить в такую погоду?! – продолжал бушевать хромоногий.

- Извините, но повторяю еще раз. Все комнаты уже заняты. Я попробую поискать хотя бы одну свободную. А пока разрешите проводить вас в обеденный зал.

Наконец, ему удалось уговорить их, и они шумной компанией вместе с портье направились в  сторону трапезной. Эйо воспользовалась суматохой и незаметно проскользнула за гобелен.

В нише  оказалась обветшалая дверь, которая прежде была под замком. Ключ торчал в двери. Она потихоньку приоткрыла дверь и проскользнула внутрь. Ступени вели вниз.

-Вот дайпер безмозглый. Да здесь же больше десятка дверей! Ну и как я их найду? – тихонько выругалась она.

Вдруг в конце коридора она заметила маленькую полоску света из-под одной из дверей. Осторожно подойдя ближе, Эйо заглянула в замочную скважину.

Ее брат собственной персоной лечил симурга! От негодования чуть было не свалившись прямо в комнату, она в последнее мгновение отклонилась в сторону и больно ударилась лбом в стену. Симург вскрикнул и заворочался, Крейг с Адисом на возню у двери не обратили внимания.

- Ну, все, пара-тройка склянок крепкого сна и ваша Сильвия будет как новая! А теперь мне пора.

Эйо поняла, что пора уносить ноги. Очень осторожно развернувшись, она на цыпочках бросилась обратно к выходу.

В душе бушевала буря: «Ну, хорош, братец! Он даже ничего не сказал мне! Кто, если не я, лучше всех знает, как лечить животных?! Но нет, он решил без моего ведома стащить сумку со снадобьями и  сам наделать глупостей! Слава Предкам, хоть мазь выбрал верно и она еще жива, а то бы угробил такую красотку! Откуда он может знать, какая мазь больше подходит симургу? Расскажу все Атаро! Пусть полюбуется, что от нас захотел скрыть  братец!» -  она тихонько прокралась  по лестнице  к двери.

Портье еще не вернулся.

«Хоть никто не помешает спокойно выбраться!» - промелькнуло в голове девочки. Она бесшумно проскользнула обратно в холл и спокойно отправилась обратно на второй этаж.

ГЛАВА VI Друг или враг?

Симпатичная брюнетка с кошачьими глазами времени зря не теряла. Она шла по коридору второго этажа, ища нужную комнату.

«Конечно, снять комнату пришлось только для отвода глаз. Иначе, что подумал бы этот глупый портье, увидев, как она направляется наверх? - размышляла  черноволосая. - Ну и где эти безмозглые дети сороконгов? Ха, назваться Дубари, именем прадеда со стороны матери, что может быть глупее!»

Она уже на несколько раз проверила все номера в этом коридоре. Но ничего даже  отдаленно напоминавшего приличный трехместный номер  не нашла.

«Может, я что-то перепутала?» - задумавшись, женщина нечаянно толкнула одну из боковых дверей без номера и та со скрипом приоткрылась.

Заглянув в нее, черноволосая увидела еще один маленький коридорчик с цифрой три на стене. В конце был небольшой отсек, разделенным пополам широкой аркой.

«Так вот тот же он, третий коридор! - осенило ее, и она двинулась вдоль дверей. - Четырнадцать…  А это что за комната без номера? - заглянув в нее, женщина поняла что это чулан. -  Тринадцать… И еще три без номера!.. В каком из этих двух номеров?»

Обе двери были заперты на ключ.

«На имя Дубари в третьем коридоре снят один трехместный номер. Но какой именно из этих двух? Проклятый портье вернулся слишком быстро...» -  размышляла брюнетка.

Из соседнего коридора послышались шаги. Они все приближались, и брюнетка, недолго думая, спряталась  за ближайшей дверью.

«Еще один чулан!» - подумала она, оглядывая тесную темную комнатушку. Чулан был битком набит сундуками и другим ненужным хламом. Сюда мог протиснуться лишь один человек. Женщина приоткрыла дверь, оставив узенькую щель. По коридору шел юноша.

Она, конечно, не могла узнать Арона, зато тот прекрасно видел, как она направилась сюда. Он услышал возню в чулане, но  спокойно вошел в свой номер и закрыл дверь. И тут же наклонился к замочной скважине, решив понаблюдать.

«Сама мать Тьма помогает мне!» - обрадовалась женщина. Незнакомый юноша, войдя в свой номер, избавил ее от выбора. Но она решила не торопить события и подождать еще немного. Вдруг незнакомец снова появится в коридоре в самый неподходящий момент.

Арон тем временем притаился  за дверью своей комнаты и стал прислушиваться к громкому топоту снаружи.

В коридор влетел Адис. Через мгновение он так же поспешно вылетел из своей комнату с сумкой в руках и умчался куда-то. Еще через некоторое время следом за ним появился Баако, забыв в спешке захлопнуть дверь.

«Предки на моей стороне!» - усмехнулась брюнетка, тихонько выйдя из чулана.

Она зашла в приоткрытую дверь и заглянула в первую попавшуюся комнату. Перед ней на кровати сладко спала Эйо, но женщина знала, что на самом деле это вовсе не дочь вождя.

«Мне нужна гарантия, что он отпустит Чиэнджу! Думаю, девчонка станет лучшим аргументом!» - поспешно достав маленькую бутылочку из кармана, она плеснула ей в рот жидкость болотного цвета.

Девочка открыла глаза и хотела закричать, но тут же на нее навалилось какое-то оцепенение.  Атаро  все слышала и чувствовала, но тело ей не повиновалось.

В коридоре опять послышались спешные шаги. Брюнетка почувствовала, что сейчас кто-то зайдет именно сюда. Она схватила тяжелый медный кувшин с тумбочки и притаилась за дверью.

В комнату ворвался запыхавшийся Баако и сходу стал рассказывать: «Представляешь, Атаро! Адис...» - женщина без промедления треснула его по голове, и тот, пошатнувшись, упал.

«Проклятый мальчишка! Угораздило его вернуться в самый неподходящий момент! Нужно спешить! Скоро тут поднимется большой переполох!» - темноволосая решила, что обыскивать девчонку здесь нет времени.

Женщина схватила ее, завернула в покрывало и волоком потащила из комнаты. Но, не успев даже выйти из отсека,  опять услышала приближающиеся шаги совсем близко.

«Да что такое? Предки наверно смеются надо мной!» - затолкав огромный куль в тот самый чулан, из которого сама недавно вышла, она забежала в другой, напротив.

Адис возвращался обратно с сумкой Эйо. Он увидел приоткрытую дверь номера. Почуяв  неладное, юноша сразу же заглянул в комнату Атаро.

Сердце испуганно сжалось: прямо у входа с окровавленной головой лежал Баако,  а кровать девочки была пуста.

Тут Баако застонал. Адис бросился к нему,  наспех ощупав  голову. «Слава Предкам, кости целы!» - он достал из рюкзака баночку с резкопахнущей настойкой  и сунул под нос брату, вернее, сестре в его обличии.

Эйо-Баако  чихнула и испуганно вытаращила глаза на брата, припоминая, что произошло.

- Что случилось? Где Атаро?! – требовательно спросил Адис, тряся ее за плечи.

Та лишь хлопала глазами, ничего не соображая. Адис зло посмотрел на нее и кивнул:

- Пойдем!

 Как только сын вождя скрылся в комнате, брюнетка бросилась вон из чулана, захлопнув за собой дверь и нечаянно прижав плащ.

Решив, что кто-то схватил ее сзади, женщина отчаянно рванулась вперед, вырвав хороший кусок. Оглянувшись, Темная поняла свою ошибку, но заметать следы было некогда. Вот-вот ее могли заметить, и она бросилась наутек.

- Червяк-переросток! Не мог вернуться попозже! – бормотала она, спускаясь по лестнице. -  Придется искать другой способ!

Все это время Арон наблюдал за происходящим из своей комнаты.

«Да кто она такая, в конце концов? – размышлял он, глядя, как брюнетка вытаскивает что-то из спальни.

Он уже хотел вмешаться, но что-то остановило его. Из коридора снова послышались быстрые шали. Брюнетка, не долго думая запихнула свою добычу в чулан, а сама спряталась в соседнем. В отсеке тем временем появился средний сын вождя. Как только он вошел  в номер, женщина выскочила из укрытия и пулей бросилась вон.

Любопытство Арона достигло наивысшей точки. Он осторожно вышел из своего номера и направился к тому чулану, в который женщина что-то спрятала. А когда открыл дверь, на него вывалилась непонятная девчонка.

Она была без сознания. Но глаза открыты. Черты лица похожи на Темных, а волосы…

 «Это точно не дочь вождя Накато! Я хорошо ее запомнил. Волосы у той были черные, даже темней моих, а у этой они коричнево-бордовые. Что за странный цвет?» - он продолжал внимательно разглядывать девчонку, так и не выпуская ее.

В этот момент в коридоре показались оба сына вождя.

Увидев незнакомца, держащего на руках Атаро, завернутую в покрывало и без чувств,  Адис рассвирепел:

- Негодяй! - он с размаху ударил его прямо в лицо.

По губе Арона потекла тоненькая струйка крови.

- Ты чего? – ошеломленно спросил он, выпустив девчонку, которая плавно соскользнула на пол. - Свихнулся?

Баако по-девчоночьи взвизгнул и бросился к ней. Но  Адис ничего не слышал, гнев охватил его, и он продолжал наступать:

- А это за мою сестру!

От следующего удара Арон уклонился и попытался еще раз:

- Эй, успокойся!

Соперник продолжал наносить удары. Тогда юноша стал уворачиваться как мог. Адис явно превосходил его по силе, пытаясь все отчаяннее еще раз заехать по лицу.

Арону из защиты пришлось перейти в нападение. Выбрав момент, он со всего размаху треснул Темного по челюсти. Тот достал каменный кинжал и уже хотел накинуться на противника с оружием, но Арон заорал:

- Да послушай же ты!

На шум драки из соседнего коридора начали заглядывать любопытные постояльцы. Наконец, прибежал Крейг. Он встал между юношами и требовательно спросил:

 - Что здесь происходит?

Появление хозяина гостиницы немного охладило пыл Адиса и он, презрительно глядя на соперника, сказал:

- Этот негодяй хотел украсть… - юноша запнулся, посмотрев на Тасю, - мою сестру.

Арон сам хотел хорошенько поколотить его за оскорбления, но сумел сдержаться:

- Послушай, Темный! Даже если все выглядело так - это большая ошибка! Я лишь случайно заглянул в чулан, и она сама вывалилась на меня!

- Ты врешь! - Адис хотел снова накинуться на соперника, но Крейг удержал его. Немного успокоившись, юноша продолжил - Ты лгун, и я имею право убить тебя! Случайно, говоришь? Зачем ты тогда полез в этот чулан?! Да потому что ты сам засунул туда Атаро, услышав мои шаги! Просто не успел затащить ее в свой номер!

«Зуб даю, - пронеслось в голове Арона, -  дочку вождя зовут точно не Атаро! Кто же эта странная девчонка?»

- А я говорю: это она пыталась украсть девчонку…

- Опять врешь! Кто «она»? Если здесь ты один!

- Брюнетка!

- Какая еще брюнетка?

Кулаки Адиса снова угрожающе сжались. Но Арон спокойно продолжил:

- Не знаю... Мне показалось, она из ваших. Я услышал возню в коридоре, выглянул и увидел, как она сначала влетела в комнату, а потом выскочила оттуда, волоча за собой какой-то огромный сверток. Тут появился ты. Женщина испугалась и спрятала ее, - он указал на Тасю, - в один из чуланов. Сама же  укрылась напротив. А как только ты зашел в номер, она удрала!

Девочка, все еще без сознания, лежала на полу. А Баако, пытаясь привести ее в чувство, смазывал виски какой-то мазью и поднес баночку с чем-то ядовито-зеленым  к носу.

- Ну все... Ты еще и пытаешься осквернить мой народ своей ложью! Никто из Темных не мог украсть девочку из своего же племени!

 Адис опять попытался накинуться на Арона, но теперь его остановил Баако:

- Адис,подожди... может, он говорит правду… Помнишь, у нас в селении кто-то залез в юрту больных, когда я …

Адис так  сверкнул на него глазами, что брат тут же осекся.

- Эйо… Баако, Не лезь! Что с Атаро?

- Не знаю. Ее, кажется, опоили чем-то. Похоже на сон-траву, - пробормотал Баако.

- Если с ней хоть что-нибудь случится! - прошипел Адис уже  в адрес Арона, - Я лично скормлю тебя спиногрызам!

- Да сколько тебе говорить, это – не я! – продолжал протестовать Арон.

За него вступился Крейг:

- Его вина еще не доказана! - а затем обратился к остальным постояльцам. - Расходитесь, расходитесь, нечего тут глазеть.

 Плотно прикрыв дверь в коридорчик, он снова обратился к Адису:

- Остынь, Дубари! Вернее... Адис! Если память мне не изменяет!

- Откуда ты… - юноша на миг забыл обо всем и уставился на хозяина гостиницы.

- Неужели ты думал, что я не узнаю тебя? Но сейчас не об этом! Арон, ты уверяешь, что девочку украла темноволосая женщина предположительно из Темных? Это серьезное обвинение... Как ты можешь это доказать?

- Она дверью от чулана плащ прищемила, когда убегала! Вот! - он торжествующе протянул  кусок ткани, который до сих пор торчал из двери напротив, и посмотрел на растерявшегося противника. - Можешь сам посмотреть - мой плащ целый! Да и ткань другая!

Адис вертел в руках обрывок плаща. Действительно, на незнакомце плащ был из черного льна, а этот был из шерсти слигеров.

«Скорее всего, кто-то следил за нами от самого лагеря. Значит, Эйо права, и шпион все-таки был. А я не верил ей, думал, специально брата опоила сон-травой...» - пронеслось в его голове. Он фыркнул и с недоверием произнес:

- Хорошо, считай, что я тебе поверил… на этот раз… Но помни, я слежу за тобой! – он поднял руку и указал двумя пальцами сначала на свои глаза, потом на глаза наглого незнакомца.

- Всегда пожалуйста! - оскалился Арон в ответ.

За спиной послышался голос Атаро. Она пришла в себя, но все еще лежала на холодном каменном полу. Юноши обернулись.

Тася взглянула на Арона и вздрогнула. Перед ней были те самые миндалевидные серо-карие глаза, что снились ей уже несколько ночей подряд.

- Твои глаза… Я знаю тебя! – пробормотала девочка.

Адис подбежал к ней,  схватил за плечи и требовательно спросил:

- Ты его знаешь?! Это он тебя украл, да?

- Да я вообще в первый раз ее вижу! - ответил юноша..

 Это было правдой. Арон подошел ближе и стал с любопытством разглядывать незнакомку. « Я как будто видел ее раньше... Стоп... Ее волосы минуту назад были каштановыми, а теперь они черные... Странно...  И глаза...  Они изменились, из зеленоватых стали небесно-голубыми... Это же теперь настоящая дочь вождя»

- Нет, это не он! - твердо проговорила девочка, раздраженная такой резкостью Адиса, но тут же ее уверенность пропала. - Я… не помню ничего. И вообще, как я тут оказалась?! Что происходит?

Она поднялась с пола. Адис продолжил:

- Кто-то пытался утащить тебя, но ему помешали. Я подозреваю одного человека, - он сверкнул на Арона испепеляющим взглядом, - Но тот уверяет, что случайно наткнулся на тебя!  Во что мне не очень-то хочется верить. Кстати, хочу поинтересоваться, - с поддельной любезностью  обратился Адис к мнимому брату, - куда смотрел Баако, когда меня не было?

Тот вместо ответа скромно потупил глаза и покраснел. Арон удивился такому поведению парня: «Это же старший сын вождя Темных, а краснеет как девчонка!» - но ничего не сказал. Его интерес сейчас полностью сосредоточился на незнакомке. А она тем временем с любопытством поглядывала на него.

«Эти глаза… - думала  Тася, - они не давали мне покоя несколько ночей подряд! Это те самые глаза из моего сна, я так хорошо их запомнила, что теперь ни с кем не спутаю! Выходит, это он меня спас от тех щупалец?.. И сейчас тоже... Но кто он? И как здесь оказался?» - девочка решила при первой же возможности  все узнать.

- …Ты говорил, что ее опоили настойкой сон-травы, - зычный голос Адиса вывел Тасю и Арона из состояния задумчивости. - Тогда почему она проснулась так быстро? От этой травы нет противоядий! Или ты опять  перепутал?

 Он все еще отсчитывал «старшего брата».

- Нет, - тихо, но тоже довольно резко отвечал Баако, - наверное,  ей дали что-то другое, похожее. Я не могу знать все травы Шести королевств! Как видишь длительность этой гадости намного меньше.  И вообще, - Баако повысил голос, - Нечего на меня так орать! Это не я пыталась... пытался украсть Атаро! -тут же поправился он. - Нравится кидаться на всех подряд – иди и подерись... вон с этим! - и указал на Арона, тот недовольно фыркнул. - А я есть хочу!

Баако демонстративно развернулся и зашел в комнату.  Взял там свою сумку и отправился в сторону лестницы. Крейг, до этого молча наблюдающий за происходящим, наконец, подал голос:

- Ладно, не буду вам мешать. Всем нужно немного отдохнуть после случившегося. А я пока спрошу у Ская, не видел ли он  брюнетку, о которой говорил Арон.

Все молча согласились.

Тася в сопровождении Адиса зашла в свой номер, постоянно оглядываясь, чтобы получше разглядеть нового знакомого.

Крейг отправился обыскивать гостиницу. Он был очень возмущен тем, что какая-то брюнетка устроила такой переполох и успела невесть куда скрыться. Первым делом он решил отсчитать своего сына, который оказался недостаточно бдительным, чтобы раскусить подозрительную  личность.

Арон тоже спустился вниз и решил проверить, как поживает Сильвия. Да и нужно же было чем-то заняться, чтобы отвлечься.

«Почему лицо этой девчонки так разительно изменилось? - думал он, - А этот Темный, если бы не Крейг...  Думаю, что легко бы разделался с ним... Надо было ударить его еще разок, чтобы не кидался обвинениями! – Арон ухмыльнулся самому себе. - Странно, я думал, что старший из них – более жесткий, а оказывается, крови... Меня это не касается. Пойду проверю, как там Сильвия».

«Он невыносим! Считает себя самым умным и взрослым! Возгордился, что ему поручили такое ответственное задание и думает, что справился бы один! Да что бы он делал без снадобий, которые я захватила с собой? - обида клокотала в душе Эйо. - Вылечил бы он раны, нанесенные спиногрызом? Нет! Помог бы он этому несчастному животному? Нет! И ведь ничего не хочет мне доверять, будто я еще ребенок! А мне уже тринадцать данов! Этой девчонке, Атаро, я думаю, и десяти нет! Он превозносит ее выше собственной сестры! Ну ничего, я докажу ему, что способна на большее! На гораздо большее…»

Эйо-Баако спустилась по лестнице и прямиком отправилась в трапезную. Наскоро перекусив куском холодного пирога и запив его кружкой ароматного травяного чая, девочка обдумывала план дальнейших действий.

 Портье не было за столиком. Получив нагоняй от отца, тот отправился проверять все закоулки гостиницы на случай, если брюнетка еще здесь.

Крейг сам сидел за стойкой, но не обратил внимания на юношу, который вышел из обеденного зала. Воспользовавшись моментом, когда хозяин гостиницы наклонился вниз, Баако скользнул за гобелен и оказался возле уже знакомой обветшалой двери. Она была заперта.

В глазах Темного вспыхнули хитрые искорки: «Ничего. Недаром же я – дитя племени Атинос! Темные отличаются отвагой и смелостью, но еще и своим умением проникать повсюду! Я не достойна носить имя дочери вождя Накато, если не смогу справиться с таким простейшим заданием!»

Пошарив в рюкзаке и наткнувшись на металлическую заколку, подарок Адиса, он в два счета отрыл замок.

Затем Баако-Эйо прокрался по коридору к уже знакомой двери с полоской света внизу и оказался в большой, хорошо освещенной комнате.

На стенах висели особым образом развешанные начищенные до блеска серебряные круги. Они отражали свет, падающий откуда-то сверху. Пол засыпан свежим сеном. Поверх огромной кучи травы покоился величественный симург.

Эйо обомлела: она никогда не видела это прекрасное существо так близко. Вот он, рядом. Только вытяни немного руку, и почувствуешь его тепло, его дыхание, стук его сердца. И зачарованная Эйо протянула руку. Она  уже хотела погладить это мирно сопящее животное!

Симург  резко втянул воздух, открыл глаза и заревел. «Юноша» в ужасе отпрянул в сторону.  Чудо-птица привстала и начала приближаться, продолжая оглушительно клекотать и махать крыльями. Драконий хвост извивался и бил по бокам. Казалось, вот-вот он накинется на нежданного гостя и заклюет насмерть. Его крик был настолько громким и пронзительным, что если кто-то не услышал первый возглас, остальные  точно переполошили всю гостиницу.

- Тише, тише! – Эйо-Баако попыталась  успокоить разбушевавшееся животное, но то в ответ лишь хищно зашипело, оскалилось и сощурило глаза.

Бросив взгляд на сумку, оставшуюся возле ноги симурга,  у «юноши» появилась одна идея.

«Надо действовать сейчас!» - в ту же секунду он метнулся прямо под симурга. Тот от неожиданности встал на задние лапы и замер на мгновение. А затем снова опустился на все четыре и приготовился к нападению.

Но Эйо-Баако хватило времени. Молниеносно выхватив из рюкзака пузырек с голубоватой жидкостью, она выплеснула содержимое в открытый клюв разъяренного зверя, готового разорвать ее на мелкие кусочки.

 Симург затряс головой и  закашлялся.

Тут в комнату ворвался Арон. Он отбросил горе-лекаря в сторону и встал прямо  перед Сильвией. Та злобно глянула на него... а затем преспокойно подошла и принялась гладиться, словно котенок.

- Ой… Привет, Сильвия… - растерянно бросил он и погладил симурга по загривку. Тот довольно заурчал  и позволил почесать себя за ухом.

Эйо-Баако  ошалела от неожиданности, да так и осталась сидеть прямо на полу, открыв рот. Только что, эта разъяренная фурия готова была разорвать ее.  А перед этим выскочкой она, словно домашняя кошка. Лижет ему руки  и гладится, довольно жмурясь.

«Гад! Гад! Какой же он гад! – подумала Эйо, - Нужно же было ему так все испортить!»

- Ты чего приперся? – она вскочила и хотела было уже оттолкнуть его от симурга, но тот снова угрожающе зашипел.

- Мог бы просто сказать спасибо! Я только что спас тебя! - насмешливо ответил Арон. - Ах да, у вас, Темных это считается лишним. А что здесь собственно происходит? 

Арон увернулся  от Сильвии, которая совсем заигралась и  попыталась укрыть его своим крылом.

-Не твое дело! Как же, спаситель! Да я прекрасно без тебя обходилась.. обходился! - тут же поправилась она. -  И вообще, не суй свой нос в чужие дела!

Не успела она договорить, как в комнату вбежали запыхавшиеся Адис, Крейг и Тася.

И без того злой Адис, увидев Эйо здесь, рассвирепел окончательно. Сил кричать у него уже не осталось.

- Что ты здесь делаешь? – тихо спросил он Эйо.

Та с ужасом съежилась и также тихо ответила:

- Ни- и-и чего.

Адис с удивлением уставился на симурга. Сильвия пыталась почистить перья своего «подопечного», но за неимением таковых, стала перебирать его черные волосы. Арон снова  увернулся и потрепал ее за ухом. Та довольно заурчала в ответ.

Тут внимание Адиса привлекла еще одна вещь – банка, валявшаяся у ног «Баако». Он подошел и, взяв ее, повертел в руках. На самом дне остались несколько капель известной ему голубой жидкости. Не оставалось сомнений - это был пирукалус. Глаза Баако-Эйо растерянно забегали.

Адис нахмурился. Он понял, почему  Сильвия ведет себя так странно.

- Потрудитесь объяснить, что здесь происходит? - Крейг опередил его, обратившись к Арону и Эйо, и сурово осматривая обоих.

Арон хотел уже как-нибудь выгородить побледневшего «парня», но тот сам начал:

- Я… У меня не было выбора! - «Баако» виновато посмотрел на Адиса, потом на банку от пирукалуса, - Я хотел подлечить симурга. Я ведь тоже кое-что понимаю в этом!

- Откуда ты вообще про него узнала...узнал?! Хотя… Я догадываюсь, ты ведь истинный ребенок Тьмы! – язвительно сказал Адис. - Не устоишь, чтобы за кем-нибудь не пошпионить! 

«Баако» продолжил, сверкнув глазами на брата:

- Да это ты мне ничего не рассказываешь! Я ведь помочь пытаюсь!..

- Помочь?! Вот уж спасибо!..

- Так что было дальше? – сурово перебил их Крейг.

- Я только зашел... а симург накинулся на меня, начал реветь и шипеть... - сбивчиво рассказывал «Баако» под пристальным взглядом Крейга. - Я побоялся, что сюда сейчас сбежится много народу и попытался успокоить его...  эта птица готова была разорвать меня! У меня есть... одно средство с собой, я достал и облил им симурга... Тут в комнату ворвался… - он зло посмотрел на Арона, - ...этот! И все испортил!!!

-Кстати, а что ему понадобилось здесь?! – спросил Адис.

- Я, между прочим, помогал Крейгу спасти Сильвию в лесу! И не думал, что кто-то еще посвящен в эту тайну! – Арон с усмешкой посмотрел на мужчину.

- Это я попросил Адиса, - виновато подал голос Крейг, - чтобы он, как сын знахарки помог подлечить ее. Странно, и чего это она так взбесилась? Симурги вообще существа не вспыльчивые, если дело не касается защиты своих птенцов. Но у нее ведь никаких птенцов нет. Может, это такая реакция после лекарств?..

- Крейг, а что там с брюнеткой?  – попытался сменить тему Адис, в это время он так глянул на Эйо, что та поняла, хорошей взбучки ей не избежать. - Вы нашли ее?

- К сожалению, брюнетку я не нашел… Но Скай сказал, что видел женщину, подходящую под описание. Она спрашивала про троих Темных примерно вашего возраста – двух парней и девчонку.

- Она нас искала! – воскликнула Эйо. - Точно!

- Она вела себя подозрительно? - продолжал спрашивать Адис, - Что она говорила?

- Она говорила, что вы ее племянники, которые сбежали… Что она вас воспитывала, присматривала…

- Она все врет! – снова крикнула Эйо.

- Да помолчи уже! - прикрикнул он на сестру и продолжил уже спокойно. - А еще что-нибудь она говорила?

- Ничего особенного… Она, вроде как спросила воды. Потом, когда Скай пришел, она заказала себе номер наверху. Вот и все. Сейчас номер, конечно, пуст.

- Ну что, теперь ты мне, наконец, веришь? – ухмыльнулся Арон.

- Может быть… - Адис  подошел к Арону вплотную и сказал совсем тихо. - То, что здесь разгуливает одна из Темных, еще не оправдывает тебя! Я все равно буду приглядывать за тобой!

- Чересчур шумно стало наверху! Похоже, ты тут всех перепугала! – улыбнулся мужчина, глядя на Сильвию - Пойду, попытаюсь убедить их, что все в порядке.

Он скрылся за дверью. Гул голосов наверху все усиливался, переходя в крики.

ГЛАВА VII Неожиданное спасение

 Выйдя в холл, Крейг огляделся. Толпа незнакомцев в длинных черных плащах толпились около регистрационной стойки.

- Да говорю же: я не отвечаю на подобные вопросы! – отвечал Скай уверенно, но напряженно,  - Вы пришли не по адресу!

- Ты наверно не понял,  с кем связался, мальчишка! - в голосе незнакомца звучал металл. - Tсли ты будешь продолжать упрямиться, останешься без левого уха!

Он достал охотничий нож и схватил юношу за руку. Скай побледнел, но самообладания не потерял. Крейг понял, что если он не вмешается сейчас же, беды не избежать:

- Эй, ты! А ну? отпусти моего сына! - он уже стоял за стойкой рядом с мальчиком. - Или, разорви меня симург, я…

- А, так это ты - хозяин? – мужчина отпустил Ская и не спеша повернулся к Крейгу, - Я не хочу ссориться! - губы растянулись в фальшивой улыбке, а холодные черные глаза словно прощупывали Крейга. - Я знаю, у тебя есть то, что мне нужно...  Помоги мне и обещаю, твоя гостиница не пострадает... Итак: где находятся трое Темных, что заселились недавно?

- Не имею понятия, о ком вы говорите! – самоуверенно ответил Крейг.

- Не притворяйся! Ты прекрасно знаешь, о ком я говорю... - в голосе вновь послышалась угроза. - Детки заигрались, а им пора... домой. Веди меня к ним! Сейчас же! – незнакомец подошел вплотную к Крейгу.

- Даже если  бы я знал, о ком ты говоришь, я не сказал бы, где они! Единственное место, куда я могу тебя проводить, находится вон там! – Крейг указал на входную дверь, - Думаю, ты и сам прекрасно найдешь дорогу! Убирайся!

Толпа злобно  заворчала, некоторые были готовы вот-вот накинуться на Крейга. Но главный жестом остановил их.

- Что ж, - хмыкнул он, - вижу, ты не из трусливых... - он решил пойти на хитрость. - Пойми. Я должен вернуть их домой. Ты ведь сам отец... Эти трое сбежали, родители уже с ног сбились, думая, что они погибли.  А они здесь прохлаждаются…

- Что ж ты сразу не сказал! - казалось, Крейг поверил ему. - Пойдем со мной, можешь взять парочку своих людей. Но остальных отправь на улицу, нечего тут шум подымать, у нас приличное место...

Главарь кивнул двум самым большим и свирепым. Остальным он громко приказал ждать на улице, шепнув одному на ухо:

- Следите, чтобы никто не входил и не выходил. Если через пятнадцать капель я не вернусь, можете разнести эту гостиницу в клочья.

- Скай, проводи джентльменов до выхода! - мужчина еле заметно моргнул сыну.

Тот все понял и, проводив их на улицу, незаметно закрыл дверь изнутри.

Крейг тем временем вместе с главарем поднялся наверх. Но повернул не туда, где располагались лучшие номера,  а в один из старых коридоров. Открыв ближайшую дверь, он пригласил «гостей» располагаться:

- Я сейчас позову их, но обещайте мне не применять к ним силу.

- Конечно-конечно, я только поболтаю с ними! - мужчина оскалился в подобие улыбки.

После этих слов хозяин гостиницы удалился. Головорезы, прождав десять капель, попытались открыть дверь:

- Заперто!  Этот Горный обманул нас...

- Вот безмозглый дайпер! Я же предупредил его... Твердолоб, Таран,  ломайте дверь!

Крейг сразу же кинулся в подвал, окликнув по дороге сына:

- Скай, за мной!

Вдвоем они ворвались в комнату, где сидели ребята.

- Адис, вам нужно бежать! - торопясь,выдохнул Крейг, - Я и Арон отвлекем их, а вы трое бегите … Скай проведет вас к боковому выходу, но торопитесь. Дверь может не выдержать. Они сейчас орудуют наверху. Давайте  же!

Они все вместе двинулись из подвала в коридор. Крейг выглянул из-за гобелена и убедился, что никого нет. Jни выскочили в холл.

- Мне нужно забрать мои вещи! - крикнула Эйо и бросилась на второй этаж.

- Мне тоже! - Тася кинулась следом.

-Только не туда! - Крейг беспомощно развел руками, так как девочки уже скрылись наверху.

Адис замешкался, но тут же бросился следом, проверить все ли в порядке и собрать остатки своих вещей. Арон последовал его примеру. Юноша решил незаметно следовать за ними.

Девочки быстро влетели в номер и покидали свои вещи в заплечные мешки. Вдруг дверь в комнату Таси открылась, и на пороге показались двое мужчин: лицо одного из них было пересечено уродливым шрамом.

- Вот она! Хватай девчонку! – крикнул второй, указывая на Тасю, он прихрамывал на левую ногу, поэтому бежал медленнее своего товарища. - Нужно валить отсюда, пока нас не заметили. Слишком много желающих получить награду за ее голову...

Девочка испуганно сжалась и на мгновение онемела от страха. Защитить ее было не кому.

Затем она схватила первое, что подвернулось под руку - кувшин, наполненный водой. Не придумав ничего лучше, Тася выплеснула воду в нападавших. Девочка коснулась воды рукой... И вдруг в воздухе свиснула тонкая голубая цепочка из блестящих шариков. Она, словно змея, обвила мужчин, плотно прижав их  друг к  другу.

Не устояв на ногах, парочка грохнулась на пол. Обозленные, но беспомощные,  они просто смотрели, как Тася схватила сумку и бросилась к выходу. Путы оказались настолько крепкими, что разорвать их было невозможно. Адис влетел в комнату девочки и удивленно глянул на валявшихся мужчин:

- С тобой все в порядке? Что с ними?

- Да ничего. Все нормально. Бежим! 

  Они бросились что есть духу к лестнице.

 Арон и Эйо-Баако  последовали за ними. Тем временем главарь с помощниками уже  выбили дверь и спустились обратно.

Крейг и Скай обнажили свои короткие мечи и вступили в схватку. К ним присоединились спустившиеся Арон и Адис, но Крейг приказал:

- Скай, выведи Темных через обеденный зал!

 На шум драки  из него повалили посетители.

- Да ты безумец, если решил, что сможешь меня обмануть! – насмешливо выкрикнул главарь, нападая на Крейга.

 - А кто ты такой, чтобы мне, Горному, бояться тебя в собственном трактире? - мужчина легко уворачивался и наносил ответные удары, приводя противника в бешенство.

- Шеф, я за подмогой!

Твердолоб развернулся и кинулся к выходу, но властный голос главаря остановил его:

- Нет, сами справимся! Ты что испугался  мальчишку и одного Горного?! Девчонка должна достаться  нам!

Он резко развернулся, прыгнул, оказавшись за спиной у Арона, и нанес ему удар в ногу. Меч прошел вскользь, но задел кожу. В этом месте сразу же выступила кровь. Крейг воспользовался моментом и ударил главаря по руке. Раздался звон и сквозь прорезь блеснули доспехи. Тот вскрикнул и выронил меч.

Но Таран тоже не зевал. Он сзади  ударил Крейга кулаком в плечо, отскочил и взвыл от боли. Кожа Горных была на порядок крепче кожи любого из Шести королевств.

Мужчина не ждал нападения сзади и выронил свой клинок. Твердолоб тут же кинулся на Горного с кулаками. Таран последовал его примеру. Крейгу пришлось перейти на рукопашную.  Главарь воспользовался передышкой, поднял меч и бросился на Арона.

Скай уже добрался до запасного выхода. Он осторожно приоткрыл дверь, чтобы выпустить троицу. Но обнаружил, что здание полностью окружено. Бандиты в капюшонах стояли примерно в трех метрах левее и не заметили дверь, спрятанную под плющом. Он тут же тихонько захлопнул ее и все четверо побежали обратно.

- Что же теперь делать? – в ужасе спросила Тася.

На Арона надвигался главный головорез с клинком наготове. Он прижал его к стойке портье, и юноша мог только обороняться. Крейг в смертельных объятьях Твердолоба и Тарана катался по полу. От Эйо даже в обличьи старшего брата толку не было, она не умела драться. Адис забрал ее кинжал и приготовился нападать. Скай тоже достал клинок, он был готов защищать своих спутников до последней капли крови.

-Нет!  Уходите... Скай, выведи их! - Крейг уже хрипел под тяжестью противников.

- Ни за что! - крикнул Адис, - Я не брошу вас!

Тут у главного входа послышались глухие удары, а затем оглушительный треск. Дверь не выдержала. В холл ворвалась остальная свора разбойников. Они плотным кольцом окружили дерущихся, отрезав их от выхода.

- Сдавайтесь! – ухмыляясь, сказал главарь, остановившись на мгновенье. - Нас гораздо больше.  Просто отдайте нам Темных,  и мы уйдет. Ни к чему убивать невинных, - он окинул взглядом холл.

На такой исход разбойник не рассчитывал. Холл заполнялся людьми из трапезной. С каждой минутой их становилось все больше и больше.

Почти все они были Горными. О`Доннелы, О`Конри, О`Саливаны, О`Брайены - двоюродные, троюродные и четвероюродные братья, дядюшки и племянники Крейга, а также друзья и старинные приятели. Они на ходу обнажали клинки, но в драку никто пока не вступал, словно ожидая приглашения со стороны хозяина.

Разбойник, оценив ситуацию, решил пойти на хитрость и продолжил:

- Нам нужна только девчонка! - он кивнул в сторону Таси, та испуганно сжалась, - Остальных мы не тронем, обещаю… Только если вы не будете нам мешать! Зачем тебе жертвовать собой, своей семьей и гостиницей ради какой-то девчонки?! Жаль будет убивать тебя и жечь вполне приличный трактир! Таран, Твердолоб отпустите его...

Бандиты тут же отпустили противника и поднялись на ноги.

Крейг тоже встал, родные и друзья  окружали его:

- Есть то, - ответил  он, - что тебе, головорезу с большой дороги, не понять! Я помогаю этим ребятам не ради собственной выгоды. Они мои гости. Обидеть гостя в моем доме, считай,  обидеть меня самого.

Народ вокруг одобрительно загомонил. Но как только мужчина продолжил, все тут же замолчали:

 - Мы, Горные, чтим традиции предков. Ты покусился на мою честь. А мы не прощаем таких поступков! - Крейг повернулся к посетителям лицом. - Братья, давайте прогоним прочь это отребье!

Приглашение на веселую драку приняли все. Толпа одобрительно загудела. Кто-то бросил Крейгу меч, и он в мгновение ока подхватив его, ударил им разбойника. Меч соскользнул по доспехам лезвием, разрезав плащ на плече.  Тот разъяренно взвыл и снова схватился за клинок.

Со всех сторон дерущихся начали обступать люди Гор, спеша на подмогу своему брату и другу. Числом они были равны головорезам, но по силе заметно их превосходили. Каждый Горный стоил десятка таких бродяг.

Арон и Адис тоже полезли в самую середину драки, но Крейг потихоньку стал оттеснять их в сторону. Эйо-Баако пыталась биться на кулаках с одним длинным и худым разбойником. Скай дрался рядом.

Только Тася, ничего не понимая, бесцельно стояла посреди холла: «Неужели, вся это только из-за меня? Зачем  я им? Что я им сделала?!..  Все это – длинный страшный сон...»

Один из разбойников заметил, что она совсем одна и решил воспользоваться моментом. Он подбежал, схватил девочку, взвалил ее на плечо и потащил под лестницу, туда, где на стене висел гобелен. По пути он споткнулся и опрокинул огромную вазу с цветами, окатив водой себя и пленницу.

Только теперь девочка очнулась, выйдя из ступора. Она стала отчаянно брыкаться, вырываться, кусаться, дергать его за волосы. Но мужчина не обращал внимания на ее слабые попытки.

И тут произошло что-то необъяснимое.

Глаза Таси полыхнули ярким зелено-голубым огнем. Разбойник откинул ее от себя в ужасе. Он начал биться, задыхаясь и кашляя, словно пытаясь высвободиться от душившей его веревки. Мужчину опутали тоненькие полупрозрачные серебряные нити. Они сетью скручивались вокруг тела, плотно сжимая руки, ноги, грудь и шею, не давая пошевелиться и так и норовя задушить его.

 Тем временем Крейг вместе со Скаем оттеснили Адиса, Арона и Эйо под лестницу.

- За мной! - крикнул мужчина и бросился в сторону потайной двери. - Адис, как думаешь, Сильвия сможет лететь? - на ходу продолжил он.

- Думаю, да. Эй... Баако, рана уже затянулась?

- Не совсем, но попробовать можно.

- У меня не остается другого выбора… - мужчина на секунду замолчал.  – Придется отдать вам Сильвию. Арон, сегодня утром мы все видели, что она выбрала тебя своим хозяином. Ты должен полететь с ними. Симург никого другого не послушает!

 - Но как же  ты? – попытался возразить Арон, - Ты всю жизнь мечтал о нем…

- Что ж... следующий точно будет мой! - мужчина грустно улыбнулся. -  И я всегда буду рад видеть тебя и ее своими гостями!

- А где Атаро? - Эйо-Баако оглянулась

В этой суматохе про девочку все совсем забыли.

Тася отрешенно стояла неподалеку, немного в стороне. Но сейчас она совсем не походила на беззащитную малышку, которую совсем недавно пытались украсть. Стоя к ним спиной, она, не отрываясь, глядела прямо на извивающегося на полу разбойника и тихо напевала  что-то. Казалось, что девочка в трансе. 

«Ого, да она не так проста, как кажется!» - промелькнуло в голове Арона.

Крейг, увидев это, осторожно подошел сзади и встряхнул ее за плечи. Девочка словно очнулась, она с удивлением вскрикнула, едва не свалившись прямо на разбойника. Крейг успел схватить ее за руку.

Путы перестали стягиваться, чуть ослабнув. А затем совсем распались на бусины и  превратились в капли воды. Разбойник  продолжал лежать в огромной луже, боясь даже шевельнуться от страха.

- Скай, стереги вход! Никто из этого отребья не должен войти сюда! - мужчина окликнул остальных, продолжая держать Тасю за руку.  – Все за мной!

Спустя мгновение  они скрылись за гобеленом.

 - Не шевелись! Скажешь кому-нибудь про дверь, прирежу!

Скай широко улыбнулся разбойнику, который послушно продолжал лежать на полу прямо в луже. Тот настолько был потрясен произошедшим, что даже под страхом смерти не вспомнил бы, куда и как скрылись беглецы.

На втором этаже в это время, отряхиваясь, громко ругалась та парочка, что пыталась схватить Тасю.

- Проклятая девчонка. Мы попросили слишком мало за нее. Эта ведьма из Темных сказала, что она совсем беззащитная...

Их путы тоже превратились в воду.

- Не ной! За такую цену любой мать родную продаст! — хромоногий направился к выходу, бросив на ходу. - Нужно было просто сразу ее вырубить. Пойдем, за ужином я слышал, как один из них расспрашивал о дороге в Лесную Чащобу.  Думаю, туда они и направятся...

Воспользовавшись суматохой, царившей внизу, парочка незамеченной выскользнула из гостиницы.

 Крейг вместе со спутниками уже был в комнате симурга. Сильвия зашипела на них, но, увидев Арона, успокоилась.

 Эйо-Баако поддерживала ослабевшую Тасю.  Крейг  обратился к юноше:

- Арон ты уверен, что сможешь лететь на ней? Она ведь совсем дикая... - он все-таки не  очень хотел расставаться со своей новой подружкой.

- Надо попробовать... Сильви, я хочу залезть тебе на спину, помоги мне! - обратился он к симургу и погладил ее по боку.

Та словно поняв, чего от нее ждут, опустилась на пол и позволила ему взобраться сверху. Проехав небольшой круг по комнате, Арон снова потрепал ее за ухом и попросил:

-  А теперь мне нужно вниз! - он показал на пол.

Она снова легла. Спустившись, юноша добавил:

 - Думаю, я справлюсь.

- Ладно... Из этой комнаты есть выход в потайной туннель. Его построил мой предок во времена Староданных войн. Как знал, что еще пригодится... Он ведет на север и выходит под одним из Четырех Холмов.

Места там предостаточно, так что вы сможете ехать прямо на Сильвии, - он отодвинул траву на полу и открыл огромный люк:

- Выбора не остается – если они вас догонят, все мои труды были напрасны!  Все. Идите.

- Но как же вы? –  на глазах Таси выступили слезы.

- Хорошая драка для Горного — развлечение не хуже литл-пуллинга! Мне помогут мои братья! - Крейг широко улыбнулся. - Всегда буду рад любому из вас. А теперь вам лучше поспешить! Удачи!

Как только гости Крейга скрылись в люке, он тут же закрыл его и стал тщательно присыпать сеном, на случай, если кто-то забредет  сюда по ошибке.

В самом углу, там, где лежала Сильвия, сухая трава сбилась в огромный ком. Мужчина подошел к нему и хотел разровнять. Тут прямо в середине он увидел огромный, размером с трехлетнего ребенка, золотисто-белый шар с красными и зелеными пятнами

- Так вот почему ты взбесилась и набросилась на парня! - прошептал он, вспомнив, как симург атаковал Баако. – Теперь у меня будет свой симург!

Он подхватил яйцо и закружился с ним по комнате. Затем бережно вернул яйцо на место, прикрыв  травой.

- Но почему она к Арону так прилипла? – мужчина  в задумчивости почесал бороду. - Может, решила, что он -  ее вылупившийся  птенец? Тогда все понятно!

Он еще раз бережно погладил яйцо  и укутал его травой:

- Потерпи, моя крошка! - ласково добавил он, обращаясь к яйцу. - Вот только выставлю это отребье из моего трактира и сразу же к тебе вернусь! – и бросился в холл, на помощь  своим Горным братьям.

ГЛАВА VIIIВсеобщий рынок

В туннеле было темно и прохладно. Хорошо, что Арон догадался взять с собой одну из ламп.

Своды были высокими, и симург без труда передвигался по нему. Сильвия  разрешила им усесться к себе на спину, только недовольно фыркнула, когда «Баако» залезал. Но не тронула его. Из туннеля они выбрались в темноте. До рассвета осталось несколько склянок. Симург довольно заклекотал, расправил крылья и, сделав несколько гигантских прыжков для разбега, взмыл  вверх так резко, что они чуть было не свалились.

- Эй, девочка не так шустро! Мы же разобьемся! - Арон ласково потрепал Сильвию за ухом.

Он сидел первым, за ним Тася, «Баако» и Адис сзади. Они как по команде вцепились в шерсть симурга. Та была густой и длиной, так что все четверо легко удержались. Сильвия, словно догадавшись, начала плавно кружится, подымаясь все выше и выше.

Из карманов Эйо-Баако посыпалось несколько баночек с какой-то мазью. Она, попытавшись  их схватить, сама чуть было не грохнулась следом. Благо, Адис успел поймать ее за шиворот. Безнадежно махнув рукой, она только крепче вцепилась в спину симурга.

Сильвия отлично видела в темноте, окутавшей все вокруг. Лампа ей только мешала, привлекая ненужное внимание тех, кто мог гнаться за ними. Арон потушил ее и выбросил.

Все настолько устали, что валились с ног. Сильвия летела мягко и плавно, укачивая своих ездоков. Тася и Эйо сами не заметили, как задремали. Но юноши, привычные к долгим тяжелым переходам, держались. Тем более Арону приходилось направлять Сильвию, что было очень сложно из-за сгущавшейся тьмы. Лететь приходилось практически на ощупь.  Адис же придерживал Атаро и «Баако», чтобы они не свалились во сне.

Через полторы склянки небо посветлело.

Далеко внизу, переливаясь радужным блеском, показалось Светило. Зрелище было настолько прекрасным, что у парней захватило дух. Решив разбудить  своих спутников, Арон повернулся назад и чуть было не свалился, успев в последний момент чудом ухватиться за шерсть симурга.

Прямо позади него сидела огненноволосая девчонка из пещеры змеекуста. Волосы  растрепались на ветру, она спросонья непонимающе хлопала своими огромными зелено-голубыми глазами. А сзади нее вместо старшего сына вождя племени Темных сидела его настоящая дочь. Она уже проснулась и тоже любовалась прекрасным зрелищем.

Арон, как дурак, пялился на них уже долгое время. Наконец, Эйо это надоело, и она язвительно заметила:

- Чего уставился? Никогда девчонок не видел?

Она похлопала по карманам, вспомнив, что обронила при взлете  баночки с метаморфозной мазью.

- Я... Мне... Ну, знаешь… Могли бы хотя бы предупредить, что вы обе девчонки! - юноша отвернулся.

Сердце его радостно пело, он нашел огненноволосую. Оставлять ее в лагере Темных было ошибкой. А теперь-то она никуда не денется, и он узнает все ее секреты...

Симург, снижаясь, плавно закружил над площадью у Лесной Чащобы. Сумерки уже рассеялись, но  Светило было еще слишком низко. Молочно-белый туман тянулся клочьями по земле, придавая предметам причудливую форму. Рынок был безлюден.

«Слишком рано, но это нам это на руку. Свидетелей меньше. - размышлял Арон, направляя своего воздушного коня в самый тихий уголок площади. - Пожалуй, придерживаясь легенды, стоит зайти к Архиусу. Он точно меня не выдаст, да и кое-что в его библиотеке посмотреть не мешает. Кого-то напоминает мне эта огненноволосая. Особенно после ее фокусов с водой!» - он задумался, не заметив, как симург уже опустился на землю, и не успел немного придержать его.

- Эй, поаккуратнее. Не пучок хвороста везешь! - Эйо, больно дернула Арона за ухо. - Не умеешь управлять, нечего было лезть вперед меня к симургу в гроте Крейга.

- А ты, раз такая премудрая, что сразу не позаботилась о том, чтобы он тебя первую увидел? Хотя... тебе это вряд ли помогло бы! - он скептически оглядел девочку, вспомнив, что тогда она была под воздействием какого-то зелья в обличьи брата. - Так что прости, но видно не судьба! - и он еще раз насмешливо как можно шире улыбнулся своей новой знакомой.

- Да  ты... Да я... - Эйо от возмущения потеряла дар речи и пошла бордовыми пятнами. - Вот тебе...

Не придумав ничего лучше, она просто столкнула Арона на землю. Юноша не растерялся и ловко приземлился на обе ноги. Сделав дурашливый полупоклон, он спросил с издевкой:

- Может столь прекрасной и вежливой даме подать ручку и помочь спуститься? - и протянул руку девочке.

Та, оттолкнув ее, спрыгнула сама. Сильвия, видя столь неблагодарное отношение к своему хозяину, повернулась и  угрожающе зашипела. Эйо отскочила,  буркнув под нос:

- Обойдусь без твоей помощи, воришка симургов!

- Я все слышу! Если бы ты была мужчиной, то, уже бы  дралась со мной за свои слова. А так как ты всего лишь девчонка, то придется мне попросить твоего брата отшлепать тебя. Хотя зачем кого-то просить? Я и сам могу...

Он  начал приближаться к Эйо. Она, отскочив на безопасное расстояние, взвизгнула:

- Только попробуй тронуть меня, дочь самого... - но тут же прикусила язык под грозным взглядом Адиса, который уже спустился сам и помогал Тасе.

- Вы двое меня уже порядком достали! Итак, или вы сейчас же пожмете друг другу руки и договоритесь до конца путешествия о перемирии, или... — Адис снова грозно оглядел обоих, - Или ты, - он обратился к сестре, - отправляешься домой, одна...  А ты, - повернулся он к юноше, - прямо сейчас пойдешь на все четыре стороны! Решайте...

Эйо нехотя подошла к Арону и, буркнув: «Извини!», протянула руку. Юноша ухмыльнулся и молча пожал ее. Адис тем временем достал что-то из своего рюкзака и протянул Арону:

- Я, конечно, не вправе приказывать тебе, но попрошу. Это антипирукалус. Дай его Сильвии. Мы не сможем взять ее с собой. А без тебя она будет тосковать, ждать здесь, ни сходя с места,  и может погибнуть от рук браконьеров. Освободи ее...

- Хорошо!

Арон нехотя взял флакон. Ему не хотелось расставаться со своей новой подругой, но он понимал, что это - лучшее решение. Подойдя к симургу, юноша погладил Сильвию  за ухом и прошептал:

- Извини, Сильви! Я не хочу тебе отпускать, но еще меньше я хочу, чтобы ты снова попала к браконьерам!

Он погладил крыло в том месте, где была когда-то стрела. Почти десятиметровая Сильви, склонив голову на бок, внимательно слушала,

- Обещаю, я вернусь за тобой! - он снова погладил ее за ухом. - Прости, Сильви. А теперь  ты должна это выпить.

Словно поняв, чего от нее ждут, Сильвия покорно выпила жидкость. Ничего не происходило.

- Ну же, улетай! - Арон замахнулся на нее. - Лети отсюда!

Вдруг зрачки ее сузились. Сильвия с угрожающим клекотом отскочила и, расправив крылья, взмыла в небо. Сделав круг над четверкой, она словно попрощалась. Пронзительно вскрикнув и сделав резкий разворот, Сильвия скрылась за ближайшим холмом.

- Прощай и спасибо, что спасла нам жизнь... -  тихонько прошептал Арон, глядя ей вслед.

Все молчали, на глазах девчонок выступили слезинки. Они их тут же вытерли, отвернувшись в разные стороны. Да и парням разговаривать не очень то хотелось.

Затем Арон развернулся и двинулся в сторону ближайшего свободного прилавка.

- Пошли, хватит глазеть... - буркнул он на ходу, снимая рюкзак и доставая какие-то баночки. - У нас много дел. 

Юноша  разложил свои приспособления. Рынок все еще был безлюден.

- Доставайте свои плащи. Только снимите с них все металлические пряжки и каменные броши. Лесные носят украшения только  из одного  натурального материала  — дерева, они терпеть не могут все остальное! - командовал он. - У нас примерно полсклянки в запасе. Потом начнет собираться народ. Лишние глаза нам ни к чему.

Он протянул спутникам несколько маленьких баночек с какой-то резкопахнущей мазью. Эйо с недоверием понюхала свою и хотела было уже вернуть ее обратно, но Арон остановил ее:

- Это специальная мазь - простая маскировка на основе специальной красящей травы. Нанесете ее на лицо и  руки. Ваша кожа станет зеленой, как у Лесных.

 Эйо брезгливо сморщилась и поставила баночку обратно. Но под строгим взглядом Адиса снова взяла снадобье и принялась усердно втирать его в кожу.

- Не бойся, я конечно не такой кудесник как ты, превратить тебя в Лесную не смогу! - добавил Арон, с усмешкой наблюдая за ней. - Но мазь безопасна и легко смывается. Да, и расплетите свои косы, Лесные носят только хвосты. Адис, держи! - он передал юноше полоску, густо покрытую короткими черными волосками. - Приклей это над верхней губой.

Сам Арон приклеил точно такую же, только коричневато-черную, еще он наклеил себе маленькую аккуратную бородку посередине. Все четверо быстро намазались и переоделись. Кожа тут же приняла красивый оливковый  оттенок  с чуть зеленоватым отливом.

И вот на рынке уже стояла кучка Лесных жителей, пришедших посмотреть на диковинки.  Только одна из них привлекала внимание своим необычно ярким огненным цветом волос.

 - Намажь этим волосы! - Арон протянул Тасе баночку  с какой-то бурой жидкостью.

Та послушно намазала волосы, жидкость быстро впиталась, придав им зеленовато-коричневый оттенок, но даже через него все равно проглядывал ее естественный цвет. - Лучше надень капюшон поглубже. Все равно, ты слишком сильно отличаешься от всех! - Добавил юноша, критически оглядывая ее. - Маскировки нам хватит на несколько склянок максимум, так что мы успеем дойти до одного моего знакомого! - он быстро убрал баночки с остатками мази.

Эйо подумала, что, несомненно, в рюкзаке Арона еще много всего интересного, и она с удовольствием проверила бы его содержимое.

- Давайте немного погуляем, пусть побольше народу соберется. А там тихонько улизнем, не привлекая к себе лишнего внимания. - предложил Адис.

- Ты прав, в толпе затеряться легче. - согласился Арон. - Безопаснее будет разбиться на пары.

Он шагнул поближе к Тасе, показывая, что сделал выбор. Адис подумал: «Слишком уж большой интерес этот случайный знакомый проявляет к Атаро! Еще окажется шпионом и украдет ее. А мне потом головой отвечать  перед отцом. Мы про него ничего толком не знаем. Нужно держать ухо востро!»  - но виду не подал.

Арон продолжил:

- И встретиться уже за территорией рынка. Тут недалеко, в двух кварталах отсюда, есть каффейня «Тридцать три спиногрыза»...

 - Знаю. Там же есть и лавка со снадобьями, ее открыл один из Темных. Мы часто снабжаем его лекарствами. - Адис сделал вид, что не заметил движения нового знакомого и обратился к сестре, - Эйо, ты пойдешь с Ароном! - та недовольно нахмурилась, но перечить брату не решилась. - Итак. встречаемся через сорок капель у «Тридцати трех спиногрызов».  А теперь пошли. Туман рассеялся и многим будет интересно, чего это мы тремся в охотничьих рядах в такую рань.

Спутники разошлись. Они отправились в противоположные концы торговой площади. Эйо, взяв немного наличных «на всякий случай» у брата, нехотя поплелась за Ароном, бормоча что-то под нос.

Адис и Тася не спеша шли рядом. Усы сделали юношу старше, и он стал похож на отца, пришедшего пораньше на рынок со своей дочкой. То тут, то там  попадались торговцы. Они деловито выкладывали товар на прилавок, на ходу оценивая и зазывая потенциальных покупателей. Через пятнадцать капель рынок уже вовсю гудел. Не было ни одного пустого прилавка. Да и покупателей собралось прилично.

Площадь полностью покрывал деревянный настил с узкими решетчатыми канавками для воды по краям рядов. Лавочки были примерно одинаковыми и располагались строго параллельно друг другу длинными рядами на несколько десятков метров. Сверху и по бокам они были покрыты тонкими досками в два ряда, защита от ветра и лучей Светила, которое грело тут сильнее чем в краю гор.

Тася с интересом глазела по сторонам.

Одежда и обувь различных фасонов и расцветок. Из кожи, из дерева, из ткани и даже из тончайших каменных пластинок. Кухонная утварь и посуда для празднеств. Оружие и инструменты для работы в поле. Светильники, хрустальные лампы и подсвечники. Плетеная, деревянная, каменная и металлическая мебель. Ковры, одеяла и подушки.  Душистые воды и благовония для дома...

Чего здесь только не было. Девочка еле успевала за Адисом, от обилия увиденного разбегались глаза. Наконец, юноша повернул в один из боковых переходов, и они оказались в продуктовой части рынка.

- Сладости! Все сладости Шести королевств в одном месте!

- Свежие овощи! Только что с грядки!

- Вина! Сладкие вина! Пиво, эль, сидр! Огромный выбор напитков!

- Выпечка! Горячая выпечка! Пальчики оближешь!

- Рыба! Копченая и сушеная! Жареная и свежая! Лучшая рыба Шести озер!

- Самые спелые фрукты! Вкуснее просто не бывает!

- Колбасы, сосиски! Свежайшие сосиски!

Торговцы, стараясь перекричать один другого, оглушали всех вокруг.  Между рядов сновали парни, девушки и женщины с лотками, на которых грудами лежали всякие вкусности. От ароматов у девочки потекли слюнки, и заурчало в животе.

- Чиамака, проголодалась? - подмигнул Адис.

Он махнул ближайшей торговке. Тася зарделась, но промолчала.

- Что господин желает? Колбаски мясные, из птицы, рыбные, даже есть с грибами! - с гордостью сказала она так, как будто это была самая большая редкость в мире.

Адис улыбнулся:

- С грибами не надо! - лицо женщины на секунду выразило разочарование, но он продолжил, -  а вот мясные и из птицы я попробую. Ты как? - обратился он к Тасе, та согласно кивнула. - Еще давайте парочку луковых пышек и два кулька печеного топинамбура. Если есть, конечно.

- Обижаете, у семьи О’Коннер есть все гарниры: печеный топинамбур, крученые стебли  папоротника, каша из семи круп, свежие овощи, жареные листья кактусов...

Женщина приосанилась и принялась с таким жаром перечислять все блюда, что имелись в наличии, как будто от этого зависела честь всей семьи О’Коннер. Казалось, она могла делать это до вечера.

- Верю, верю! - сдался Адис. - Я не хотел вас оскорбить или обидеть. Еще, я думаю, у вас найдется пяток кульков сладких морских гребешков с засахаренными цветами архидэуса. А также три кулька сырных шариков из молока кабарабы, только с разными вкусами! - он заговорщицки подмигнул женщине, та согласно закивала. - Также заверните несколько мясных колбасок, пару-тройку копченых косичек из осьминогов и еще, пожалуй, по три фляжки с нектаром и легким медовым вином.

Женщина, довольная столь большим заказом, быстренько окрикнула девчонку точно с таким же лотком, только наполненным сладостями и что-то шепнула ей. Та метнулась в ближайшую продуктовую лавку и, запыхавшись, вернулась вместе с пареньком примерно ее возраста. В руках они несли все заказы Адиса, упакованные в плотные матерчатые мешочки. Только печеный топинамбур был завернут в широкий промасленный лист сухого папира, свернутый конусом.

- Сколько я должен за все эти вкусности?

- Пятьдесят пистолей! - не моргнув глазом, сказала женщина.

- Дороговато, но запах отменный, даю двадцать! - продолжил торговаться Адис.

- Что вы, мы  при такой цене разоримся совсем! Хотя бы тридцать пять.

- Моя последняя цена двадцать пять! - воскликнул юноша.

Женщина закивала, торги доставляли радость обоим, они словно выполняли какой-то старинный ритуал.

- Тридцать, и  по рукам! Скайл, Меган, отдайте господам их покупки! А это вам в качестве подарка от нас, как первым покупателям! - женщина протянула Адису какие-то странные леденцы на длинных палочках.

- Да это же кленовые тянучки! Огромное спасибо! - юноша с благодарностью похлопал женщину по руке.

- Не часто встретишь сейчас хорошего покупателя. Мы всегда будем рады вам и вашей семье! - женщина улыбнулась  в ответ,  а затем ловко развернулась и громко продолжила зазывать покупателей. - Колбаски! Горячие колбаски! Самые румяные и ароматные во всей Лесной Чащобе!

Спутники убрали все лишнее в заплечную сумку Адиса и продолжили прогулку, оставив себе по кульку с печеным топинамбуром и по  дымящейся колбаске.  А еще те тянучки, которыми их угостила торговка.

Нежный, чуть сладковатый топинамбур отлично сочетался с мясными колбасками. Внутри каждой из них оказался соус, по вкусу похожий на что-то среднее между лимонно-мятным  майонезом с горчицей. Тася с удовольствием слопала свою порцию и перешла к тянучке. Та была на удивление мягкой и буквально таяла на языке. Вкус был приятным, сладким, но не приторным.

- Скажи, а почему ты расплатился с ней глиняными деньгами? Это так необычно.

- Это самые мелкие монеты, использующиеся в Шести королевствах. А что не так?

- Ну… просто… деньги из глины очень не привычно, – Тася подбирала слова. – У нас деньги из металла или бумажные.

- А что значит бумажные?

- Бумажные… - девочка задумалась на мгновенье. – Они... похожи на ваши высушенные листья папира.

- По-моему, нет ничего глупее таких денег. Они же быстро портятся!  – Адис с недоумением посмотрел на девочку. - У нас в обиходе несколько видов монет, но каждая из них прослужит как минимум сотню данов точно.

- Они тоже крепкие! И у них очень хорошая система защиты от подделки! – обиделась девочка.

- У вас кто-то подделывает деньги? Безумцы! В Шести королевствах любая такая попытка карается смертной казнью.

- Ну, у нас все не так сурово. Хотя ты, пожалуй, прав, портятся они быстро! – улыбнулась она и попросила. – А расскажи мне о ваших деньгах.

-  Ну...  у на всего шесть видов монет. У каждого народа свой. Это – пистоли, самые мелкие монеты. - он протянул Тасе небольшой кругляшек оранжево-коричневатого цвета. - Ты их уже видела. Люди Ветра делают их из оранжевой глины по своей тайной технологии.. Они невероятно прочные когда высохнут. Кстати, Ветряные первыми придумали использовать монеты для обмена.

Тася с интересом пощупала монетку, даже попыталась раздавить ее каблуком. Но на той и царапины не осталось.

- А вот драхены, - он показал девочке небольшой прямоугольник из древесины, - Один драхен равен девяти пистолям. Лесной народ вырезает их из кусков высохшей коры тысячеданного кедра, который растет где-то в самой чаще Вечнозеленого леса.

- Почему именно из кедра? – поинтересовалась девочка.

- Люди Леса считают его священным. Говорят, души Предков поселяются в нем после смерти, когда умирают. Кедры живут так долго, что на их кронах может вырасти несколько поколений Лесных. А этот самый старейший из них. Двадцать один драхен равен одной  номисме. Горный народ, не зная, куда использовать бесполезный металл – золото, решили отливать из него монеты.

- Разве золото – бесполезный металл? – удивилась Тася.

- Конечно! Он такой мягкий, что годится только для посуды и украшений! Вот серебро –  другое дело! Из него можно изготовить хоть какой-никакой нож. Когда-то из серебра Темные   изготавливали свои монеты – йопи. Но теперь наши кузницы уже много сотен дан стоят опустевшими. Сейчас некому больше отливать монеты.

- Почему?

- Разве ты не видишь? Все давно в запустении! Мы забываем свои таланты, подаренные Предками! Народы больше не воюют, но и миром это назвать сложно. Каждый живет сам по себе. Все не так с тех пор, как Таящуюся во Тьме  заперли в собственном логове! Все боятся  и ждут того дина, когда она вернется... - сказал он серьезно.

Затем, словно укоряя себя за излишнюю болтливость, он сменил тему и продолжил  свой рассказ:

- Так, что там у нас дальше? Ах, да, куна. Куна равна ста одиннадцати йопи. Куны изготавливали из гибкого хрусталя.

- А что такое гибкий хрусталь? - Тася уже доела свою тянучку и теперь с интересом уставилась на Адиса.

- Очень редкий материал со дна Шести озер. Он мягкий и пластичный. А если его высушить под лучами Светила, то становится прочнее камня. Люди Воды строили из гибкого хрусталя свои дома. Они и выпускали эти монеты когда-то очень давно.

 Адис снова вздохнул с сожалением, но сразу же продолжил:

- А самые полезные монеты – это янты. Если их носить с собой, они вылечивают раны и болезни за считанные дины, а еще приносят удачу. Один янт равен 77 кунам. Вот только нам не светит расплатиться такими монетами, - улыбнулся юноша.

- Почему это?

- Их очень мало. Всего девяносто одна штука на все Шесть королевств. Те к кому попадают янты,  хранят их в сундуках.

- Что же это за деньги, которые людей лечат?

-  Говорят, когда-то  Люди Света собирали  слезы Светила в роще араукарий. Они и создали из них янты.

- Знаешь, так здорово, что ваши деньги такие необычные, - девочка вздохнула - У нас это просто бумажки и кружки металла.

- Но самая ценнаяя монета — раковина каури! - продолжил Адис шепотом. - Она равна тринадцати янтам. Знаешь в чем ее ценность? – с хитрой улыбкой спросил Адис.

Тася в ответ лишь отрицательно замотала головой.

- Каури нельзя украсть, она всегда возвращается обратно к хозяину. Ее можно только обменять на что-то. Говорят, что вместе с каури человек получает дар предвидения. Их  всего две, они нашлись в самом сердце Великой пустоши сразу после исчезновения Людей Света….

- А как настоящие монеты отличают от подделок? – Тася все больше и больше увлекалась.

- На каждой монете есть особый знак, вот смотри!

Девочка посмотрела на протянутую монету, но ничего не увидела.

 - Там же нет ничего! - воскликнула она.

- А сейчас?

Адис поставил глиняную монетку на ребро и крутанул ее. В лучах Светила золотым вспыхнул круг, заключенный в шестиконечную звезду с молнией в центре.

- Его невозможно подделать, да и незачем.

- Зачем же вам столько разновидностей монет?

- Ну, когда люди Ветра придумали обменивать товар на деньги,  остальные тоже решили  сделать монеты из своих ценных материалов. Вот и получилась такая путаница с деньгами.

Увлекшись разговором, девочка не заметила, как они подошли к самому выходу.

Здесь торговали украшениями и продавали какие-то странные желтые палочки. Подойдя ближе, девочка с удивлением поняла, что палочки - это золото. Их отрезали и взвешивали на специальных ручных  весах с двумя чашками по краям. Тут же можно было заказать себе любое украшение, которое прямо при тебе выковывал мастер.

Тася с восхищением замерла. Адис, увидев с каким восторгом она наблюдает за всем происходящим, подошел и спросил:

- Сколько будут стоить три стержня? Мне нужно из них два браслета и одно ожерелье!

- Двадцать драхенов и семь пистолей за работу!

 Юноша рассчитался и попросил мастера:

- Можно на одном браслете выковать  симурга, на другом бегущего маралога, а на ожерелье в центре ночную птицу слав с двумя головами? - тот согласно кивнул и принялся за работу.

Вот уже все три стержня превратились в длинные пластины. Две из  них мастер отложил, а третью продолжил постукивать легким молоточком, похожим на деревянный.

Теперь пластина напоминала форму треугольника, вытянутого и закругленного по краям. Взяв резец, он ловко и быстро нанес рисунок на все три изделия  и молотком придал окончательную форму каждому. На все ушло не более десяти капель. Мастер протянул юноше готовые украшения.  Адис поблагодарил его:

- Прекрасная работа! - и они с Тасей отправились дальше.

- Держи. Это тебе! - юноша одел браслет на руку девочки.

На нем легко и грациозно мчался маралог.

- Не могу! Это же золото! Слишком дорогой подарок! - девочка с сожалением протянула браслет обратно.

- Золото по твоему дорого? Да любой житель Шести Королевств может позволить себе золотые изделия... Вот железо  - это дорогой металл! Триста-пятьсот драхенов за стержень, да еще и очень редкий! Меч из него — вот действительно роскошь. За хороший клинок можно отдать десяток йопи! - Адис мечтательно изобразил в воздухе, как он орудует воображаемым мечом.

Его собственный, из обсидиана, был спрятан в рюкзаке. Тася слушала, открыв рот от удивления. Еще бы, железо — редкий металл.

Юноша продолжил:

- Так что бери смело и не обижай меня.

- Хорошо, но у меня тоже есть для тебя подарок! - Тася достала складной нож, который случайно оказался у нее в кармане перед поездкой с отцом на курган. - Вот, держи!

Она разложила его, достав лезвие, глаза спутника восхищенно вспыхнули и он с благоговением взял нож в руки.

- Чиамака! Вот это настоящий подарок. Но...

– Никаких но! Для меня это сущая безделица, возьми, прошу!

Адис с благодарностью посмотрел на девочку и очень осторожно, словно боясь сломать, сложил нож. Потом разложил еще раз.

- Впервые вижу такой кинжал. Спасибо.

Болтая, они не заметили как оказались возле каффейни «Тридцать три спиногрыза». 

ГЛАВА IX Слежка

Рутаки, хозяин аптеки и троюродный дядя  Адиса и Эйо, вот уже тридцать пять данов жил здесь. Когда-то он случайно спас одного из Людей Леса, известного путешественника и ученого, от стаи разъяренных спиногрызов, В благодарность тот построил для него замечательный дом недалеко от Всеобщего Рынка. Восхищенный смелостью и отвагой юноши, он решил написать книгу о детях  Тьмы.

Мужчина лично посетил племя Темных и попросил вождя разрешить его спасителю поселиться в Лесной Чащобе. Накато, решив, что свой человек везде пригодится, отпустил Рутаки.

- Вот мы и на месте! - Адис зашел в открытые двери, увлекая за собой Тасю.

Каффейня была полупустой, народ только двигался на Всеобщий рынок, а пик посетителей приходился на время, когда все уже  уставшие шли обратно.

В углу, за самым дальним столиком сидели Арон и Эйо. Они молча пили что-то из своих чашек. Заметив вошедших, девочка махнула им рукой. По комнате разливался тонкий аромат, напоминающий запах жареных кофейных зерен. Тася спросила с удивлением:

- Здесь  что, подают кофе?

- Правильно будет кафф! - поправил ее Адис. - А ты откуда знаешь? Эйо рассказала?

- Нет, просто запах очень похож на один напиток, там у нас. А что такое кафф?

- О, это тоже напиток, вкусный и горячий, который подают с млеком слигеров и разными сладостями, сейчас попробуешь. Иди к столику, а я сейчас.

Он отправился к стойке, за которой стоял невысокий черноволосый мужчина с косой, одетый как местные. Кожа его была серовато-серебристой и девочка догадалась, что это и есть тот самый дядя.

Она подошла к столику, за которым уже расположились  их спутники.

- Атаро! Наконец-то! -  воскликнула Эйо.

Она с таким выразительным видом глянула на Арона, спокойно допивающего свой кафф, что Тася прыснула со смеху:

- Ну, как погуляли? - весело спросила она.

В ответ Темная лишь закатила глаза, как бы говоря «да разве с ним можно приятно провести время?» и добавила:

- Нормально прогулялись, мы вас уже полсклянки ждем, куда вы запропастились?

- Здесь отличный кафф. И пришли мы всего десять капель назад! - подал голос Арон.

В это время к ним подошел Адис. В руках у него были две дымящиеся чашки с чем-то ароматным. Одну из них он протянул Тасе:

- Держи. Эйо не подсказывай, а ты попробуй догадаться из чего он!

Тася взяла одну из чашек. Внутри была горячая кремово-розоватая жидкость. На вкус она напоминала кофе с шоколадом, клубникой, корицей и сливками. Девочка сделала несколько глотков и с удовольствием облизнула губы:

- Как вкусно. Это наверно какое-то редкое растение? Или может у вас тоже растут какао-бобы? - Адис приложил палец к губам, словно говоря «не болтай лишнего».

- Что за «какао-бобы» и где это «у нас»? - с невинным видом спросил Арон.

Девочка замялась, но тут ей на выручку снова пришел Адис, он понизил голос и сказал:

- Тише ты. Это редкий вид грибов из Грибной мари. Их сушат, обжаривают и потом готовят кафф. Это наш семейный рецепт.

Он с гордостью поднял свою чашку и сделал несколько глотков. Остальные последовали его примеру.

- Рутаки сказал, что мы можем остаться на несколько динов, если потребуется. У него есть пара свободных комнат, и он нам их с удовольствием предоставит.

- Не нужно. Я уже известил своего знакомого о нашем визите. Архиус очень рад и ждет нас сегодня к ужину.

- Это тот самый Архиус, что побывал во всех Шести королевствах, и даже был на руинах   замка Людей Света? - встряла в разговор Эйо.

Глаза ее заблестели от возбуждения и любопытства. Ведь его книги о путешествиях она читала с детства, еще совсем крохой.

- Ну да, - спокойно ответил Арон.

- Эйо, у нас есть дела поважнее, чем обсуждать твои любимые книжки с автором! - добавил Адис, ему тоже хотелось познакомиться со знаменитым путешественником, но виду он не подал, - Так говоришь, он ждет нас вечером... - юноша сделал вид, что сомневается. - Ну не знаю...

- Ну пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста! - Эйо с восторгом посмотрела на брата.

- Хорошо,  мы все-таки сможем зайти к нему, но с одним условием!

Арон с любопытством уставился на собеседника: «Интересно, что он задумал?», и спросил как можно безразличнее:

- Что за условие?

- Да так, пустяк один. Эйо нашла одно старое письмо и хочет его расшифровать. Да, сестренка? - Адис подмигнул девочке.

- Что, какое письмо?! - недоуменно уставилась та, брат пнул ее под столом. - Ах да-а-а, письмо, совсем забыла.

- Хорошо, но у меня еще есть кое-какие дела на рынке. А вы сидите здесь и не высовывайтесь! А то, боюсь, те головорезы быстро вас отыщут! - негромко добавил Арон.

Темный согласно кивнул. Нежданный товарищ не внушал ему доверия со своей помощью. «Нужно не выпускать его из виду!» - решил Арон и, успокоившись, добавил:

- Ты прав. Сейчас тихонько выходим также по двое и встречаемся с обратной стороны аптеки, - он встал, взял Тасю за руку и отправился к выходу, по пути поблагодарив Рутаки за гостеприимство и рассчитавшись за кафф.

- Слушай, извини меня за утро... - Эйо опустила глаза и немного порозовела на щечках. - Я... просто... очень расстроилась… из-за Сильвии.

- Ничего, бывает. - Арон разглядывал свою спутницу из-под полуопущенных век.

«А она ничего, миленькая, особенно когда не орет как чокнутая и не кидается на меня в драку. Смелая, правда упрямая». Из задумчивости  его вывел вопрос Эйо:

- Расскажи, а как ты... познакомился с Архиусом.

«Так вот почему ты сменила гнев на милость!» - улыбнулся юноша и ответил:

- Однажды, темной ночью  на границе Лесной Чащобы и Шести озер я спас его... - девочка уже с восхищенным уважением смотрела на своего спутника и, не дыша, ждала продолжения:

- В ту жуткую ночь был ливень, я вышел за охапкой дров из хижины. «Помогите!» - крик о помощи тут же потонул в шуме дождя. Бросившись на помощь, я увидел распластанную фигуру, пытающуюся сопротивляться. Она, словно сетью, была опутана тонкими лианами смертолова. Вокруг жадно ходили гиенодоки и ждали, когда же человек совсем ослабеет,а смертолов ослабит хватку. Их жуткий вой, похожий на смех, леденил кровь. Увидев меня они отскочили, но не уходили совсем, все еще надеясь на добычу. Человек выбился из сил. Я бросился к нему, но лианы тут же попытались схватить и меня. Достав меч, я яростно порубил их на мелкие кусочки. Перевернув его на спину, я решил, что у бедняги не выдержало сердце. Яд, впрыскиваемый смертоловом, вызывает жуткие боли. К счастью, противоядие от этой гадости у меня всегда с собой. Ногу страдальца крепко держал капкан с цепью, прикованной к камням. Мужчина стал приходить в себя и тихонько застонал. Я снял капкан и отнес его в хижину, мерзкие гиенодоки обнаглели и проводили нас до самых дверей, все еще надеясь поживиться. Но у них ничего не вышло. Мужчина был так слаб, что  я выхаживал его почти месяц... Вот так мы и познакомились.

- Ты прямо настоящий герой... - Эйо хитро улыбнулась, - Только, знаешь, я тоже читала «Путешествие вдоль Шести Озер» Архиуса Карбуцци. И там он спасал одного глупого юношу... - она захлопала глазками и невинно посмотрела на Арона.

Он уже проклинал свое горячее желание во что бы то не стало произвести на эту зазнайку впечатление.  Но,  не отступил и, не смутившись, ответил:

- Не мог же он написать, что все было наоборот. Архиус знаменит настолько насколько и рассеян. Если не веришь, можешь за ужином сама спросить. Кстати, у него до сих пор на левой ноге уродливый шрам от капкана.

 На самом деле Арон тоже немного приукрасил. Не было никаких гиенодоков и жуткой грозы, но все остальное было правдой. Архиус действительно всегда витал в облаках и был настолько невнимательным, что угодил в один из капканов.

Пытаясь освободиться, он оступился и скатился прямо в объятья смертолова. Спасло его от моментальной гибели только то, что цепь капкана была короткой и смертолов не смог как следует его опутать. Но такая история была не слишком романтичной, поэтому Арон чуть ее дофантазировал.

Он же не знал, что его фантазии совпадут с книгой Архиуса.

- Мы с тобой и так уже заболтались, пойдем! - юноша встал и двинулся к выходу, показав, что разговор окончен. Эйо отправилась за ним.

С обратной стороны аптеки их уже ждали Тася с Адисом.

В стене, под плющом, была потайная дверь, открывавшая вовнутрь.

Небольшой коридорчик с несколькими дверями. Адис толкнул ближайшую:

- Здесь мы с Ароном расположимся. Ваша — напротив.

Девочки вошли в свою комнату. Вдоль стен стояли две плетеные овальные кровати, набитые сухой травой и мхом. Сверху лежали покрывала из шерсти слигеров. Эйо восторженно плюхнулась на первую попавшуюся:

- Как дома!  -  девочка встала и принялась разбирать вещи.

Тася последовала ее примеру.

Между кроватями стоял небольшой столик с плетеной вазой, полной фруктов и сладостей. Над ними была пара полок со всякими безделушками, прибитых к стене.

Окно снаружи прикрыто плотными  плетеными ставнями,  а также густым плющом, поэтому свет с улицы не проникал. Но зато на полочках и на столе стояли три гриболампы. Их мягкое розовато-лиловое свечение делало помещение очень уютным и действительно напоминало хижину из лагеря Темных.

Спальня юношей была точно такой же, только гриболампы светились зеленовато-голубым. Арон, бросив рюкзак, распихал кое-что по карманам:

- На ужин нам примерно за полсклянки до заката. Вам лучше подождать меня здесь. А я пока попробую отыскать дедушку. Мама говорила, что он живет где-то здесь...

- Может быть тебе нужна помощь?

- Да нет... - Арон замялся на секунду. -  Я... просто... проверю пару мест.

«Как же, будешь ты искать дедушку. Пригляжу-ка я за тобой. Так, на всякий случай!» -  подумал Адис и ответил:

  - Ну хорошо, а я пока пойду проверю как расположились мои сестры! - взяв что-то из рюкзака, он вышел из комнаты.

Когда Адис вышел, Арон подождал немного. Он тоже не очень доверял своим попутчикам.    Быстро скинув плащ, юноша достал женское платье и надел его. Затем повторно окрасил  лицо и руки до локтей той же зеленой мазью, что использовал утром. Последним штрихом был парик с тремя хвостами и небольшой платок. Все основные вещи он переложил из рюкзака в небольшую корзинку, найденную тут же.

И вот посреди комнаты стоит миловидная высокая девушка из Лесного народа с корзинкой в руках. Осторожно приоткрыв дверь, он прислушался. Из соседней спальни доносились голоса. Юноша неслышно прикрыл дверь и вышел.

- Девчонки, что делаете? – Адис без стука вошел в комнату девочек.

Тася что-то искала в своем рюкзаке и не заметила, как оттуда вывалился сложенный вчетверо листок.

- Что это? - Эйо тут же заметила бумажку, не дождавшись ответа, она схватила и развернула ее, - Какие-то каракули… Это твое, Атаро?

- Ой, это письмо моей мамы! – растерянно сказала Тася. - Я про него совсем забыла!

- Зато я помню! Поэтому и согласился пойти в гости к Архиусу! - с улыбкой добавил юноша.

Эйо протянула листок обратно:

- Извини… Это, наверное, что-то личное?

- Ничего, - Тася пожала плечами, - все равно я не понимаю ни строчки.

- Ты серьезно? – удивилась Темная, - Дай посмотрю! Может быть, я что-то разберу… Так... так... да здесь написано на нашем языке! Слушайте: «Ночью Тьма особенно осторожно охраняет сон своих детей. Змеекуст прячется в пещере, но слигеры его не боятся»… Бред какой-то.

- Дай-ка я, - Адис взял письмо у сестры. - И правда язык Темных. Может, твоя мать была одна из нас? - взглянув на закорючки, он прочел. - «Мрак никогда не рассеется над этой землей, и только крик птицы слав нарушает тишину ночи». Может, это загадка какая-то?

- Где ты это увидел? Там не было такого!  - Эйо схватила письмо.

- Да вот же, - указывал Адис.- Как нет? Видишь?

- Здесь этого нет, - настаивала девочка. - Вот: «Спиногрыз не может дружить с сороконгом, также как и слигер не может дружить с дайпером». Ой, опять по-другому... - Эйо,  покачала головой и посмотрела на Тасю. - А ты что видишь?

- Не знаю, какие-то танцующие морские звезды, - пожала она плечами, - Мама сказала, что это письмо откроет тайну моего происхождения…

- Подожди, подожди, ты говоришь, звезды? – хором переспросили брат и сестра, - Здесь точно нет никаких морских звезд!

На минуту они замолчали, подробно разглядывая письмо.

 Что-то с ним было не так.

- Не переживай, Чиамака, мы обязательно узнаем, что все это значит! А теперь мне пора, есть одно важное дельце!

Адис совсем забыл о том, что хотел проверить, куда собирается Арон. Он поспешно выскочил на улицу, но того и след простыл.

Где-то впереди замаячила фигура, отдаленно похожая на их нового друга. Юноша решил отправиться следом,  в жилую часть города, надеясь догнать его там.

Сам Арон тем временем шагал в противоположную сторону, ведь его дела были связаны со Всеобщим рынком.

Эйо, воспользовавшись моментом, тихонько прокралась в соседнюю спальню.

- Сейчас посмотрим, кто ты на самом деле, укротитель симургов!

Девочка начала копаться в сумке Арона. Но к ее разочарованию, рюкзак  юноши оказался пуст. Только несколько пар сменного белья и кое-что из припасов. Кармашки, из которых он доставал свои чудо-маскировочные баночки были пусты.

-  Вот хитрый спиногрыз, все с собой забрал. Ничего, я тебя все равно поймаю! - пообещала она кому-то.

Аккуратно сложив вещи обратно, девочка отправилась в свою комнату, Тася уже умылась,  переоделась  и могла спохватиться отсутствию соседки.

Тася, задумавшись, сидела на кровати. Столько событий произошло за последнее время, что она просто не могла во все это поверить.

«Как же я хочу домой… Интересно, как там папа и бабушка? Они ведь не знают, куда я пропала и, наверняка, переживают… Я так виновата перед отцом...»

В комнату вошла Эйо, заметив печальное лицо Таси, она спросила:

- Ты чего такая грустная? Обидел кто?

- Нет, просто… Я никак не могу поверить, что я здесь... Все необычное: люди, животные, вещи, еда … Голова идет кругом... – она развела руками и нахмурила лоб.

- Не переживай, все будет хорошо! Тебе просто нужно отдохнуть!

- Спасибо за заботу, Эйо. Но я только и делаю, что отдыхаю! Мне нужно во всем разобраться. Имани сказала, чтобы вернуться домой, я должна найти ключ. Но я понятия не имею, что это за ключ и где его искать.  Вообще, ничего не знаю…

- Что за ключ?

- Ключ, отпирающий любой Вход.

- Может мама пошутила? Это же старинная легенда. Он пропал больше двух тысяч данов назад.

- Если бы. Но я смогу попасть домой только тогда, когда найду этот проклятый ключ! Без него я останусь здесь навсегда...

- Успеешь, - Эйо махнула рукой и улыбнулась, плюхнувшись рядом. - Вот придем к Лесным, переведем твое письмо и все найдется. Лучше расскажи, что это с тобой вчера было? Ты так странно пела...

- Когда это я пела? Я ничего необычного не помню… – Тася, в свою очередь, удивленно уставилась на собеседницу.

- Ну, там, под лестницей в трактире. Ты склонилась над разбойником, и что-то тихонько пела! А глаза у тебя были огромные, зелено-голубые и прямо светятились, даже зрачков не видно! А этот бандит извивается, весь в странных голубых нитях! Жуть! Крейг коснулся тебя и  нити исчезли. Я подумала в тот момент, что это ты их сделала!

- Ничего я не делала! Во всяком случае, я этого не помню! Я помню только, как он меня схватил, мы опрокинули вазу с цветами... я стукнула его, а потом… не помню.

- Слушай, а как ты вообще к нам попала?  Может, расскажешь мне?

Тася устала рассказывать одно и то же, но Эйо смотрела на нее с мольбой и неподдельным интересом. Девочка кивнула и начала:

- В общем-то я самая обычная девчонка. Была. До того дня, когда мне исполнилось одиннадцать…

Адис шагал по мостовой, выложенной деревом, как и на Рынке. Фигура впереди остановилась и принялась болтать с одним из местных торговцев. Юноша с сожалением понял, что обознался.

Пройдя еще с десяток улиц, он обнаружил, что дорога ведет его в лес и заканчивается примерно в трехстах метрах от его начала, упираясь прямо в огромное  дерево. Лес по краям дороги становился все гуще, и, наконец, стал совсем непроходимым.

«Ничего не понимаю, отец рассказывал, что  Чащоба — это самый густонаселенный район Лесного Королевства. А я насчитал меньше тридцати  улиц. Причем половина домов либо гостиницы и трактиры, либо аптеки, лавки или каффейни, как у дядюшки Рутаки. Где же сами Лесные живут? Неужели, они, и правда, всю жизнь на деревьях проводят?» - размышляя, он приблизился к странному дереву.

Оно поражало своими исполинскими размерами.

Тут из-за него вышла пара Лесных и отправилась в город. Они оживленно болтали о чем-то, не обратив на Адиса никакого внимания.

«Откуда они взялись?» - он обошел дерево вокруг, но не заметил ничего подозрительного. Как назло больше никто из местных не показывался.

Юношу осенило: «Вот безмозглый дайпер. Да ведь лучшее место встречи — это рынок. Похоже, Арон направился именно туда!» - решив, что еще не все потеряно, Адис бегом помчался обратно.

Арон спокойно прогуливался по рядам. Он уже успел купить маленький серебряный свисток и много свежего мяса. Выйдя с рынка, он преспокойно  отправился к тому самому холму, за которым и скрылась утром Сильвия.

Никто не обратил внимания на Лесную девушку  с корзинкой. В такой прекрасный день сама природа звала всех  на пикник, а зеленые холмы были для этого лучшим местом.

- Сильви! Это я! - крикнул он, почти не надеясь на удачу. - Сильви! Прости меня!

Вдруг откуда-то сверху раздался знакомый клекот. Огромная тень опускалась на землю.

Симург плавно приземлился, но нападать не спешил. Также как и подходить ближе, а внимательно разглядывал странную девушку. Наконец, втянув воздух, он радостно заклекотал и принялся ластиться к ней, словно котенок.

ГЛАВА XСтарые знакомые

Тем временем план Адиса провалился окончательно. Возвращаясь к Рынку, он неожиданно заметил подозрительную парочку.

Решив передохнуть, юноша устало плюхнулся возле кучи корзин: «Куда отправился Арон?»

Тут из харчевни и появились эти двое. Один хромал на левую ногу, приволакивая ее. А лицо второго прямо посередине пересекал уродливый шрам. Достав трубки, мужчины встали почти рядом с юношей, не заметив его из-за  огромной кучи пустых продуктовых корзин.

Хозяин харчевни складывал их позади здания, а поздно вечером поставщики забирали свою тару.

- Так ты говоришь, она обещала рассчитаться железом за девчонку?

- Ну да. Так и сказала. Я, говорит, дам тебе и твоему другу столько мечей и доспехов, сколько сможете вынести. Только огненноволосая нужна мне живой и невредимой. А вот ее спутники мне ни к чему. Так что можете их убить.

- Да тише ты, тише. Даже у стен есть уши... - тот,  что прихрамывал, прицыкнул на второго. 

Адис, не шелохнувшись, сидел ни жив ни мертв от страха. Парочка тем временем, докурив трубки, решила:

- Давай разделимся и обойдем ближайшие постоялые дворы и харчевни. Если они появлялись здесь, думаю мы их быстро вычислим.

- Хорошо. Я зайду к знакомому мяснику. Узнаю, не видел ли он подозрительную троицу на рынке.

- Договорились. Но будь осторожнее, помнишь тех бандитов в горном трактире? Они тоже ее ищут.

Как только они ушли, юноша выбрался из своего укрытия и бросился к дому дядюшки. Отдышавшись, он остановился прямо возле аптеки. Но передумав, прошел еще несколько домов вперед и свернул за один их них. Только убедившись, что никто за ним не следит, юноша осторожно пробрался к потайной двери позади каффейни.

Девочки мирно обсуждали чудеса тасиного мира, когда в комнату влетел запыхавшийся Адис:

- Быстро! Собирайтесь обе! Мы уходим!

- Что?! Почему? – вскричала недовольная такой бесцеремонностью Эйо, - Мы ведь только пришли сюда!

- А где Арон? Ты не нашел его?  - Тася посмотрела на юношу.

- Я не нашел его, зато обнаружил кое-кого получше! - перебил ее Адис. - За нами по пятам идут головорезы, наверное, из тех, что застигли нас врасплох в «Крике симурга»! И мне кажется они не единственные, кто нами заинтересовался!

- Если честно  я думаю, что наш новый друг не вернется! - подала голос Эйо, - Я случайно зашла в вашу комнату, он почти все свои вещи с собой забрал. И вообще, с чего вы решили, что это не он навел на нас этих ищеек? Он и есть тот самый шпи... - девочка  поморщилась и осеклась.

На пороге стояла высокая симпатичная девушка из Лесных. Руки и лицо ее были перемазаны грязью и чем-то бурым. Но вид был довольным.

- Ну да, ты думала что я тот самый шпион, что хотел  выкрасть вашу подружку? И, кстати, куда это вы без меня собрались?

- Арон? - Тася от удивления присела на кровать.

- Ага! Адис прав, здесь оставаться небезопасно. Но и в таком виде идти вам тоже нельзя. Вот! - продолжил Арон.

Это был он. Не обращая внимания на застывшую от удивления Эйо, юноша достал из корзинки пару штанов и рубах, как у местных торговцев. - Атаро, Эйо, переодевайтесь. А ты пойдем со мной!

Адис недовольно скривился, но вышел за ним в коридор. Девочки принялись переодеваться.

- Слушай, что ты о себе возомнил! Пропадаешь на целый дин, ни сказав не слова. А когда мы узнаем о погоне, появляешься словно из-под земли в этом... — Адис оглядел его с головы до ног, - в этом дурацком платье и раздаешь приказы. Да кто ты вообще такой?! Что тебе нужно от нас?!

- Я тот, кто пытается вам помочь. - Арон сам до сих пор не понял, зачем ему все это, но времени отступать уже не было. - А теперь переодевайся, если, конечно, не хочешь угодить прямо в лапы наших старых знакомых. Я видел их на рынке. И они уже знают о том, что хозяин из каффейни «Тридцать три спиногрыза» - Темный. Думаю, через полсклянки они будут здесь.

- Не твоих ли рук это дело? Что-то слишком много совпадений в последнее время! И вообще, где ты был все это время? - Адис зло прищурился и угрожающе сжал кулаки.

Назревала новая ссора. Тут в комнату вошли девчонки. Тася бросилась между ними:

- Да перестаньте вы, оба. Ну, сколько можно. На драки нет времени. Если бы он  хотел, мог уже давно сбежать.

- Если вы мне не верите, я могу покинуть вас хоть сейчас!

Арон собрался уходить, но Адис перекрыл ему дорогу рукой.

- Ну уж нет! Ты пойдешь с нами. А там видно будет.

- Тогда переодевайся поживей! - пошарив в корзине, Арон извлек из нее еще одно платье. - Надо убираться, пока не поздно!

Адис выругался, но выбирать не приходилось. Девчонки помогли ему натянуть платье. Штаны он  просто закатал по колено, благо юбка была длинной. Намазав лицо и руки, он посмотрел на себя в зеркало. Перед ним стояла лохматая Лесная женщина со свирепым выражением лица.

Арон хмыкнул:

- Да  ты очень даже  ничего, прям красотка!

- На себя посмотри!

Девочки решили, что сейчас последует еще одна перепалка. Но переглянувшись, юноши дружно засмеялись. Гроза миновала.

Немного погодя из главных дверей каффейни вышли две дамы. Одна помоложе, другая в возрасте. Было очень жарко и они обе обмахивались веерами. Их сопровождала пара босоногих сорванцов с огромными тяжелыми корзинами на голове, прикрывающими поллица.

По улице разнесся аромат свежего каффа и сладостей.

Им навстречу шли двое мужчин. Один из них прихрамывал, а лицо второго было изуродовано шрамом. Та, что помоложе, кокетливо глянула на парочку и ухмыльнулась. Но старшая так рыкнула на нее, что девушка, опустив глаза и прикрывшись веером, пулей проскочила мимо.

- Куда же вы, красотки!

Мужчина со шрамом обернулся и рассмеявшись, засвистел им вслед. Но дамы продолжали гордо удаляться, высоко подняв головы.

- Нет времени гоняться за юбками, пошли! - окликнул его хромоногий и они вошли в каффейню.

Тася была ни жива ни мертва от страха. Они только что прошли буквально в метре от тех самых бандитов, что пытались ее украсть. Девочка боялась оступиться или как то выдать себя. Но, благодаря Арону, головорезы даже не глянули в их с Эйо сторону.

Блуждая по улицам и постоянно меняя направление, они, наконец, вышли к тому самому огромному дереву, в которое упиралась деревянная дорога. Эйо с Тасей хотели бросить свои корзины, но Арон остановил их:

- Мы с Адисом донесем, это угощение для Архиуса!

Юноши, наконец, забрали  у девочек их тяжелую ношу.

- Ты уже бывал здесь? – с любопытством спросил Адис.

Это дерево заинтересовало его еще с недавней прогулки.

- Конечно! – ответил тот. - Это вход в город Лесных.

Они подошли к нему вплотную. Тася задрала голову вверх. Дерево было настолько громадным, что казалось, будто оно подпирает небеса своим бесконечным стволом. Позади дерева-гиганта часто-часто росли деревья не менее высокие, но чуть меньше в обхвате.

Здесь заканчивалась территория Всеобщего рынка и начиналась Лесная Чащоба.

«Адис рассказывал, что Лесной народ живет в кронах деревьев. Интересно, как они туда забираются? И что имел в виду Арон, когда говорил про «вход»? Я не вижу здесь ни двери ни лестницы. А вдруг он предложит нам карабкаться, как обезьянам?»  - думала Тася, разглядывая дерево.

Арон осторожно ощупал старые засохшие сучья, наступил на один из торчавших из-под земли корней, и началось какое-то движение. Что-то внутри дерева моментально щелкнуло, а может быть и треснуло, земля под ногами неприятно зашевелилась.

Эйо испугалась и невольно прижалась к Арону, но тут же вспыхнув, оттолкнула его.

Тот ухмыльнулся и молча пошел вокруг ствола. Остальные двинулись следом. Вскоре они увидели небольшую щель в стволе дерева. Небольшая – это говоря относительно всей компании, но для одного человека она вполне годилась.

Арон, недолго думая залез внутрь. За ним в дыру протиснулся Адис, потом Тася и, наконец, Эйо.

Там, в полутьме, их ждало нечто необычное.

Вверх вела винтовая лестница, состоявшая из переплетенных причудливым узором веток с изумрудными листочками. Листья светились приятным зеленовато-белым светом. Дерево оказалось полым внутри, а лестница росла прямо из его стенок.

- Ух ты! – восхищенно пролепетала Тася, и ее голос эхом отразился отовсюду. - Никогда бы не подумала, что такое возможно! Лестница внутри дерева!

- Невозможно для нас, жителей других королевств, - отозвался Арон, когда они уже ступали по резным ступеням винтовой лестницы, - Но вполне возможно для жителей тукового леса!

- Что за туковый лес? – спросила она.

- Те высоченные деревья, которые ты только что видела – тук. Почти весь лес состоит из них, и Лесной народ их усердно оберегает. Ведь кроны этих деревьев – их дома!

- А я думал, - разочарованно пробормотал Адис, - что они находятся в Единой связи со всем живым…

- Так оно и есть!..

- Но как тогда они могли так варварски отнестись к этому дереву, построив вход внутри него?! Оно же погибнет!

- Деревья – друзья Лесного народа, и слушаются их. Они могут расти так, что внутри оказывается полое пространство, если, конечно, их хорошо об этом попросить. Это дерево выращено специально для визитов гостей, ну и для выхода Лесного народа! Хотя они и без лестницы  могут спуститься…

Подъем по чудесной лестнице проходил в молчании. Тася с интересом разглядывала  симпатичных зеленых «дамочек», коими в данный момент являлись Арон и Адис.

Арон в это время пытался придумать, как незаметно поболтать с огненноволосой наедине. Адис с подозрением косился и оглядывался по сторонам, ожидая в каждом углу засаду.

И только Эйо устало плелась где-то сзади. Не успевая за своими спутниками, она поминутно ворчала себе под нос: «Ну сколько там еще идти?! Я уже устала!»

Они, наконец, добрались до вершины дерева и выбрались в густую  листву. Эйо бросилась вперед всей компании, больше всех обрадовавшись окончанию бесконечных ступенек, и выбежала наружу.

Непривычно яркий свет тут же на мгновение ослепил ее, а затем и остальных ребят. На макушке тукового дерева Светило показалось Тасе таким же ярким, как солнце, повисшее в погожий летний день.

- Наконец-то мы выбрались! - с облегчением вздохнула Эйо, - Не могли эти Лесные придумать чего-нибудь попроще этой лестницы?!

- А зачем? – просто ответил Арон. - Им все равно не приходится по ней ходить. А  гости здесь бывают очень редко!

Тася окинула взглядом Туковый лес с высоты птичьего полета. На многие километры  вокруг высоченные стройные деревья усеивали близлежащее пространство. Их огромные кроны напоминали нераскрывшиеся бутоны из широких ветвей с изумрудными листьями вместо лепестков.

Нижние ветви, переплетались между собой, образуя нечто, похожее на мостки, по которым ходили люди.

Вечнозеленый лес жил своей жизнью. Прыгая  с ветки на ветку и весело перекликаясь, мимо пронеслась стая маленьких существ с огромными глазами, похожих на что-то среднее между белкой, кошкой и лемуром.

- Какая прелесть!

- Галаго, местные любимцы! - пояснил Арон.

Следом за галаго, хватаясь за ветки хвостом, мчался небольшой зверек.

- Откуда здесь кенгуру? - Тася с удивлением уставилась на зверюшку.

- Это валлаби! А что за кекенгура?

- Не кекенгура, а кенгуру. Это зверьки такие, с сумкой на животе,- пояснила Тася.

- А ты знаешь, у валлаби тоже есть сумка! - улыбнулся Арон. - Ну что, идем дальше?

Чудесные трели невидимых птиц наполняли воздух. Бабочки и стрекозы порхали повсюду. Огромные пчелы размером с воробья неспешно летели по своим делам. 

У Таси захватило дух от этого сказочного зрелища,  ее вдруг охватило чувство безмятежного счастья и необыкновенной свободы!

Такое же настроение было у всех, за исключением Арона. Он-то знал, что эти чувства навевали на людей своим ароматом те самые туковые деревья. А еще в туковом лесу было невозможно соврать. Поэтому он припас противоядие против этого запаха и выпил его заранее.

Через пару динов их аромат становился неуловимым, а жизнь  – непривычно счастливой. Ощущение счастья было неотъемлемой частью жизни Лесных, как рассказывал ему сам Архиус. Ведь только по-настоящему счастливый и добродушный человек мог жить в мире с природой и самим собой.

Они шли по одному из мостков в направлении дерева, в котором и жил давний знакомый Арона.

Мимо них проходил Лесной народ. Кожа их была всех оттенков зеленого – от нежно-салатового до болотного. Никто не обращал на замаскированных чужаков никакого внимания.

- Почему они все зеленые?- спросила Тася негромко.

- Все просто! - ответил тихо Арон. - Кожа Лесных подобна растениям, вырабатывает питательные вещества на свету. Поэтому они могут долгое время обходиться без обычной пищи...                    

Внизу была пропасть высотой в добрую сотню метров, но на удивление, Тасе было ни капельки не страшно ступать по узкому мостику.

Он  состоял из кусков высохшей древесины, скрепленных между собой лианами в несколько рядов. В проемах между кусками что-то поблескивало где-то внизу.

Покачиваясь под ногами и опасно поскрипывая, мостик был по бокам крепко оплетен лианами до самых перил. Перила при ближайшем рассмотрении оказались толстыми ветками соседних деревьев, переплетенными между собой в один плотный жгут.

Тася глянула в широкую щель под ногами и тихонько вскрикнула. Далеко-далеко внизу в лучах  Светила серебрилась и вспыхивала миллионами искр необъятная серовато-зеленая, а местами голубовато-зеленая поверхность, усыпанная огромными толстыми черными шевелящимися змеями.

- Ого, сколько змей! – прошептала девочка, завороженно разглядывая странную картину.

- Это не змеи, это корни. Лесной город так получает воду! – тихонько объяснил ей Арон, но тут же умолк, заметив пристальный взгляд одного из Лесных, проходящего мимо.

Так они перебирались с мостика на мостик несколько десятков раз, снова и снова проходили между деревьев пока, наконец, не дошли до нужного.

Оно было таким же, как и все остальные, но Арон  с уверенностью заявил, что это именно то, которое нужно.

- Ну и где же вход? - насмешливо спросила Эйо.

- Сейчас все будет! - Арон коснулся бутона из туго сплетенных веток и прошептал. - Архиус, мы пришли.

Ветки тут же зашевелились и мигом сложились в подобие арки, пропуская ребят внутрь. А затем также быстро переплелись обратно.

- Ого! - Тася даже присвистнула. - Ничего себе!

Они оказались внутри комнаты среднего размера. Не слишком большой, но и не слишком маленькой. Вся она искрилась тысячами лучиков, которые просачивались сквозь ветви и листья, и оттого комната, не имеющая ни единого окна, была хорошо освещенной.

Обстановка была спартанской. Мебели почти не было. Только в середине стояло что-то наподобие низкого, но широкого плетеного столика. На нем кучей валялось множество различных предметов непонятного предназначения: баночки, колбочки, пергаментные свитки, тоненькие палочки, крохотные чашечки, нитки, перья, бусы, камешки и много всего прочего, что не разобрать из общего завала.

Ребята прошли на середину комнаты. «Похоже дома никого нет!» - отметила про себя Тася.

Тут, словно из ниоткуда, послышался чей-то немного хриплый, но весьма добрый голос:

- О! Да у меня, кажется, гости! Проходите, проходите! Всегда рад!

Следом за голосом непонятно откуда появилась и сама фигура. Морщинистый низенький старичок со светло-оливковой кожей, карими, почти янтарными, глазами и каштановыми с проседью волосами. Волосы сзади были заплетены в хвост, перехваченный в нескольких местах шнурком. Также как и длинная кучерявая борода, свисавшая почти до колен. На его тонком орлином носу красовались круглые очки.

Старичок подошел первым делом к Арону с распростертыми объятиями:

- Посмотрите, кто пришел! Арон! Мой старый друг! Точнее, не старый, а совсем еще молодой! А кто это с тобой?

Он бесцеремонно отодвинул своего друга и вгляделся в лица остальных. Первым делом он оглядел с ног до головы зеленую Эйо, переодетую в костюм парня, бормоча себе под нос:

- Та-ак… приплюснутый нос, большие губы и голубые кошачьи глаза… гордая осанка свидетельствует о благородном происхождении… Весьма необычная характеристика для Лесного! – он подошел совсем близко к ней и впился любопытным изучающим взглядом. - А вот для дочери Тьмы… Впрочем, не мне судить! Как вас зовут, прекрасное дитя? –  добродушно улыбнулся он.

Эйо сначала хотела придумать что-нибудь, но, кажется, этот старичок и сам все понял, незачем было врать. Да и комплимент, сделанный ненароком, тронул ее, поэтому она, скромно потупив глаза пробормотала:

- Да, вы угадали, - и гордо выпрямилась, произнося свое имя, - Меня зовут Эйо, я дочь вождя Накато и знахарки Имани, дитя Тьмы!

- Ты чего делаешь?.. – ошарашенно прошипел Адис, но старичок его перебил:

- А тут у нас кто?.. хм… Тот же набор, те же черты! Ты, вероятно, брат Эйо?

- Адис. Но… Как вы узнали?

Парень был весьма озадачен проницательностью старичка. Тот не только смог отличить, мальчишку от девчонки, коей он был сейчас одет, но и узнал его происхождение.

- Пустяки, долгие годы работы и тренировок! Ну и, конечно, путешествий! – он улыбнулся, и вдруг заметил хрупкую девочку, прятавшуюся за спинами у остальных. - Кто ты, чудесное дитя?

Старичок подошел вплотную к Тасе и стал пристально разглядывать ее оливковое лицо. Казалось, он совсем позабыл об остальных, только внимательно изучал девочку, бормоча себе под нос:

- Потрясающе... Огромные глаза сине-зеленого оттенка... тонкий нос, пухлые губы – черты соответствуют Водному народу, - он взял ее запястье и бережно потер его, краска сошла, - так-так… хотя бледный цвет кожи заметно отличается от голубоватого тона Водных, но это еще ничего. А вот волосы – никогда не видел такого оттенка! - он провел по пряди пальцами и они стали привычного цвета. - Огненные… Ты поставила меня в тупик... Как тебя зовут, дитя? – закончил он свои рассуждения и ласково посмотрел на девочку.

- Я Тэйса, - тихо произнесла она, подумав, ну что можно узнать по имени.

В комнате наступила тишина. Все впервые услышали ее настоящее имя - Тэйса!

«Так вот кто ты, спасибо туковому лесу с его чудесным ароматом!» - подумал Арон.

- Хм… Тэйса! Ты определенно дочь Воды! Это имя в переводе с глубоководного языка означает «подаренная Светилом»! Это объясняет твой огненный цвет волос – как зарево Шести озер на восходе! – старичок доброжелательно улыбнулся.

Как же она ошиблась! Действительно, что может сказать имя?! Да он же, узнав только имя, сказал про нее больше, чем она сама о себе знала!

Увидев растерянность Адиса, старичок сказал:

- Не переживай, Арон не расскажет никому о том, что узнал. Раз уж вы вместе, вам стоит доверять и помогать друг другу.

- Кстати, я не представился! - новый знакомый сразу вытянулся, став выше сантиметров на десять. - Архиус! Очень приятно! А теперь прошу пожаловать к столу! – он указал на маленький, причем единственный столик в этом доме. - Ой, простите, беспорядок! Сию минуту, друзья мои!

Архиус подбежал к захламленному столику и наклонившись, что-то прошептал.

Тотчас тоненькие веточки, из которых тот был сплетен, зашевелились. Они сложились в подобие чаши с предметами внутри, и затем плавно исчезли в полу. А на ее месте тут же вырос новый плетеный широкий и высокий стол с пятью стульями-шарами  вокруг.

Все, кроме Арона онемели от неожиданности.

- Архиус, не нужно так утруждаться, - скромно улыбнулся он.

- Вообще, у нас не принято есть в доме, - продолжал болтать  Архиус. - Но ради таких гостей можно нарушить традиции!

- Что вы, не  стоит нарушать обычаи ради нас! - Тася зарделась.

- Ну, ну! Не буду же я заставлять гостей лазать по деревьям, как  это обычно делаем мы!

Попытавшись представить, как этот старичок прыгает с ветки на ветку, словно галаго, девочка негромко хмыкнула. Получилось довольно нелепо.

 - Считайте, вам повезло, что вы оказались у меня! Я  в хороших отношениях с карнаковым кустом, на котором растут самые наивкуснейшие плоды! Эти деревья очень гордые, и не подпускают к себе  каждого встречного! Так что ждите здесь! Я скоро вернусь!

И он скрылся между ветвей своего одомашненного дерева.

ГЛАВА XI Расшифрованное письмо

Поставив корзины, ребята достали принесенное угощение и выложили его на стол. Управившись, они расселись на шарообразные табуреты в ожидании хозяина.

Тася чувствовала себя глупее некуда. Она не поняла и половину из того, что сказал Архиус. У девочки накопилась целая куча вопросов, и она не знала, какой из них задать первым.

- А что, - наконец спросила она, - все Лесные общаются с деревьями?

- И не только общаются, - ответил Арон, - они с растениями завязываю дружбу; помогают друг другу. Вот туковые деревья, например, разрешают им жить у себя в кронах. Кору Амонады они используют вместо папира. Даже  язык Лесных похож на скрип веток и шелест листьев! - казалось, Арон знал о них все. - Лесные – народ дружный, они доверяют друг другу и помогают в случае беды. А еще тщательно охраняют свой Священный лес от нападок чужаков. Живут они, в основном отшельниками, либо небольшими семьями из двух-трех человек. Питаются только растительными дарами природы. Не вздумайте предлагать Лесному мясо, птицу или рыбу — это для них смертельное оскорбление! Большую часть жителей составляют ученые, писатели и путешественники, одним из которых является Архиус. Единственное их божество - наука, ей они занимаются всю  жизнь.

Тут стена раздвинулась, пропуская хозяина дома обратно.

- Вот, прошу, свежие карнаковые плоды - питайя!

 Архиус торжественно поставил на стол блюдо из огромного чашеобразного зеленого листа, наполненного ярко-розовыми плодами напоминающими бутон и корнеплод одновременно.

- Мы позволили себе принести немного сладостей! - Арон волновался. - Надеюсь, вы не против?

 - Нет, конечно! Ты же знаешь, как я обожаю эти угощения! А вы случайно не захватили с собой кафф?

- Совсем немного!

- Чудесно! А теперь угощайтесь, друзья! Но ни в коем случае не ешьте оболочку этого плода, иначе за ваше здоровье я не ручаюсь! – пошутил Архиус.

Эйо, Тася и Адис  вовсе растерялись от этих слов.

Старичок тем временем стал демонстративно чистить фрукт, подробно объясняя процесс на словах. Эйо не рискнула пробовать необычное лакомство первой, а дождалась, пока кто-нибудь его откусит.

Тася смело попробовала питайю. На удивление, эта серая с черными семечками мякоть оказалась очень приятного сладко-кислого вкуса. 

После того, как все наелись, Архиус обратился к гостям:

- Теперь, когда вы достаточно сыты, чтобы говорить после такого длинного путешествия, скажите, друзья мои, что привело вас ко мне?

- У ребят есть к вам важное дело, - сказал Арон.

Архиус внимательным взглядом осмотрел своих гостей. Эйо, догадавшаяся, о чем говорил Арон, слегка толкнула рукой Тасю. Та, сообразив, чего от нее ждут, достала свое письмо из рюкзака и молча протянула Архиусу.

- А-а-а, интересно! – он довольно потер руки. - Загадочные послания, зашифрованные письмена и непонятные рисунки? Это по моей части!

Он развернул уже достаточно измятый свиток  и стал внимательно изучать содержимое.

- Так-так… листья-ветки..  Интересно!

 Он бормотал минут пять и, наконец, вывел заключение:

- Странно. Похоже, письмо написано на Лесном языке, но не несет в себе какой-то определенной информации, каждый раз меняя смысл. Возможно, это какая-то загадка, или особым образом зашифрованное послание, для этого мне нужно кое-что знать. Скажите, кто-нибудь из вас пытался прочесть это письмо?

- Мне показалось, что оно на языке Темных! - подал голос Адис.

- И мне! - добавила Эйо. - Только каждый раз текст менялся.

– Вы поняли что-нибудь из прочитанного? – все отрицательно покачали головами.

- Ага, все ясно! Где вы его взяли?

Ребята замялись. Наконец, Эйо неубедительно заявила:

- Ну, это письмо... одной... моей подруги...

Архиус тяжело вздохнул и назидательным голосом продолжил:

- Эти письма обязательно имеют адресата. Только он сам может прочесть послание. Такой вид письма называют еще элементарным. Остальные будут видеть всякую несуразицу, причем, на том языке, который понимают…

- А если не понимают никакой или не умеют читать? – вдруг спросила Тася.

- Тогда, скорее всего, будут видеть непонятные каракули. Да это и неважно. Вам не следовало брать чужие письма, и, тем более, читать их. Я считаю, что теперь бессмысленно даже браться расшифровывать это послание!

- Но нам очень нужно узнать, что в нем! – взмолилась Тася.

- Ничем не могу помочь, - Архиус пожал плечами.

Ребята замолчали. У них не оставалось выбора, как открыть тайну, для кого предназначено это письмо.

Над туковым лесом сгущались сумерки, плавно превращая вечер в ночь. Светило уже почти совсем скрылось за горизонтом, а дома-бутоны крепче сжались, чтобы не пропускать ночую прохладу внутрь.

Тася уже рассказала, о том, что мама передала ей это письмо. Но ни она, ни отец не знают языка, на котором оно написано.

- Это письмо точно написано для тебя? – переспросил Архиус, пристально глядя девочке прямо в глаза.

- Да, - подтвердила она.

- Хм, я попробую...

Больше старичок ни о чем не спрашивал. Он подошел к одной из веток и надавил на нее, при этом что-то шепнув. Ветки, сплетенные наподобие ковра стали медленно шевелиться под ногами, раскрывая проход вниз. Через некоторое время внизу появилась винтовая лестница, закрученная вокруг толстого столба. По ней Архиус и ребята спустились. Ветви над головами тут же сомкнулись, и старичок, воспользовавшись огнивом, ловко зажег хрустальную лампу, висевшую на одной из веток.

- У нас не принято разжигать огонь — он под запретом в Священном лесу, - пояснил он гостям, - если я начну разжигать лампы у всех на виду, меня могут изгнать. Но нужно же мне как-то работать в темное время в своей библиотеке. Приходится прятаться, - он хитро улыбнулся. 

- У вас есть библиотека? – спросил Адис.

Не успел юноша получить ответ, как сам увидел в свете лампы огромную библиотеку, полукругом расположившуюся внизу. Лампа горела необычайно ярко, но когда Архиус, спустившись в самый низ, зажег другую лампу, по всей библиотеке один за другим, зажглись и другие фонари, осветив все помещение.

- Ого, как здесь просторно! – воскликнула Эйо. – И все это внутри дерева? Здорово!

Библиотека представляла собой шар или, скорее, пустую каплю. Она состояла из множества шкафов и шкафчиков разного размера, доверху заполненных книгами. В центре стоял громоздкий письменный стол со множеством ящиков.

Архиус усадил Тасю за стол:

- Тэйса, перепиши все так, как ты видишь на этом свитке! - попросил он.

И дал ей тоненькую дощечку с какой-то странной ручкой. Та при ближайшем рассмотрении оказалась чем-то вроде резца.

Писать было неудобно. Как только девочка отводила взгляд от свитка, расположение морских звездочек менялось и ей приходилось начинать заново. Наконец, ей это удалось. Тася закончила и отдала табличку Архиусу.

Решив не отвлекать его, она пошла вдоль рядов со старинными книгами.

Эйо с интересом изучала одну из них. Адис по очереди достал неколько книг и, полистав, поставил обратно.

Неожиданно за одним из шкафов раздался тихий шепот:

- Атаро, иди сюда, только тихо!

Девочка, сделав вид, что увлеченно листает книжку, не спеша обошла шкаф и увидела там притаившегося Арона.

- Ты чего тут сидишь? Что за тайны? - шепотом спросила она.

- Нет, это ты лучше расскажи, что за тайны вокруг тебя? Ты не принадлежишь не к одному из народов, это точно. Но за тобой почему-то охотятся все, кому не лень. В чем причина?

Тася хмыкнула:

- Не знаю. Нужно спросить у тебя, в чем причина. Ведь это ты первый начал за мной следить, еще там, в Грибной мари!

- Я не следил! А случайно спас тебя в пещере змеекуста... Откуда ты знаешь, ты же была без сознания?!

- Ага, значит это и правда был ты! Я, еще когда блуждала в поисках дороги, чувствовала, что за мной кто-то шпионит. Зачем ты спас меня? И почему помог тогда, в гостинице?

Юноша побагровел от досады, ловко же его подловила эта пигалица.

- Надо было оставить тебя в пещере на съедение змеекуста, - проворчал он, - спасаешь людей, а они, вместо того, чтобы поблагодарить, называют тебя шпионом!

- Извини. Я не хотела тебя обидеть. Спасибо, что спас меня. Но все-таки, зачем ты нам помогаешь?

- Зачем? – переспросил он эхом.

«Действительно, зачем?» - хмуро подумал Арон.

Тут из-за другого шкафа вынырнула Эйо.

- О чем это вы тут секретничаете?

- Ни о чем! Арон объясняет мне кое-что... вот по этой книге! - нашлась Тася, решив пока никому не говорить о том, что узнала имя своего загадочного спасителя.

Работа Архиуса затянулась, он отправил Тасю, Адиса и Эйо наверх.

Только Арон куда-то запропастился. Его нигде не было видно.

«Наверно, выполняет одно из поручений Архиуса!» - решила Тася.

 В бутоне ребята обнаружили, что стол и стулья исчезли. А по бокам комнаты появились четыре плетеные небольшие уютные кроватки, напоминающие по форме лодочки.

Адис и Тася, вымотанные последними приключениями, тут же сладко засопели в своих кроватях. Арон так и не появился.

Эйо не спалось: «Куда он все время исчезает? Сначала в  каффейне. теперь здесь. И вообще, с какой это стати он так старается? Мы ничего о нем не  знаем, откуда он взялся, куда идет, зачем... Адис и Атаро доверяют ему, но я не верю этому самодовольному выскочке... А сколько еще разных штучек в его рюкзаке? Взять хотя бы эту маскировку... Прямо как у настоящего шпиона...  Нет, не нравится мне этот наш случайный попутчик..» 

Так и не дождавшись его, девочка наконец, уснула.

Теплые лучи светила просачивались сквозь листву тукового дерева и согревали все вокруг. Тася сладко потянулась. Эйо, Адис и Арон уже завтракали.

Арон протянул ей свежую питайю.

- Архиус успел позаботиться о завтраке, - сказал он. - Не знаю, как он все успевает, но могу поспорить, что уже перевел твое загадочное письмецо! А вот и он.

- А-а-а, вы уже проснулись, - Архиус поднимался по лестнице из библиотеки, сжимая в руках кусочек коры амонады. – Я как раз закончил. Правда, некоторые фразы мне так и не удалось расшифровать. Точнее, многие… Вот что получилось.

Он откашлялся и прочитал:

«Тэйса... свой открыть секрет?! Сумрак... поглощает свет... Равновесья больше нет! ...и ... осветит вход, алым вспыхнет небосвод... сердце чистое найдет путь сквозь время... седьмой вход... но весь мир поработит, Шесть народов истребит... та надежда, что дана... и последняя она... капля света...  там внутри... и...  растопи...  и тогда исчезнет мрак... ты  сожми... в кулак.... и … закрой... попадешь тогда домой...»

- Это все, что я смог перевести. Твое письмо написано на языке, похожем на глубоководный!. Но многие символы даже мне непонятны! - Архиус с сожалением развел руки. - Извини, больше ничем помочь не могу!

- И что теперь делать?

Тася была в растерянности. Она так верила в то, что сможет прочесть письмо, найти ключ и вернуться домой. А сейчас все ее планы рухнули.

- Дело в том, - начал Адис, - что мы не все рассказали вам...

- Ну-ну,  - казалось, что мужчина догадывается обо всем, - продолжайте, молодой человек.

- Понимаете, за нами охотится несколько шаек разбойников и ищеек, и даже Охотники, которые уже несколько тысяч дан не посещали Безвременье. Призрачные демоны, что вселились в несколько мужчин моего племени по зову Хозяина!

- Очень интересно! А не скажете ли, зачем? – спросил Архиус.

- Думаю, все дело в Атаро! - Адис указал на Тасю. - Но нам очень нужна ваша помощь...

- Это меняет дело... - мужчина задумался на мгновение. - Тэйса, пойдем со мной, а вы, молодые люди, оставайтесь здесь.

Архиус с Тасей спустились в библиотеку.

- Я хочу услышать твою историю с самого начала! И, пожалуйста, ничего не пропускай! Иначе я не смогу тебе помочь!

Она вздохнула и принялась рассказывать.

Арон, как только  мужчина с девочкой спустились вниз, засобирался куда-то.

- Далеко собрался? - Эйо уставилась на него в упор. - Каждый раз, как ты исчезаешь с нами происходит что-нибудь неприятное...

- Не говори глупостей! У меня есть свои дела, которые вас не касаются. А тебе не стоит везде совать свой любопытный нос...

- Что за дела? - Адис с любопытством посмотрел на юношу. - Может, тебе нужна наша помощь? 

- Помнишь, я говорил тебе, что мне нужно проверить пару адресов? Так вот, из-за тех головорезов, я не успел этого сделать. Ничего, сам справлюсь. Мне нужна всего лишь пара склянок!

- Адис, он все врет! Это из-за него нас все время находят! А сейчас он идет на встречу с этими бандитами! Где ты был, когда мы спали?

 Девочка хотела уже наброситься на Арона с кулаками, но брат остановил ее.

- Не выдумывай, Эйо! Я верю Арону. А тебе везде мерещатся шпионы!

Она обиженно поджала губы, улеглась на кровать и отвернулась к стенке.

Арон, насвистывая переоделся в Лесного и отправился по своим делам.

Как только он вышел. Адис тут же кинулся к своей сумке. Он достал мазь и поспешно намазал лицо, руки и волосы. Собрав волосы в хвост, юноша оглядел себя.

Теперь посреди комнаты стоял настоящий Лесной. Он подошел к стене и, прошептав что-то, скрылся из виду.

Через некоторое время Адис вернулся, негромко ругаясь сквозь зубы:

- Вот хитрый спиногрыз.

Эйо, обернувшись, с удивлением открыла рот:

- Ты чего это?

- Да, ничего. Сестренка, попрошу тебя, на будущее, держи свои подозрения при себе и не мешай старшим, понятно? Из-за тебя наш новый друг сбежал...

- Ну я же хотела помочь...

- Спасибо, очень помогла. Думаю, он что-то заподозрил и больше не вернется...

ГЛАВА XIIБольшой брат

Время тянулось бесконечно.

Адис и Эйо, не зная чем заняться, играли в нарды, найденные тут же.

Архиус и Тася все еще не выходили из библиотеки. 

Дин клонился к закату. Последние лучи Светила яркими зайчиками скакали по комнате, проникая сквозь переплетенные ветки.

Сумерки опускались на Лесной город.

Наконец, пол зашевелился и из получившегося прохода появились Тася и Архиус.

- Ситуация слишком серьезная. Мне нужно посоветоваться с Большим братом, ведь мы подвергаем опасности весь народ Леса! - мужчина нахмурился. - А где Арон?

- Ушел по своим делам. - Адис пристально посмотрел на ученого. - Надеюсь, он все же вернется...

- Арон добрый малый, не переживай, он вернется! - успокоил его мужчина.

- Да сбежал ваш Арон! Струсил и сбежал! - неожиданно взорвалась Эйо. - Все наши беды от него! Не удивлюсь, что это он навел ищеек на наш след, а теперь смылся...

- Да я смотрю твое мнение обо мне неизменно! - Арон улыбаясь стоял возле одной из стен, ветви которой поспешно возвращались на место. - А я, между прочим, на разведку ходил.

Внезапно, шуршание, похожее на шелест кожаных крыльев, заполнило ночную тишину.

Адис схватил Тасю за руку и резко рванул на себя. Звонко разрезав воздух, прямо перед носом девочки просвистела короткая стрела.

- Быстро за мной! - скомандовал  Архиус, увлекая своих гостей вниз, к  винтовой лестнице. - Опасайтесь стрел - это жало бироклюка. Полная парализация на несколько склянок! - пояснял он на ходу, пропуская  остальных вперед.

Внутри лестницы располагалась маленькая комната. Мебели не было, только странный шар, сплетенный из миллиона тоненьких веточек, рос прямо в центре.

 Архиус вздохнул:

- У меня нет выбора!  Я должен всех предупредить!

Он подошел к шару и положил свои руки сверху. Веточки тут же зашевелились, словно живые, и, помедлив мгновение, оплели его руки до самого локтя. Шар осветился изнутри  зеленым светом.

- Что случилось, Архиус? - голос был глухим и немного жутким.

- Большой брат! На мой дом напали! Думаю, и всему Лесному городу угрожает опасность! Я прошу разрешения на  полное оплетение!

Из шара вырвался тоненький луч изумрудного света и стал медленно  сканировать комнату по кругу. Каждый раз, касаясь одного из гостей Архиуса, луч замирал на мгновение, а затем продолжал свое движение. Тасе показалось, что луч проникает повсюду. Даже сквозь стены.

Наконец он замер, остановившись на мужчине:

- Архиус, на твой дом напала лишь горстка грязных разбойников на бироклюках. Они уже схвачены другими братьями. Городу ничего не угрожает. Но ты нарушил нашу тайну, использовав окулус при этих чужеземцах. Ты знаешь наши законы! Жду тебя и чужеземцев!

- Хорошо! - мужчина покорно склонил голову.

Луч тут же исчез, а его руки оказались свободными. Свет внутри шара потух.

- Архиус, зачем? - Арон встревоженно посмотрел на друга. - Ты же знаешь, чем грозит тебе ослушание Большого брата!

- Арон, ты спас меня в пустыне.

- В пустыне? Что ты забыл в пустыне? Крейг сказал, что ты дитя Ветра!

Эйо вновь с подозрением уставилась на юношу, но тот лишь отмахнулся от нее, как от назойливой мухи.

- Да, в пустыне. А почему ты называешь его так странно? - продолжил удивленный Архиус, обращаясь к Эйо, но тут же осекся под разъяренным взглядом Арона. - Я обязан тебе жизнью. Поверь, изгнание ради спасения друга — не самая страшная вещь. А теперь поторопимся, Большой брат не любит долго ждать!

С этими словами он осторожно выглянул в проем. Наверху было так тихо, как будто и не было никакого налета. Остальные последовали за ним. Тася была самой последней. Она с удивлением отметила, что на выходе их уже ждала пара Лесных братьев. В руках они держали короткие копья с блестящими изумрудными наконечниками в форме заостренных листьев.

- Делайте все, что они скажут! - пробормотал Арон в полголоса. - И не вздумайте перечить, от этого теперь зависит жизнь Архиуса, да и наши, кстати, тоже!

- Брат Архиус, ты должен проследовать вместе с нами! – лаконично объявил тот, что стоял ближе.

Не дожидаясь ответа, он развернулся и пошел вперед, к мостику, ведущему к самому большому из деревьев. Архиус отправился следом, за ним Эйо, Арон и Тася. Адис замыкал шествие. Второй из пришедших братьев молча последовал позади всех.

Остальной путь прошел в тягостном молчании.

Наконец, мостик закончился. Вся компания оказалась на широкой площадке между двумя гигантскими ветвями, покрытой сине-зеленым мхом. Там их поджидали несколько братьев рядом со странными созданиями.

Три сине-красно-зеленых твари высотой в два человеческих роста. Они были похожи на  гигантских богомолов с лысой птичьей головой и огромными круглыми оранжевыми глазами. Под клювом свисала кожаная ало-синяя сопля, как у индюка. Массивные передние кожистые богомольи лапы внизу были усыпаны теми самыми стрелами-шипами, которые чуть не пригвоздили ребят в доме Архиуса. Шесть тонких длинных  лап со шпорами по всей длине поддерживали снизу округлое покрытое нежно-зеленым оперением тело с петушиным хвостом на конце.

- Бироклюки! – тихонько сказал Арон. – Создания чрезвычайно глупые и столь же опасные.

 Адис и Эйо с удивлением разглядывали диковинных тварей. А Тася вдруг заметила возле их ног троицу, скрученную по рукам и ногам. Один из них неосторожно повернулся и отдавил лапу ближайшему бироклюку. Тот испуганно закулдыкал и взмахнул передними лапами. Двое других тоже заволновались.

- Быстро, все в укрытие!  – скомандовал кто-то из Лесных.

Все дружно бросились врассыпную. В воздухе снова засвистели стрелы, кто-то жалобно взвыл, но через мгновение все стихло.

Бироклюки вновь спокойно стояли посредине. У них в ногах лежали трое неподвижных разбойников. Одного из братьев тоже задело, и он упал там же, где стоял, лицом вниз.

- Они все умерли? – с опаской оглядываясь на странных тварей, шепотом спросила Эйо.

- Нет, их парализовало. Без противоядия их уже никто не спасет. К счастью, Лесные братья  знают, что делать. - с усмешкой ответил Арон. - Но поверь мне, уж лучше бы этим поганцам остаться в таком виде.

Мужчины тем временем осторожно подобрались к разбойникам и очень медленно вытащили их из зоны поражения летающих шипов. Тася удалось разглядеть лицо одного из нападавших, и она невольно вскрикнула. Щеку пересекал безобразный шрам.

- Ты знаешь его? Говори! – один из братьев вплотную подошел к девочке, закрыв ее от остальных, и пристально уставился на нее.

Двое других оказались хромоногим и той женщиной из Темных, что пыталась выкрасть Тасю. Арон  сразу узнал их обоих. Он начал отчаянно жестикулировать девочке, призывая ее молчать, но другой брат приказал ему стоять смирно.

- Мне кажется, я его уже видела. Это он напал на нас в трактире «Крик симурга», а затем искал на Всеобщем рынке.

- Зачем?

- Не знаю, -  Тася с опозданием поняла, что сболтнула лишнее.

- Эта женщина, она так похожа на вас! – допрашивающий указал на Эйо и Адиса. - А может вы с ними заодно? И сами  привели их сюда, чтобы украсть наши секреты? Большому брату это не понравится…

 Адис попытался что-то возразить, но Арон тут же незаметно толкнул его в плечо, призывая к молчанию.

- Ламикус, Генодиус и Арамиус закройте этих троих в карцере, только сначала напоите их противоядием. И не забудь про беднягу Фламиуса! – он с жалостью взглянул на раненого брата, а затем обратился к  своим пленникам. – А вы все за мной, Большой брат и так уже заждался нас.

 Площадка из мха упиралась прямо в глухую стену гигантского дерева со странным узором, состоящего из множества завитушек и переплетений на толстой коре. Братья завязали глаза всем своим пленникам, за исключением Архиуса. Через мгновение послышался какой-то шелест,  шепот, затем хруст и поскрипывание.

- Архиус, ты первый. Остальные следом! - приказал  один из Лесных.

Прямо в стене появились две резные дверцы, повторяющие причудливый узор. За ними такая же резная  спиралеобразная лестница, уходящая вверх и вниз. Архиус прошел внутрь и помог друзьям взобраться на причудливую лестницу. Пропустив Эйо, Адиса, Тасю и Арона вперед, он последним ступил на нее. Как только обе его ноги коснулись ступенек, вновь раздались хруст, поскрипывание и шелест.

- Держитесь крепко  и ничего не бойтесь! – быстро приказал Архиус.

Все тут же последовали его приказу. Тася почувствовала, как ступеньки под ногами начали пульсировать, а затем резко закружились по кругу. Где-то рядом вскрикнула Эйо, и ругнулся Адис. Девочка только крепче зажмурилась и вцепилась в друзей изо всех сил. Наконец бешеный хоровод закончился.

А через мгновение Архиус уже вновь шепотом раздавал указания.

- Сейчас мы войдем в святая святых Лесного народа - кокон Большого брата. Прошу вас, молчите, чтобы вы не увидели и не услышали. Говорите только тогда, когда он сам обратится к вам. И не вздумайте врать или не договаривать, это может стоить вам жизни.

Лесной брат  снял с них повязки.

Прямо перед ними были две небольшие резные дверцы. А за ними виднелась маленькая округлая комната. Ее стены мягко лучились тем самым изумрудным светом, что горел в окулусе.

Страж протолкнул пленников вовнутрь, а сам  занял пост около двери.

Адис, Тася, Арон и Эйо замерли в нерешительности.

В комнате витал аромат каких-то благовоний, отдаленно напомнивший Тасе запах бабушкиного деревянного дома. Казалось, их кто-то пристально изучает, хотя комната была пустой.

В центре стоял огромный вытянутый шар, сплетенный из веток и похожий на тот, что был в доме Архиуса. Из самой середины этого кокона исходил приятный зеленовато-белый свет.

Комната убаюкивала и успокаивала. Арон почувствовал какой-то подвох, осознавая, что их хотят заставить подчиняться, но и он не смог противиться этому.

- Мы считали тебя братом, Архиус! – властный голос раздался прямо из кокона. – Членом  нашей большой и дружной Лесной семьи. Ты же знаешь, Лесное братство не терпит пренебрежения к своим правилам. Нарушив даже одно, можно прийти к хаосу, из которого зародилась Та, что Таится во тьме.

Невидимый собеседник замолк на мгновение, казалось, он задумался.

- Но не мне учить тебя. Скажи почему ты, человек, который сам помогал мне составлять эти правила, так смело пренебрег ими?

- Прости, Большой брат! - отвечал Архиус спокойно и размеренно, так, будто они вели дружескую беседу за чашкой чая, а не вершили судьбу четырех человек. – Я виноват перед тобой и перед всей нашей Лесной семьей. Но я не мог поступить иначе! Этим ребятам нужна помощь. Поверь, им нет дела до наших секретов!

- Что же случилось с ними такого, что ты пожертвовал тайной окулуса? – в голосе Большого брата не чувствовалось и нотки строгости.

- Думаю, лучше спросить их самих, - ответил Архиус.

Тоненький лучик вырвался из шара и скользнул по гостям, замерев на Тасе.

Голос  обратился к ней:

- Представься, дитя, и расскажи мне, как вы тут оказались.

Девочка не видела человека, который говорил, но она поняла, что он спрашивал именно ее.

Тася хотела начать защищаться, крикнуть, что ей не нужны никакие тайны, но вместо этого так же спокойно выдавила из себя:

- Хорошо. Меня зовут Тася, Тэйса, - поправилась она.

Девочка рассказала ему все. О племени Темных и таинственном шпионе, о разбойниках, преследовавших ее от самой гостиницы «Крик Симурга», о том, как они оказались здесь и как познакомились с Архиусом.

То ли этот странный аромат так действовал, то ли завораживал сам голос Большого брата. Но девочка словно кукла бесчувственно рассказывала о случившемся.

- Гм… - отвечал голос, - зачем разбойникам вас преследовать?

- Не знаю, - честно призналась Тася.

- И много их?

- Я не знаю точного числа, - пробормотала девочка.

-  Но больше двух десятков, однозначно, - вставил Адис.

- Если они так рьяно преследуют вас, следует проверить, нет ли их где-то поблизости.

Большой брат замолчал. Свет в коконе медленно потускнел, а затем и вовсе потух. Если раньше казалось, что в комнате кто-то наблюдает за каждым их движением, то теперь это чувство постоянного присутствия исчезло. Через некоторое время свечение появилось снова.

- Алексиус, - обратился голос к брату у входа, - в восточной части леса, на самой окраине появилась новая шайка бандитов. Предупреди остальных. Пусть они усилят надзор. Думаю, мы очень скоро увидим здесь.

Страж кивнул и, без лишних слов, покинул комнату.

- Ну что же, пришло время собрать всех Лесных!

Неожиданно кокон стал увеличиваться в размерах и раскрываться словно цветок.

Перед друзьями предстал Большой брат. Внешне он ничем не отличался от всех Лесных – те же каштаново-зеленые волосы и борода, но чуть длиннее, а взгляд – чуть суровее и мудрее, чем у остальных. На его левой руке был грубый браслет, словно сплетенный из тонких веток.

- Я хочу поговорить с вами без официальных речей и тирад. С глазу на глаз. А с тобой, Архиус, как со старым другом. Я узнал все, что мне было нужно. Почему за вами гонятся разбойники – это не касается ни меня, ни Лесного народа. Каждый имеет право на свои тайны. Как видите, мы тоже пользуемся этим правилом. 

Все, даже Архиус, молча слушали Большого брата

 - И теперь у нас с вами остается два пути. Первый – самый простой – вы выпиваете  сок амнезиуса. Вы - это значит вы все. Ты понимаешь, Архиус? – тот кивнул. – И мы перенесем вас на территорию Всеобщего рынка. Вы лишитесь своих воспоминаний, но останетесь свободны. Второй путь — вы остаетесь здесь навсегда. Согласитесь, это не так приятно. Но зато вы остаетесь в здравом уме и светлой памяти. Как видите, мы  не отнимаем у вас права выбора.

Большой брат, убрав руки за спину, ходил по комнате.

- Что касается разбойников – мы не выдадим вас им ни в первом, ни во втором случае. Мы отвечаем за поступки всех членов нашей большой Лесной Семьи. Ведь так, Архиус?

Архиус безнадежно склонил голову. Он винил себя ы случившемся. Но вдруг мужчину осенило, словно вспомнил о чем-то важном:

- Наконец-то я все понял... Прости Большой брат, но не один из этих вариантов нам не подходит!

- Почему это?

- Мы должны помочь Тэйсе. Это долг любого из Шести народов. Иначе хаос вернется, а Таящаяся во тьме вырвется из своей ловушки. Помнишь, пророчество  Талори — матери Водного народа? Оно начало сбываться.

- Ну... Говори же уже. С чего ты это взял?

-  Эта девочка появилась в нашем мире неслучайно. Она отыскала свой Вход, ведь так, Адис — страж тьмы?

- Ну да! - подтвердил озадаченный юноша. - Никто не знает как онапришла, но это точно не один из шести Входов!

- Взгляни на ее волосы, они горят как закат. А имя Тэйса, значит «подаренная Светилом». Это ли не еще один знак?

- Допустим, но этого слишком мало. Как на счет ключа, что отпирает любую дверь?

- У девочки его нет. Зато есть письмо, думаю в нем и рассказано про ключ. Но и это еще не все... Что ты скажешь на то, что тьма снова расширяет свои границы, а Охотники идут за Тэйсой по пятам? Разве будут эти демоны преследовать простую девчонку? Она «Болэйда» - избранная.

- Что?! Ты знал и молчал об этом? Архиус! О чем ты думал? Теперь весь Лесной город, да что там, все Шесть королевств в опасности! Нужно срочно созвать совет братьев! Оповести всех! - бросил Большой брат Архиусу и вернулся в кокон, бормоча что-то под нос.

Казалось, он начисто забыл об остальных пленниках.

И вот Тася, Адис, Арон и Эйо вновь на площадке, поросшей зелено-голубым мхом. Сумерки окутали все вокруг. Но листья гигантского тука мягко замерцали бледно-зеленым, освещая место сбора. Здесь уже ожидали около десятка братьев, и они все прибывали и прибывали.

Алексиус покосился на ребят, но говорить ничего не стал, оставив их тихонько стоять в сторонке.

Наконец, все собрались и замолчали. Резные дверцы вновь открылись, пропуская Большого брата.

- Братья! Прошу вас, выслушайте меня! Сегодня Архиус раскрыл нашу тайну, использовав окулус при этих чужеземцах! Этот поступок достоин изгнания! Но причина была слишком серьезной, поэтому давайте простим его!

Вокруг послышался гул голосов. Лесные смотрели на мужчину с осуждением, но прервать Большого брата никто не решился.

- У нас есть более серьезная проблема! Скоро к нам пожалуют нежданные гости — призрачные Охотники из Грибной мари. Им нужна она! - он указал на испуганно сжавшуюся Тасю, - Братья, прошу вас, помогите мне защитить это дитя!

Толпа недовольно загудела:

- Почему мы должны рисковать Священным лесом ради какой-то девчонки?

- Кто она такая?

 - Мы и так уже жертвуем ради нее нашей тайной!

Наконец, они затихли и Большой брат продолжил:

- Я не могу сейчас всего вам рассказать, но поверьте — это самый важный человек во всех Шести королевствах! Поклянитесь мне защищать ее!

 - Пожа-а-а-а-ар! По-жа-а-ар! - по мостику, запыхавшись бежал мальчишка и кричал изо все  сил. - Братья, по-о-ожа-а-ар!

Мужчины переполошись не на шутку.

За последнюю пару сотен данов Священный лес не горел ни разу.  Ветер принес клочки едкого дыма,  который тут же начал потихоньку затягивать все вокруг.

- Спокойно! Алексиус, возьми десяток братьев и отправляйтесь тушить пожар! Адрастус, Аргус, Арчипус возьмите каждый по три человека и патрулируйте подходы к Лесному городу. Дориус, Иргос вы охраняете вход со стороны Всеобщего рынка. Архиус, ты отвечаешь за наших гостей! Братья...

Внезапно Большой брат оборвал свою речь на полуслове и начал резко оседать. На его груди  багровым цветком распустилось кровавое пятно. В центре торчала тонкая стрела.

Несколько братьев кинулись к Большому брату и поспешно утащили его в безопасное место за резными дверцами. Остальные плотным кольцом окружили Архиуса, Адиса, Тасю, Эйо и Арона и приготовились их защищать.

Дым щипал глаза и ограничивал видимость. Воздух наполнился звонким пением пролетающих стрел. Еще несколько безоружных братьев упало.

Откуда-то из глубины Священного леса слабо доносились голоса и крики, которые очень быстро приближались.

Адис хотел вытащить меч, но запоздало вспомнил, что все оружие осталось в доме Архиуса. Он толкнул Тасю на землю и прикрыл ее собой.

Арон схватил первое, что попалось под руку. Огромный кусок коры, отвалившийся от удара одной из стрел. Он прикрыл им стоящую рядом Эйо. Несколько стрел тут же впились в этот импровизированный щит, а а еще одна угодила в плечо юноше. Он вскрикнул и упал, откатившись в сторону.

Разрезая темноту, в сторону гигантского тука неслись всадники с факелами в руках на странных животных. Казалось, что твари бегут прямо по воздуху.

Их гладкая кожа все время меняла цвет и мерцала в языках пламени, придавая им вид демонов. Маленькие узкие головки со злобными красными глазками навыкате и огромными пастями, затянутыми в узду. Тонкие длинные шеи. Тела, вытянутые словно у ящериц, на восьми коротких кривых перепончатых лапах, закованные в кожаную броню. Цепляясь  длинными хвостами, они перелетали с ветки на ветку, приближаясь с фантастической скоростью.

- Листья-ветки! Да они же оседлали хамиламиков!

Крикнул один из Лесных в ужасе. Замерев на мгновение, он тут же упал, подкошенный очередной стрелой.

Разбойники окружили оставшихся в живых полукругом.

- Сдавайтесь! Или мы перебьем вас всех! - вперед выехал главарь головорезов, что напал на ребят в «Крике симурга». - Нам нужна только огненноволосая! Обещаю, что больше мы никого не тронем!

ГЛАВА XIIIСеро-карие глаза под капюшоном

От одного из деревьев отделилась черная фигура. Немного погодя к ней присоединилось несколько теней с горящими красным глазами.

Охотники, смыкая кольцо, медленно окружали  площадку с зелено-голубым мхом.

- Ты опоздал, наемник! - зловещий шепот заставил содрогнуться всех, включая главаря. - Я  уже добрался сам! Убирайся, ты мне больше не нужен!

- Но господин, вы обещали мне заплати...

- Пошел вон! Или мои верные псы помогут тебе!

Незнакомец в капюшоне вышел из тени и щелкнул пальцами.

Несколько Охотников тут же бесшумно скользнули в сторону разбойников и скинули одного вниз, туда, где в воде переплетались корни деревьев.

Его жалобный крик послужил лучшим аргументом. Остальные тут же скрылись в темноте, ругаясь сквозь зубы, но не решаясь перечить вновь прибывшему.

- Отдайте мне девчонку и клянусь, больше никто не погибнет! - зло блеснули серо-карие глаза под капюшоном.  - Огненноволосая все равно достанется мне!

 Тасе показалось, что она узнала эти глаза. Девочка смело шагнула вперед:

- Арон, это ты?

Незнакомец молчал. Эйо лихорадочно завертела головой. Их случайного друга нигде не было видно.

- Предатель! Как ты мог! - Темная резко кинулась в сторону незнакомца, стащила с него капюшон, но тут же открыла рот от удивления. - Ты кто?!

Перед ними стояла девчонка, на вид не больше пятнадцати данов. Ее каштаново-черные волосы рассыпались по плечам, а в серо-карих глазах, казалось, застыл лед.

- Ну и чего ты добилась, идиотка! Теперь мне придется убить вас всех! - сказала она своим обычным звонким голоском.

- Сама идиотка!

Эйо попыталась ударить обидчицу, но один из Охотников схватил девочку и отшвырнул в сторону.

- Эсмилия? - из-за спин Лесных показался Арон.

Он все это время лежал за  стволом тука, куда перенес его один из братьев после ранения.

- Что ты здесь делаешь? Я обыскал все Шесть королевств, думая что ты уже мертва! Отец с ног сбился, он готов даже меня вздернуть на виселице, решив, что это я похитил его любимую дочь!

- Она что, твоя сестра? - Эйо набросилась на Арона с кулаками. - Так и знала, что ты предатель! - девочка бессильно молотила ему в грудь. - Врун, врун!  Какой же ты гад!

- Ты что же, не рассказал своей новой подружке обо мне? Ай-яй-яй!

- Никакая я ему не подружка! - огрызнулась Эйо.

- Заткнись, я не с тобой разговариваю! - резко оборвала ее Эсмилия и, едко улыбнувшись, невинно поинтересовалась - А то, что ты шпионил за ними по моей просьбе, тоже не говорил?

- Я ни за кем не шпионил! - попытался оправдаться Арон.

Но тут  на него налетел Адис и с размаху заехал в челюсть:

- Убирайся, предатель!

- Ха-ха-ха-ха! Замечательные у тебя дружки! - Эсми звонко расхохоталась. - Ха-ха-ха-ха! Ой не могу! - Эсмилия театрально утерла слезинки и продолжила уже серьезно. - Подумать только, меня украли! Да вы с папочкой достали меня со своей опекой. Туда не ходи, сюда нельзя. Тебе достанется трон отца, а мне? Что получу я? Выйду замуж за твоего вельможу и всю жизнь буду прозябать в его каменном замке? И все потому, что я девчонка? Ну уж нет! - она снова заливисто рассмеялась. - Я придумала кое-что получше! Она обещала мне власть. Я буду править всеми королевствами! Но для этого мне нужна ваша огненноволосая подружка!

- Ты не получишь Атаро!

Адис сжал кулаки и закрыл собой Тасю. Эйо тут же встала рядом с братом:

- Вся ваша семейка подлые шпионы и предатели. Убирайся!

- Эсми, не трогай их, не причиняй им вреда... -  Арон выступил вперед, закрывая Эйо.

- Нам не нужна твоя защита, предатель! - девочка оттолкнула его. - Иди к своей чокнутой сестричке!

- А ну заткнулись, я сказала!!! - взвизгнула Эсми.

На какое мгновение всем показалось, что она не в себе. Ее лицо изменилось. Черты девушки начали грубеть, глаза – сужаться и чернеть, волосы встали дыбом, а зубы превратились в острые клыки. Она жутко захохотала, и смех этот эхом разнесся по всему Священному лесу.

Но, спустя мгновение, перед ними вновь стояла прежняя Эсмилия.

- Не трогай моих друзей, я сама пойду с тобой! - Тася выступила вперед.

- Смелая?! Это даже похвально! А теперь давай сюда письмо. Ну же, я жду!

Тася достала измятый свиток и протянула его Эсмилии. Та схватив бумажку, глянула и тут же отшвырнула ее в сторону.

- Ты что, издеваешься? Давай переведенное письмо!

- Мы не смогли его прочесть. Можешь спросить у Архиуса, - девочка кивнула в сторону стоявшего неподалеку мужчины.

- Это правда? -  Эсми уставилась на него. - Ну...

- Она говорит правду. Это элементарное письмо, его может прочитать только владелец. Но увы, Тэйса не понимает родной язык! - мужчина с сожалением развел руки в стороны.

- Ты должна узнать, где ключ! Читай, я сказала! - Эсмилия  была похожа на безумную, она схватила письмо и сунула его в руки Тасе. - Если ты мне его сейчас же не переведешь, я скину всех твоих дружков вниз по очереди! С кого начнем?

Тася схватила ее за  руку:

- Не смей трогать моих друзей! Поняла?! Я прочитаю твое проклятое письмо!

- Больше никогда так не делай! - Эсми скинула руку девочки и с размаху влепила ей звонкую пощечину так, что у той покатились слезы. - Я жду...

Тася развернула свиток. Те же самые непонятные каракули, так похожие на танец морских звезд. Слезинки катились по щекам девочки и падали прямо на расплывающиеся строчки. И вдруг... девочке показалось, что звездочки шевелятся.

Кап. Вот они закружились в хороводе.

Откуда-то подул сильный ветер. Небо заволокло тучами.

Кап-кап. Каракули складывались в слова. 

Начал накрапывать мелкий дождь, который становился все сильнее.

Кап-кап-кап. Слова собирались в предложения.

Дым начал потихоньку рассеиваться. Священный лес  угасал под упругими струями ливня.

Кап-кап-кап-кап. Тася сама не заметила, как запела на языке Водных:

Тэйса, мрак в тебе иль свет?!

Хочешь свой открыть секрет?!

Равновесья больше нет,

Тени тают, как рассвет.

Но как только дин придет,

Алым вспыхнет небосвод,

И луна осветит вход.

Сердце чистое найдет

Путь сквозь время, Ключ укажет

Вход седьмой, Оно подскажет.

Та, что тьма в себе таит.

Снова мир поработит.

Если ты отступишь вдруг.

Шесть народов истребит.

Ты надежда, что дана

Им последней. Но она

Хаос сеет за собой.

Ты своею чистотой

Каплю света растопи,

Что кулон хранит внутри.

Вспыхнет дин, исчезнет мрак.

Ты зажми кулон в кулак,

И глаза свои закрой.

Попадешь тогда домой!

Звуки ливня  заглушили слова. Никто ничего не понял.

И только Эсмилия с перекосившимся лицом наступала на девочку:

- Во же он, ключ. А ну, отдай кулон, маленькая дрянь!

- Нет, это единственный подарок мамы! - девочка зажала кулон в руке и отступила.

- Не смей его трогать! - заверещала та еще громче. - Отдай или я сброшу их всех!

Эсми щелкнула пальцами. Один из Охотников схватил Эйо и тут же сбросил ее вниз. Следом полетел Адис.

- Не-е-е-ет!!!

Глаза Таси вспыхнули зелено-голубым огнем. Тонкая голубая цепочка из упругих шариков появилась вдруг в руках девочки и, просвистев в воздухе, опутала руки Эсми. Тася резко дернула обидчицу на себя.

Из рук Эсмилии выпал и покатился огромный черный кристалл с оранжевыми крапинками внутри. Она не ожидала такого сопротивления.

Огненноволосая что-то пропела на родном языке. Струи дождя, вспыхнув миллионом синих огоньков, накрыли их огромной голубой сферой, отделив от всех остальных.

Тася и Эсмилия ходили по кругу внутри сферы.

- Отдай кулон, дрянь! - Эсми потянулась к девочке, но та ловко увернулась.

 Соперница обезумела. Она захохотала, затем быстро пробормотала что-то, нарисовав в воздухе несколько непонятных символов. Вокруг девушки задрожало черное марево. И вот, вместо нее перед Тасей появилась тетушка Поли:

- Тэйса, будь хорошей девочкой! Отдай мне кулон!

Тасе на миг показалось, что она снова в своих кошмарах. Она оттолкнула тетку и крикнула:

- Ни за что!

- Отдай мне кулон! Я не буду больше обижать тебя. Мы станем лучшими подругами, обещаю! - перед девочкой вместо тетки уже стояла Вика. - Не будь дурочкой, Тэйса! Это твой единственный шанс!

Тася еще крепче схватилась за кулон:

- Не нужна мне такая дружба! У меня есть друзья!

Тася не поверила своим глазам. Вика исчезла. Рядом с ней была незнакомка из сна, вернее, теперь уже знакомая, но еще такая неизвестная мама.

- Тэйса, девочка моя! Иди ко мне!

Женщина продолжала ее ласково уговаривать.

- Тэйса, крошка моя! Ты хочешь домой? Я помогу тебе.

Девочка замерла в нерешительности.

- Прошу тебя, отдай кулон. И мы вместе вернемся к отцу...

Слезинка скатилась по щеке девочки. Тася уже хотела протянуть раковину маме. Но что-то словно мешало ей.

- Отдай мне его и все закончится, обещаю...

Край неба становился серым. Близился рассвет.

Женщина вдруг  задрожала, теряя терпение, ее прекрасное лицо перекосилось от  злости.

- Давай сюда эту проклятую раковину! - она попыталась улыбнуться, но вместо улыбки вышел оскал. - Ну же, Тэйса!

- Нет! - Тася словно пришла в себя. - Вы не моя мама! Ничего я вам не дам!

- Ты пожалеешь об этом, мерзкая девчонка!

Мама изменилась прямо на глазах. Волосы сначала потеряли радужный блеск, а затем потемнели и, наконец, стали совсем черными. Лицо вытянулось, превратившись в жуткую рожу. На лбу у существа, возникшего только что, появилось множество маленьких  круглых глазков. Кожа стала мертвенно бледной и покрылась множеством тоненьких черных волосков. Руки удлинились, на пальцах появились страшные черные когти. Они снова потянулись к девочке.

- Отдай кулон...

Сфера в центре площадки все росла и расширялась. Она была настолько плотной, что сквозь нее невозможно было что-то разглядеть.

Арон бросился к краю площадки. Адис и Эйо болтались вниз головой на длинных голубых цепочках из упругих шариков. Раскачавшись, Адис ухватился за сестру и взобрался по ней вверх. Арон помог  ему выбраться, и они вместе вытащили девочку.

Эйо, оказавшись на ногах, оттолкнула Арона:

- Убирайся, предатель.

- Но я не виноват! Да, Эсми, моя сестра, но я не придавал вас...

- Ты врал нам.  Я больше не верю тебе.

 Затем девочка кинулась к кристаллу, что обронила  Эсмилия.

Охотники безразлично наблюдали за происходящим со стороны. Как только Эйо коснулась камня, они осторожно приблизились к ней и послушно окружили плотным кольцом. Девочка, взглянув в кристалл, пробормотала:

- Сыновья Тьмы. Ваш долг оплачен. Я отпускаю вас домой.

Черные тени  вдруг улыбнулись и неслышно растворились в предрассветных сумерках. А Эйо припрятала кристалл в один из карманов.

Край неба окрасился в бледно-розовый цвет. Светило спешило занять свое место. Его лучи ласково коснулись верхушек деревьев, и вот, наконец, они добрались до голубой сферы,  сразу вспыхнувшей миллионом оттенков.

Жуткая тварь, меняющая обличья, все меньше походила на человека. Гигантское волосатое брюшко. Множество тонких и длинных лапок вместо ног. Женщина-паучиха схватила Тасю и,  опутывая ее  тонкой сетью-паутиной, попыталась стащить кулон.

Но сияние сферы на миг ослепило ее. Девочка успела выдернуть руку и перехватить страшную лапу. Раковина распахнулась. Пузатая жемчужина, попав в один из отразившихся от сферы лучей, превратилась в маленький светящийся шар. Шар, похожий на шаровую молнию, все разрастался, и, наконец, вспыхнув голубым огнем, взорвался.

Священный лес огласил нечеловеческий вопль.

Сфера разлетелась тысячей маленьких огненных брызг. В воздухе запахло серой. Над головами собравшихся на мгновенье повисло черное марево, принявшее зыбкое очертание косматой головы женщины с огромной клыкастой пастью и множеством глаз.

- Я вернусь! - едва уловимый шепот тут же унес ветер, оставив только противные мурашки на коже.

Жуткая рожа  растаяла в  ярких лучах Светила. 

Дождь перестал. А над Священным лесом повисла радуга. Радуга, которую не видели уже больше двух тысяч данов.

- Смотрите, это же знак! - Архиус показывал на радугу и улыбался. - Хранитель вернулся!  Шесть королевств спасены!

Сине-зеленый мох внутри сферы обуглился.

На его черном ковре лежала Эсмилия. Девушка была без сознания. Ее темные волосы стали светло-серыми, словно присыпанные пеплом. И лишь единственная прядь была  фиолетово-рубиновой.

- Где Атаро? Что ты с ней сделала? - Эйо накинулась на горе-воительницу и принялась трясти ее за плечи. - Отвечай, куда ты дела Атаро?

Та, наконец открыв глаза, непонимающе уставилась на девочку:

- Ты кто?

- Не притворяйся, ты убила Атаро?

- Ата... кого?

Арон осторожно приблизился к сестре.

- Эсми, куда ты дела девочку?

- Какую еще девочку, опять твои шуточки? Убери от меня свою психованную служанку или я сейчас все расскажу отцу. И зачем ты вынес меня из замка?

Последнее, что девушка вспомнила, было то, как она  подходит к старинному пыльному зеркалу в восточной башне замка отца несколько катренов назад и стягивает полотно.

- Арестовать их! - подошедший Алексиус кивнул в стороны Арона и Эсмилии.

- Но Арон не виноват! -  тут же запротестовал Архиус.

- Большой брат сам решит, как поступить с ними. А пока пусть оба посидят в карцере.

Один из братьев поспешно увел пленников. Тем временем Адис и Эйо обшарили каждый миллиметр площадки под деревом. Тася  словно растворилась в воздухе.

Алексиус, решив вопрос с пленниками, обернулся к Темным:

- Ваша огненноволосая подруга спасла Священный лес. Мы скорбим об ее утрате. За это Большой брат разрешил вам  немедленно покинуть Лесной город. Но поторопитесь, пока он не передумал!

Брат и сестра с грустью уходили из Священного леса. Атаро, только что обретенный Хранитель,  исчезла без следа...

Эпилог.

Дождь лил, не переставая. Яркая вспышка разрезала небо.

Петр взглянул наверх. На вершине, в свете кроваво-алой луны, темнела хрупкая фигурка девочки. Мужчина бросился к ней. Он спешил, оскальзываясь и обдирая ладони в кровь.

- Господи, Тася, я чуть с ума не сошел! Где ты была целых двадцать минут?! - отец бросился к девочке и, обняв ее, потащил вниз.

- Двадцать минут? Всего двадцать минут? - она заливисто рассмеялась. - Пап, прости меня за все! Я такая дура!

- Глупенькая! Да я чуть не поседел от горя! - мужчина бережно нес дочку на руках и улыбался. - Знаешь, ты права! Я решил остаться с тобой и бабушкой. Ну их к черту, эти экспедиции. Займусь преподаванием и твоим воспитанием.

- Пап, не стоит бросать любимое дело ради меня! - девочка серьезно посмотрела на отца.

- Но как же новая школа и непонятная тетушка?

- Это мелочи, я справлюсь! Главное, что у меня есть ты и бабушка! - девочка хитро посмотрела на мужчину и улыбнулась. - Только можно бабуля вернется в нашу квартиру, и  жить я буду с ней?

- Конечно, можно. Я и сам не знаю, зачем она уехала... Знаешь, Тася, - мужчина пристально посмотрел на дочку. - Мне кажется, за последние двадцать минут ты очень повзрослела! Думаю, ты мне можешь о многом рассказать!

- Хорошо, но только обещай что поверишь каждому моему слову!

- Обещаю.

Мужчина бережно завернул дрожащую Тасю в свою куртку и усадил ее на переднее сиденье, а сам устроился за рулем.

Машина плавно тронулась. Цепочка на шее девочки качнулась. Кулон в форме раковины раскрылся. Внутри все также сияла пузатая жемчужина, но теперь она была похожа на маленькую капельку янтаря...

Прочитано 316 раз
Поделившись с друзьями, Вы помогаете нашему движению "Мы - Дети книги!"

Детский календарь

Десерт-Акция. Поэзия

Наталия Волкова: Вдохновляет жизнь...

14.06.2018
Наталия Волкова: "Вдохновляет жизнь..."

Подготовил Рустам Карапетьян На днях Красноярск в рамках ежегодной программы "Лето с книг...

Десерт-Акция. Проза

Галине Лебедевой - 80 лет

14 Июнь 2018
Галине Лебедевой - 80 лет

Писательнице Галине Владимировне Лебедевой в этом году исполнилось бы 80 лет. Наверное, нет в ...

Официальный портал Международного творческого объединения детских авторов " Дети Книги " © 2008
Все материалы опубликованные на портале "Дети книги" защищены авторским правом. Любые перепечатки только после согласования с администрацией и при условии ссылки на данный ресурс.
Логотип МТО ДА - автор Валентина Черняева, Логотип "Дети книги" - автор Елена Арсенина
 
Яндекс.Метрика